Olympus Mons: Giant Mountain of Mars

L'Olympus Mons è il vulcano più grande del sistema solare. L'imponente montagna marziana torreggia in alto sopra le pianure circostanti del pianeta rosso e potrebbe aspettare la prossima eruzione.

Caratteristiche

Trovato nella regione di Tharsis Montes vicino all'equatore marziano, l'Olympus Mons è uno di una dozzina di grandi vulcani, molti dei quali sono da dieci a cento volte più alti delle loro controparti terrestri. Il più alto di tutti torreggia 16 miglia (25 chilometri) sopra le pianure circostanti e si estende per 374 miglia (624 km) all'incirca le dimensioni dello stato dell'Arizona.

In confronto, il Mauna Loa delle Hawaii, il vulcano più alto della Terra, si erge a 10 km sopra il fondo del mare (ma il suo picco è a sole 2,6 miglia sul livello del mare). Il volume contenuto da Olympus Mons è circa cento volte quello di Mauna Loa, e la catena di isole hawaiane che ospita il vulcano terrestre potrebbe rientrare nella sua controparte marziana.

Olympus Mons rispetto all'Arizona. (Credito immagine: NASA)

L'Olympus Mons sorge tre volte più in alto della montagna più alta della Terra, il Monte Everest, la cui vetta è di 5,5 miglia sul livello del mare.

Olympus Mons è un vulcano a scudo. Invece di vomitare violentemente materiale fuso, i vulcani a scudo sono creati dalla lava che scorre lentamente lungo i loro lati. Di conseguenza, la montagna ha un aspetto basso e tozzo, con una pendenza media di solo il 5%.

Sei crateri crollati, noti come caldere, si accumulano uno sopra l'altro per creare una depressione sulla sommità che è larga 53 miglia (85 km). Quando le camere magmatiche sotto le caldere si svuotarono di lava, molto probabilmente durante un'eruzione, le camere crollarono, non più in grado di sostenere il peso del terreno soprastante.

Una scogliera, o scarpata, circonda il bordo esterno del vulcano, raggiungendo un'altezza di 6 miglia (10 km) sopra l'area circostante. (La scogliera da sola è alta circa quanto Mauna Loa.) Un'ampia depressione circonda la base del vulcano mentre il suo immenso peso preme sulla crosta.

L'Olympus Mons è ancora un vulcano relativamente giovane. Sebbene ci siano voluti miliardi di anni per formarsi, alcune regioni della montagna potrebbero avere solo pochi milioni di anni, relativamente giovani durante la vita del sistema solare. In quanto tale, l'Olympus Mons potrebbe essere ancora un vulcano attivo con il potenziale per eruttare.

"Sulla Terra, le isole hawaiane sono state costruite da vulcani eruttati quando la crosta terrestre è scivolata su un punto caldo, un pennacchio di magma in aumento", ha affermato Jacob Bleacher, scienziato planetario dell'Arizona State University e del Goddard This Web Flight Center della NASA a Greenbelt, Md, ha detto a questo Web.com. "La nostra ricerca solleva la possibilità che su Marte avvenga il contrario; un pennacchio potrebbe muoversi sotto la crosta stazionaria".

Il vulcano più alto del sistema solare può anche ospitare ghiacciai rocciosi detriti rocciosi congelati nel ghiaccio. Depositi di neve e ghiaccio sopra la base dello scudo potrebbero causare tali ghiacciai. Vicino alla sommità del vulcano può esistere ghiaccio d'acqua isolato dalla polvere superficiale. Le cime di questi ghiacciai possono ospitare creste, solchi e lobi, ed essere ricoperte da rocce e massi, e potrebbero avere appena quattro milioni di anni.

Formare un gigante

Perché un vulcano così enorme si sarebbe formato su Marte ma non sulla Terra? Gli scienziati ritengono che la minore gravità superficiale del pianeta rosso, combinata con tassi di eruzione più elevati, abbia consentito alla lava su Marte di accumularsi più in alto.

Anche la presenza e l'assenza di placche tettoniche potrebbe svolgere un ruolo importante nei diversi tipi di vulcani. I punti caldi di lava sotto la crosta rimangono nella stessa posizione su entrambi i pianeti. Sulla Terra, invece, il movimento della crosta impedisce il costante accumulo di lava. Le isole Hawaii, ad esempio, si sono formate quando una placca è andata alla deriva su un punto caldo. Ogni eruzione ha creato una piccola isola in un punto diverso.

