Ora sappiamo esattamente quante radiazioni gli astronauti dovranno affrontare sulla luna

Una strana "miniluna" trovata in giro per la Terra (si apre in una nuova scheda) probabilmente non durerà a lungo.

Gli scienziati che hanno scoperto l'oggetto il 15 febbraio stimano che, a causa dell'instabilità del suo percorso attraverso questa rete, il minimoon lascerà probabilmente l'orbita terrestre ad aprile.

Gli astronomi sanno poco di questo minimoon così poco, infatti, che non possono nemmeno dire se si tratta di un oggetto artificiale, come un satellite morto. Tuttavia, dicono, è molto probabilmente un piccolo asteroide (si apre in una nuova scheda) . E sebbene l'oggetto non rappresenti un pericolo per la Terra, mostra quanto sia mutevole il nostro vicinato.

Video: "Minimoon" scoperto intorno alla Terra. Ecco la sua orbita (si apre in una nuova scheda)
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The International Gemini Observatory/NSFs National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory/AURA/G. Fedorets (Credito immagine: The international Gemini Observatory/NSFs National Optical-Infrared Astronomy Research Laboratory/AURA/G. Fedorets)

Le informazioni provenienti dal Minor Planet Center dell'Unione Astronomica Internazionale, che conserva i record di osservazione per tutti gli asteroidi conosciuti, mostrano che l'orbita del minimoon non corrisponde all'orbita precisa di nessun oggetto noto creato dall'uomo, Kacper Wierzchos, uno specialista di ricerca senior per il Catalina Sky Survey e co-scopritrice del minimoon, ha detto a This Web.com. L'orbita dell'oggetto non ha mostrato alcuna perturbazione derivante dalla pressione della radiazione solare proveniente dal sole; tali oscillazioni sono comuni per i satelliti di fabbricazione umana nell'orbita terrestre.

Ma Wierzchos ha detto che non vuole ancora dare per scontato che il minimoon sia un asteroide. "La possibilità che sia artificiale esiste ancora, quindi sto cercando di essere cauto con ogni affermazione", ha detto. "Odierei che fosse artificiale dopo che [tutti] hanno fatto storie [sulla scoperta]".

Il programma Catalina dell'Università dell'Arizona, finanziato dalla NASA, è un'indagine automatizzata che scansiona il cielo alla ricerca di oggetti in rapido movimento. La notte della scoperta, Wierzchos e lo specialista di ricerca di Catalina Theodore Pruyne si trovavano al telescopio, ha detto Wierzchos. In una buona notte, l'indagine può studiare circa 40 asteroidi vicini alla Terra, che sono in genere oggetti che gli astronomi già conoscono. Ma il 15 febbraio, qualcosa nelle osservazioni di Catalina sembrava un po' divertente e non corrispondeva a nulla di noto dagli astronomi. Il duo ha presentato la scoperta al Minor Planet Center e altri astronomi hanno presto confermato la scoperta.

I dati del Catalina Sky Survey mostrano il minimoon scoperto di recente attualmente in orbita attorno alla Terra. (Credito immagine: K. Wierzchos/T. Pruyne/University of Arizona/Catalina Sky Survey)

L'oggetto appena identificato, ora noto come 2020 CD3, era molto debole quando è stato scoperto, a soli magnitudine 20 circa. (Più bassa è la magnitudine, più luminoso è l'oggetto.) Quella debolezza estende le capacità di Catalina ed è al di là di ciò che la maggior parte dei dilettanti possono vedere nei loro telescopi. (Da allora, l'oggetto è sceso alla magnitudine 23, rendendolo visibile solo ai più grandi telescopi professionali.)

Nelle notti successive alla scoperta, Wierzchos ei suoi collaboratori hanno continuato a seguire l'oggetto per cercare di determinarne l'orbita. I loro calcoli hanno mostrato che, molto probabilmente, l'oggetto stava girando intorno al sole e la gravità terrestre lo ha trascinato nell'orbita del nostro pianeta nel 2017.

Come ha fatto il minimoon a passare inosservato per anni? In primo luogo, il cielo è vasto e i telescopi hanno poco tempo dedicato alla ricerca di asteroidi, ha detto Wierzchos. Ha anche citato la debolezza del minimoon e l'orbita altamente variabile.

2020 CD3 ha un'orbita "caotica", ha detto, perché è tirata tra la gravità della luna e la gravità della Terra. La sua distanza dalla Terra varia tra l'equivalente di 0,2 e 4,5 distanze Terra-Luna (la distanza media dalla luna è di circa 239.000 miglia, o 384.000 chilometri.) Quando Wierzchos ha osservato per l'ultima volta il minimoon, mercoledì (26 febbraio), era a circa 2,5 distanze lunari, ha detto.

Poiché la distanza dell'oggetto dalla Terra varia, varia anche il suo periodo orbitale, o il tempo impiegato dal minimoon per girare intorno alla Terra. Wierzchos ha detto che il periodo orbitale dell'oggetto è difficile da misurare con precisione, ma sembra essere di circa un mese.

Gli astronomi hanno osservato 2020 CD3 solo circa sei o sette volte finora, quindi non hanno ancora abbastanza informazioni per ricavare una "curva di luce", che mostra la variazione della luminosità di un oggetto. Se riescono a ottenere quei dati, ha detto Wierzchos, potrebbero aiutare gli astronomi a determinare che tipo di asteroide è (se è, in effetti, un asteroide), quanto velocemente ruota e quanto è grande.

Supponendo che l'oggetto sia un tipo comune di asteroide chiamato asteroide carbonioso, ha detto Wierzchos, il minimoon ha probabilmente le dimensioni di un'auto. Idealmente, spera che altri telescopi siano in grado di osservare l'oggetto prima che si allontani. I telescopi che vorrebbe vedere partecipare includono l'Osservatorio di Arecibo di Porto Rico (che ha un radar ottimizzato per ottenere la forma e le dimensioni degli asteroidi vicini) o grandi telescopi ottici, come l'Osservatorio di Keck alle Hawaii.

Wierzchos sta esaminando i dati passati del Catalina Sky Survey per vedere se il CD3 del 2020 è apparso nelle immagini del passato e non è passato inosservato. Non ha ancora trovato tali osservazioni, ma ha detto che è possibile che Catalina o altri topografi di asteroidi, come l'Asteroid Terrestrial Impact Last Alert System, abbiano tali informazioni nei loro archivi.

Wierzchos spera che Catalina possa vedere di nuovo il CD3 del 2020 prima che svanisca. Ma gli astronomi stanno gareggiando contro il tiro alla fune gravitazionale tra la Terra e la nostra luna tradizionale. In poco tempo, sanno, il minimoon scomparirà dalla vista, diretto a nuove avventure.

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