Per tutto l’attore dell’umanità loda la sensazione di famiglia dello spettacolo alternativo

Uno strano mondo alieno con tre soli nel cielo è stato appena scoperto, ma non ha battuto nessun record.

Ci sono una manciata di altri esopianeti conosciuti con tre stelle ospiti e parecchi là fuori con due soli. (Quest'ultimo gruppo è talvolta soprannominato pianeti "Tatooine", dal nome del mondo natale di Luke Skywalker nei film "Star Wars".)

Dove finisce tutta questa follia multistar? È possibile che i pianeti alieni abbiano quattro, cinque, sei o anche più soli? [I pianeti alieni più strani (Galleria)]

"Dipende tutto dalla gerarchia", ha detto Kaitlin Kratter, un'astrofisica computazionale dell'Università dell'Arizona, che faceva parte del team che ha scoperto il nuovo pianeta a tre soli, chiamato HD 131399Ab.

Tali mondi possono essere trascinati qua e là da una miriade di diverse interazioni gravitazionali.

"Diventa più complicato tenere tutto insieme", ha detto Thomas Beatty, un ricercatore post-dottorato in astronomia presso la Pennsylvania State University. "Il funzionamento di queste orbite è come cercare di bilanciare qualcosa su un palo. Devi tenerlo insieme. È un equilibrio tra la gravità della stella e qualunque cosa stia orbitando e stia cercando di sparare, e avere una terza stella nel sistema che sta tirando quell'equilibrio e spingendo sul palo."

Illustrazione artistica del pianeta HD 131399Ab, che giace in un sistema a tre stelle a circa 340 anni luce dalla Terra nella costellazione del Centauro. (Credito immagine: ESO/L. Calada)

Ciò che consente all'HD 131399Ab di resistere a un tale caos, ha detto Kratter, è la sua posizione. Il pianeta orbita circa 80 unità astronomiche (AU) dalla sua stella madre "principale" e 300 UA dalle altre due stelle del sistema, che sono composte da una coppia binaria. (Una AU è la distanza media dalla Terra al Sole di circa 93 milioni di miglia, o 150 milioni di chilometri.)

Anche altri noti pianeti con tre soli si trovano lontano dalle stelle binarie nel sistema. Ad esempio, un mondo chiamato KELT-4Ab è così vicino alla sua stella primaria che un'orbita richiede solo tre giorni terrestri. Ma il pianeta si trova a 330 UA dalle stelle binarie circa otto volte la distanza media tra Plutone e il sole nel nostro sistema solare.

"Queste scoperte non sono davvero così sorprendenti. Finché le stelle rimanenti nel sistema sono abbastanza lontane [lontane] da non disturbare gravitazionalmente l'orbita di un pianeta in modo significativo (o disturbare un disco protoplanetario all'inizio dell'evoluzione), tale i pianeti si formeranno e sopravviveranno", ha detto Maciej Konacki, un astronomo polacco che nel 2005 ha segnalato un possibile pianeta a tre stelle chiamato HD 188753 Ab. (Questo mondo non è apparso in uno studio di follow-up condotto da un altro team nel 2007, portando alcuni astronomi a concludere che probabilmente non esiste.)

"HD 131399 è vicino al limite in cui l'influenza delle compagne stellari sarebbe sufficiente a destabilizzare l'orbita del pianeta", ha aggiunto Konacki in una e-mail a This Web.com. "Un pianeta come questo potrebbe successivamente essere espulso dal sistema e finire come un pianeta fluttuante. Questi sistemi stellari tripli (o multipli) potrebbero essere una delle fonti naturali di pianeti fluttuanti".

Strana storia di formazione

Una domanda chiave da considerare è in primo luogo come i pianeti multisole si incastrano nelle loro orbite, affermano i ricercatori.

