Origine blu: piani tranquilli per questo webships

Secondo un nuovo studio, le molecole organiche trovate in un meteorite marziano che si è schiantato sulla Terra non sono segni di vita, ma si sono invece formate nelle reazioni chimiche tra acqua e roccia sul Pianeta Rosso circa 4 miliardi di anni fa. Questi risultati potrebbero far luce sulle origini degli elementi costitutivi della vita sulla Terra primordiale, aggiungono i ricercatori.

Le molecole organiche generalmente includono qualsiasi composto con carbonio e possono possedere anche ossigeno, azoto, zolfo e altri elementi. I composti organici sono spesso associati alla vita, ma possono insorgere anche per attività "abiotica" o non biologica. Ricerche precedenti hanno rilevato numerose sostanze chimiche organiche nelle rocce del Pianeta Rosso, nonché il gas organico metano nell'atmosfera di Marte . Tuttavia, le origini di questi composti si sono rivelate controverse.

Nel nuovo studio, i ricercatori si sono concentrati sul meteorite Allan Hills 84001, noto anche come ALH 84001. La roccia è stata scoperta nelle Allan Hills in Antartide nel 1984 e il lavoro successivo ha rivelato che un impatto cosmico l'ha fatta esplodere dal Pianeta Rosso di circa 17 milioni anni fa; poi precipitò sulla Terra circa 13.000 anni fa.

"ALH 84001 è una delle rocce più studiate, se non la più studiata che abbiamo", ha detto Andrew Steele, astrobiologo e scienziato senior presso la Carnegie Institution for Science di Washington, DC, che ha guidato la nuova ricerca. Web.com. "Trovare qualcosa di nuovo nel meteorite che ha aperto le porte alla comprensione delle osservazioni fatte nel corso di molti anni è stato molto interessante".

Per anni, gli scienziati hanno discusso su come si sono formate le sostanze chimiche organiche in ALH 84001. Possibili spiegazioni hanno incluso fattori abiotici, come l'attività vulcanica o gli impatti cosmici, così come la vita antica su Marte o la contaminazione dal nostro pianeta dopo che il meteorite è caduto sulla Terra.

Per aiutare a risolvere questo mistero, i ricercatori hanno analizzato minuscoli minerali all'interno del meteorite. Hanno scoperto che i composti organici nel meteorite erano associati a minerali simili a serpentine. La serpentina è un minerale verde scuro, a volte screziato o macchiato come la pelle di un serpente, associato ad ambienti un tempo umidi.

Questi risultati suggeriscono che le sostanze chimiche organiche in ALH 84001 potrebbero essersi formate a causa di interazioni acqua-roccia simili a quelle note sulla Terra . Un processo, chiamato serpentinizzazione, si verifica quando le rocce vulcaniche ricche di ferro o magnesio interagiscono chimicamente con l'acqua circolante, cambiando la loro natura minerale e producendo idrogeno. L'altra interazione, chiamata carbonatazione, coinvolge le rocce che reagiscono con acqua leggermente acida contenente anidride carbonica disciolta per formare minerali carbonatici.

I ricercatori hanno suggerito che i composti organici in ALH 84001 si siano formati quando la roccia vulcanica ha interagito con fluidi salmastri all'inizio della storia di Marte. I risultati potrebbero far luce non solo su quanto bene Marte avrebbe potuto supportare o potrebbe ancora sostenere la vita, ma anche su altre destinazioni. Tutto sommato, questo lavoro suggerisce "come alcuni importanti mattoni per la vita sono stati prodotti sulla Terra primordiale e vengono prodotti altrove nel nostro sistema solare", come la luna di Saturno Encelado, ha detto Steele.

La nuova ricerca non è la prima volta che il meteorite ha interessato gli scienziati a indagare sull'origine della vita. C'era una volta una grande controversia sul fatto che ALH 84001 includesse o meno fossili di microbi provenienti da Marte. Molte ricerche ora suggeriscono che fattori abiotici potrebbero aiutare a spiegare questi fossili apparenti.

"Penso che il dibattito su questo meteorite abbia polarizzato la comunità molti anni fa, ma penso che gran parte di quella polarizzazione si sia attenuata nel corso degli anni", ha detto Steele. "Spero che questo documento ispiri di nuovo il dibattito in modo positivo".

Gli scienziati hanno dettagliato le loro scoperte nel numero del 14 gennaio della rivista Science.

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