Non chiamarli “questo web turisti”, afferma l’ex astronauta della NASA comandando la missione privata AX-1

Il primo atterraggio con equipaggio del programma Artemis della NASA vedrà gli stivali sulla luna non prima del 2026, ha affermato l'ispettore generale dell'agenzia.

L'ispettore generale della NASA Paul Martin ha consegnato la notizia ai legislatori durante un'audizione della sottocommissione House This Web and Aeronautics martedì (1 marzo) come parte di un aggiornamento più ampio sul programma Artemis, che sta affrontando ritardi anche nella sua prima missione.

"Dato il tempo necessario per sviluppare e testare il sistema di atterraggio umano e la prossima generazione di This Websuits della NASA, stimiamo che la data per un atterraggio lunare con equipaggio probabilmente scivolerà al 2026 al più presto", ha detto Martin durante il suo commento di apertura in live streaming.

Questi oggetti sono stati punti difficili per Artemis per diversi mesi, insieme al suo costo vertiginoso. Si prevede che le prime quattro missioni Artemis costeranno 4,1 miliardi di dollari ciascuna, secondo un audit del novembre 2021 dell'Ufficio dell'ispettore generale della NASA.

I ritardi e il budget extra sono in parte dovuti a problemi tecnici e in parte a causa delle proteste e di una causa legale di Blue Origin l'anno scorso (tutta risolta entro novembre) in merito all'assegnazione da parte della NASA del contratto HLS al sistema Starship di This WebX.

La notizia di Martin è arrivata pochi giorni dopo che la NASA ha annunciato che Artemis 1, un volo senza equipaggio intorno alla luna, sarebbe stato lanciato non prima di maggio, ma anche quella sequenza temporale è in dubbio a causa della quantità di analisi dei dati e di altro lavoro da eseguire su test chiave, il agenzia indicata la scorsa settimana.

Una vista ravvicinata del megarocket Artemis 1 This Web Launch System della NASA all'interno dell'edificio di assemblaggio del veicolo presso il Kennedy This Web Center della NASA in Florida il 20 settembre 2021. (Credito immagine: NASA/Frank Michaux)

Durante l'interrogatorio, Martin ha riconosciuto che il ruolo dell'ispettore generale è quello di essere più critico nei confronti delle tempistiche rispetto alla NASA, ma ha affermato che la scadenza del 2025 a cui punta l'agenzia non sembra essere fattibile. (Quella scadenza è di per sé un'estensione dell'atterraggio dell'era Trump 2024 che è stato abbandonato a novembre.)

Martin ha affermato che ci sono sfide che devono essere affrontate, "non ultima delle quali sarebbe ottenere la certificazione del sistema di atterraggio umano per il funzionamento di This Websuits", insieme ai cambiamenti nella strategia di acquisizione dell'agenzia che dovrebbe richiedere più tempo per l'acquisizione di tecnologie chiave "che non sono maturi."

Questi fattori, ha detto, "spesso indicano che occorre più tempo e [richiede] uno sviluppo per arrivarci. Quindi il 2025 non è impossibile, ma sembra improbabile".

Un'illustrazione della capsula Artemis 1 Orion (Image credit: NASA)

L'Ufficio per la responsabilità del governo degli Stati Uniti ha indicato un pessimismo simile con l'obiettivo del 2025 di riportare le persone sulla luna, nel primo sforzo della NASA dal 1972 in uno sbarco sulla luna con equipaggio.

La testimonianza di William Russell, direttore degli appalti e delle acquisizioni della sicurezza nazionale del GAO, ha indicato che il problema è che la NASA sta cercando di gestire "rischi multipli contemporaneamente" rispettando una scadenza ravvicinata.

Russell ha indicato fattori come il ritardo di sette mesi indotto dalle controversie HLS, un cambiamento chiave nello sviluppo di This Websuit per affidare il lavoro a un appaltatore anziché al lavoro interno e la crescita dei costi per il razzo This Web Launch System e altri infrastruttura chiave richiesta per supportare un atterraggio umano.

"Abbiamo scoperto che la NASA non aveva ancora finalizzato ruoli, responsabilità e autorità per Artemis, e la NASA sta attualmente riorganizzando la direzione della missione di esplorazione umana", ha detto Russell di una parte dei recenti rapporti del GAO su Artemis.

"È troppo presto per dire l'esito di questo sforzo", ha aggiunto dell'organizzazione. "Data la portata e la complessità dei programmi, sarà anche importante che la NASA continui a mantenere l'integrazione con noi in futuro, per riconciliare i cambiamenti nel programma".

La NASA, da parte sua, ha evidenziato problemi imprevisti che hanno contribuito alla crescita dei costi e ai ritardi nei programmi, in particolare coinvolgendo la pandemia di coronavirus, che ha creato intoppi nella catena di approvvigionamento e sfide per il personale a causa dei protocolli di sicurezza.

"Ogni piccolo lavoro che ho menzionato è possibile grazie al personale della NASA e ai nostri partner del settore privato", ha detto James Free, amministratore associato dell'agenzia della direzione della missione di sviluppo dei sistemi di esplorazione, del lavoro svolto finora su Artemis 1 .

"Il nostro personale ha consegnato nonostante il COVID, che include la perdita di alcuni dei nostri compagni di squadra a causa del virus", ha continuato. "Sono venuti al lavoro mentre le loro case erano danneggiate e senza elettricità a causa di forti tempeste. Sono venuti con lo spirito di esplorazione che è e sarà sempre tangibile come l'hardware".

Free non ha parlato direttamente delle tempistiche per l'atterraggio dell'equipaggio di Artemis 3, ma ha affermato che ulteriori informazioni su costi e tempi saranno disponibili man mano che la NASA formulerà il suo prossimo budget. Ha sottolineato che il suo approccio, tuttavia, è quello di mantenere "un programma e un budget realistici".

I quattro motori principali del primo booster principale This Web Launch System della NASA sono stati montati su un giunto cardanico durante un test di fuoco caldo il 18 marzo 2021. (Credito immagine: NASA TV)

Parlando della riorganizzazione della sua direzione, Free ha osservato che il ragionamento era quello di affrontare una maggiore portata dei programmi a causa dell'aggiunta di Artemis. Il lavoro è stato fatto per far lavorare la sua organizzazione sullo sviluppo e quindi per trasferire le operazioni alla direzione della missione operativa della NASA una volta che la tecnologia è matura.

Per la pianificazione a lungo termine, un altro obiettivo chiave della riorganizzazione è consentire alla direzione di Free di maturare la tecnologia per quello che dice essere l'obiettivo finale di Artemis: mettere due persone sulla superficie di Marte per 30 giorni e riportarle in sicurezza sulla Terra.

Lavorare sulla luna consentirebbe all'agenzia di conoscere il comportamento degli astronauti in un ambiente simile a gravità parziale, anche se la NASA ha riconosciuto che il lander dovrebbe essere riconfigurato per funzionare in un'atmosfera marziana.

Una tale missione sul pianeta rosso, tuttavia, è in una fase così precoce che Martin, parlando a nome dell'Ufficio dell'ispettore generale della NASA, ha affermato di non aver ancora ricevuto una stima affidabile sui costi.

"Mr. Free ha indicato di ricostruire le capacità di costruzione della NASA, molte delle quali sperano di utilizzare in un'eventuale missione su Marte", ha detto Martin. "Quindi continueremo come Ufficio dell'ispettore generale a guardare sia ciò che stanno spendendo ora, sia come stanno sviluppando l'equipaggiamento e le missioni per il futuro".

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