Le risposte sono raramente dirette, come mostra il caso di HD 131399Ab. Il pianeta è enorme, almeno quattro volte più grande di Giove. Non è chiaro se ci sarebbe abbastanza gas per formare un mondo così gigante a 80 UA dalla stella principale del sistema. Inoltre, le radiazioni della coppia binaria avrebbero soffiato gran parte di questo materiale in questa rete, rendendo il processo di accrescimento ancora più difficile, hanno detto i ricercatori.

Un'altra possibilità è che il pianeta si sia formato indipendentemente nella grande nuvola molecolare che ha dato vita alle tre stelle, piuttosto che dal disco di materiale residuo che circonda la stella principale.

"In questo caso, penseremmo al sistema più come un sistema a stella quadrupla, in cui uno degli oggetti ha una massa molto piccola", ha detto Kratter. "Rendere un oggetto così piccolo sarebbe comunque molto raro."

La teoria finale è che il pianeta si sia formato molto vicino alla sua stella madre, insieme a uno o due pianeti compagni. Nel corso del tempo, le orbite dei pianeti si sarebbero scontrate e alla fine tali interazioni avrebbero portato HD 131399Ab nella sua posizione attuale.

Per quanto riguarda l'altro pianeta o i pianeti in quest'ultimo scenario, se fossero abbastanza vicini alla stella madre, potrebbero ancora nascondersi lì nel suo bagliore, ha detto Kratter. E le orbite in questo sistema potrebbero essere ancora in evoluzione, dato che è così giovane (circa 16 milioni di anni; il nostro sistema solare, per confronto, ha circa 4,6 miliardi di anni). [Trovato sistema simile a Tatooine: due pianeti, due stelle (video)]

I pianeti possono anche essere spinti in giro dai rimorchiatori gravitazionali delle stelle nel loro sistema, ha affermato Beatty, il secondo autore del documento che annuncia KELT-4Ab. La maggior parte dei sistemi con pianeti "Giove caldo" in orbita ravvicinata hanno due o tre stelle al loro interno, ha osservato; Giove caldo potrebbe quindi formarsi più lontano nel sistema, e quindi essere trascinato verso l'interno dalla gravità di queste stelle.

Migliaia di anni luce

A seconda di dove si trova una stella nella Via Lattea, potrebbe essere in grado di aggrapparsi gravitazionalmente a più altre stelle su distanze piuttosto grandi. Man mano che le stelle si allontanano, sono soggette all'interferenza gravitazionale di altre stelle, della misteriosa materia oscura e persino del buco nero al centro della Via Lattea.

In teoria, il limite oltre il quale le stelle si separano l'una dall'altra sembra essere compreso tra 10.000 e 100.000 UA, ha detto Kratter.

Ciò significa che un sistema a stella singola potrebbe estendersi su migliaia di UA, forse costellato di più stelle binarie e pianeti associati. disse Kratter. Ad esempio, ha citato PH1, un pianeta con due soli che vive in un sistema a quattro stelle.

"Pensa a Giove nel nostro sistema solare", ha detto, spiegando che Giove ha dozzine di lune in orbita attorno al pianeta. Queste lune non interferiscono con l'orbita della luna terrestre, ad esempio, perché sono così lontane da noi. Inoltre, la gravità del sole non allontana le lune da Giove, perché c'è abbastanza distanza tra il sole e Giove.

Lo stesso potrebbe valere anche per pianeti e stelle, ha detto Kratter. Finché c'è abbastanza separazione tra le stelle, ha detto, è difficile porre un limite superiore a quante stelle potrebbero esistere in un sistema.

Konacki era d'accordo con questa valutazione.

"Sappiamo di pianeti in ammassi aperti, quindi tecnicamente non c'è limite al numero di sistemi stellari che potrebbero ospitare un pianeta", ha detto. "Non vedo alcun motivo per cui (ad esempio) i sistemi stellari quintupli non potrebbero ospitare un pianeta, purché la stabilità gravitazionale del pianeta sia assicurata".

Segui Elizabeth Howell @howellThis Web o This Web.com @Spacedotcom . Siamo anche su Facebook e Google+. Articolo originale su questo Web.com.

Ir arriba