Ma Marte ha un movimento delle placche molto limitato. Sia il punto caldo che la crosta rimangono immobili. Quando la lava scorre in superficie, continua ad accumularsi in un unico punto. Invece di una catena di isole vulcaniche, si formano grandi vulcani come l'Olympus Mons. In effetti, altri tre grandi vulcani vicino a Olympus Mons sono similmente giganteschi; se esistesse solo uno dei quattro vulcani della regione, sarebbe la caratteristica più alta del sistema solare.

(Un ricercatore, An Yin dell'UCLA, ha proposto che Marte abbia ancora la tettonica a placche. "Penso che ci siano buone prove", ha detto Yin a This Web.com. Ma la maggior parte dei ricercatori non è d'accordo.)

Oltre alla mancanza di movimento delle placche, la crescita di Olympus Mons è stata aiutata dalla sua lunga durata. Anche se al momento non abbiamo rover che esplorano le montagne, gli scienziati planetari riescono a sondare i vulcani con le rocce della Terra. Studiando sei meteoriti nakhlite da Marte precedentemente stabiliti come vulcanici, gli scienziati hanno confermato la lunga vita dei vulcani marziani.

Abbiamo scoperto che i nakhliti si sono formati da almeno quattro eruzioni nel corso di 90 milioni di anni", ha dichiarato Benjamin Cohen, scienziato planetario dell'Università di Glasgow in Scozia. "Questo è un tempo molto lungo per un vulcano, e molto più lungo della durata dei vulcani terrestri, che in genere sono attivi solo per pochi milioni di anni."

I meteoriti sono stati trasportati in questa rete quando un'enorme roccia si è schiantata sul pianeta 11 milioni di anni fa.

"E questo sta solo grattando la superficie del vulcano, poiché solo una piccolissima quantità di roccia sarebbe stata espulsa dal cratere d'impatto, quindi il vulcano deve essere stato attivo per molto più tempo", ha detto Cohen.

Un altro gruppo di 11 meteoriti marziani ha rivelato che i vulcani erano attivi ancora più a lungo. Mentre 10 avevano solo 500 milioni di anni, un undicesimo, NWA 7635, ha 2,4 miliardi di anni.

"Ciò significa che per 2 miliardi di anni c'è stata una specie di pennacchio di magma costante in un punto della superficie di Marte", ha affermato in una dichiarazione il ricercatore Marc Caffee, professore di fisica e astronomia alla Purdue University nell'Indiana. "Non abbiamo niente di simile sulla Terra, dove qualcosa è stabile per 2 miliardi di anni in un luogo specifico".

Esplorando i vulcani marziani

I vulcani di Tharsis Montes sono così grandi da sovrastare le tempeste di polvere marziane stagionali. L'astronomo italiano Giovanni Schiaparelli , che studiò intensamente la superficie marziana alla fine del XIX secolo, osservò le enormi caratteristiche della Terra usando un telescopio da 8 pollici (22 centimetri). Quando il Mariner 9 della NASA è arrivato sul pianeta rosso nel 1971, è stato in grado di individuare le cime dei vulcani sopra le tempeste.

Sebbene nessun rover abbia ancora compiuto il viaggio verso le montagne marziane, ciò non ha impedito a molti di sognare l'esplorazione. 4 th Planet Logistics, un'azienda che si descrive come "fondata allo scopo di progettare, costruire e valutare le strutture dell'habitat umano e i relativi componenti di supporto per l'utilizzo sulla Luna, Marte e oltre", sta cercando di creare una realtà virtuale via di arrampicata per l'enorme montagna.

"Vorrei estendere un invito personale a essere coinvolto nei nostri sforzi per stabilire una via di arrampicata fino alla vetta dell'Olympus Mons", ha dichiarato in un post sul blog dell'azienda Michael Chalmer Dunn, fondatore e direttore della 4a Planet Logistics.

Quindi, anche se potrebbe volerci un po' prima che tu possa scalare fisicamente l'enorme vulcano, potresti essere in grado di esplorarlo almeno visivamente.

In effetti, alcuni scienziati hanno utilizzato la telecamera stereo ad alta risoluzione installata sull'orbiter europeo Mars Express per creare un mosaico e un modello del terreno del vulcano.

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