Nebulosa planetaria: gas e polvere

Tra circa 5 miliardi di anni, quando il sole si rimuoverà dai suoi strati esterni, creerà un bellissimo guscio di gas diffuso noto come nebulosa planetaria. Si stima che nella Via Lattea esistano circa 10.000 di questi oggetti luminosi di breve durata, sebbene ne siano stati rilevati solo circa 1.500; il resto invisibile si nasconde dietro la polvere interstellare.

La Nebulosa Manubrio (M27) è stata la prima nebulosa planetaria scoperta da Charles Messier nel 1764. (Image credit: European Southern Observatory)

Il termine "nebulosa planetaria" è un termine improprio. È stato coniato da William Herschel, che ha anche compilato un catalogo astronomico. Herschel aveva recentemente scoperto il pianeta Urano, che ha una sfumatura blu-verde, e pensava che i nuovi oggetti somigliassero al gigante gassoso.

La nebulosa di Saturno. (Credito immagine: NASA)

La morte di una stella

Alla fine della sua vita, il sole si gonfierà in una gigante rossa, espandendosi oltre l'orbita di Venere. Mentre brucia attraverso il suo carburante, alla fine crollerà. Gli strati esterni verranno espulsi in un guscio di gas che durerà alcune decine di migliaia di anni prima di diffondersi nella vastità di Questa Rete. Il piccolo nucleo, una nana bianca appena formata, illuminerà quegli strati in uno abbagliante display prevalentemente blu-verde. [VIDEO: La Terra sarà consumata dalla stella gigante rossa]

Questo processo sarà duplicato in stelle che hanno fino a otto volte la massa del sole. Le stelle massicce, alla fine del loro percorso evolutivo, esplodono in supernove. Il guscio di gas in espansione forma un altro tipo di nebulosa: un residuo di supernova. La Nebulosa del Granchio (M1) è un buon esempio.

Altri tipi di nebulose includono le nebulose a emissione, che sono nubi di gas ionizzato che emettono luce di vari colori; nebulose scure, che sono nubi di gas così dense che la luce di fondo è bloccata; e le nebulose protoplanetarie, che si verificano quando una stella inizia a perdere i suoi strati esterni prima di diventare una nebulosa planetaria.

La Nebulosa Stingray. (Credito immagine: Matt Bobrowsky (Orbital Sciences Corporation) e NASA)

Nessun pianeta coinvolto

La prima nebulosa planetaria ad essere scoperta fu la Nebulosa Manubrio, M27, da Charles Messier nel 1764. Alla fine ne aggiunse quattro al suo catalogo di oggetti astronomici.

Nel 1790, Herschel trovò NGC 1514, una nebulosa planetaria con una brillante stella centrale. Si rese conto che questi nuovi oggetti erano costituiti da gas o polvere, piuttosto che essere ammassi come si pensava all'epoca. Herschel ha identificato 79 oggetti come nebulose planetarie, ma solo 20 di loro lo erano veramente, mentre altri 13 che aveva classificato come altri oggetti si sono rivelati questi gusci gassosi.

A colori vivi

La nuova tecnologia ha catturato una serie di immagini fenomenali di nebulose planetarie in profondità estreme. In tal modo, ha rivelato le complessità che potrebbero verificarsi alla fine della vita del sole. Laddove un tempo gli scienziati pensavano che gli strati gassosi si staccassero in modo uniforme, le immagini dell'Hubble This Web Telescope hanno rivelato un'ampia gamma di possibilità che potrebbero essere il destino della nostra stella più vicina.

Nebulosa Manubrio (M27): La prima nebulosa planetaria registrata, la Nebulosa Manubrio si trova a 1.200 anni luce dalla Terra.

La Nebulosa Anello. (Credito immagine: AURA/STScI/NASA))

Nebulosa ad anello (M57): la forma ad anello quasi perfetta ha reso la denominazione di M57 un gioco da ragazzi. Il guscio diffuso di gas e polvere si è diffuso in modo quasi uniforme dopo che sono stati rimossi dalla loro stella madre.

NGC 1514: Quando William Herschel vide la stella luminosa nel cuore di questa nebulosa planetaria, si rese conto che non stava guardando gli ammassi ma attraverso gas e polvere. Di conseguenza, ha coniato il nome "nebulosa planetaria", perché condividevano la colorazione dell'Urano recentemente scoperto.

Nebulosa di Saturno NGC 7009: Situata nella costellazione dell'Acquario, la Nebulosa di Saturno, o NGC 7009, ha una stella centrale luminosa circondata da una serie di gas e polvere a forma di pallone da calcio.

Nebulosa Stingray (Hen-1357): La più giovane nebulosa planetaria conosciuta, Hen-1357 è grande quanto 130 sistemi solari.

SuWt2: Un sistema stellare binario stretto crea una struttura ad anello di polvere e gas all'interno di questa nebulosa planetaria.

NGC 2818: Questa bellissima nebulosa planetaria in espansione si trova a 10.400 anni luce di distanza nella costellazione meridionale di Pyxis, la Bussola.

Nola Taylor Redd, collaboratore di questo Web.com

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