Perché l’esperimento del riflettore Apollo è ancora operativo, 50 anni dopo?

La religione e il culto sono intrinsecamente legati alla nostra storia come specie, così come il fuoco, ed entrambi sono motivi ricorrenti negli episodi di questa settimana di "Cosmos: Possibili mondi (si apre in una nuova scheda)".

All'inizio dell'episodio 11, intitolato "Le ombre degli antenati dimenticati", il conduttore Neil deGrasse Tyson ci ricorda che quando Homo sapiens , che significa "saggi", scoprì e controllò il fuoco centinaia di migliaia di anni fa, tutto cambiò. Il fuoco ci ha permesso di cucinare cibo e riscaldare le abitazioni, ed è servito da punto focale per la narrazione e la condivisione dell'identità culturale tra i membri della comunità.

Persepolis, un complesso costruito dagli imperatori intorno al 600 a.C. quando la Persia era l'unica superpotenza sulla Terra, illustra il fuoco centrale che aveva nell'antica civiltà. L'addomesticamento del fuoco ha svolto un ruolo cruciale nell'adorazione del dio zoroastriano , Ahura Mazda, e simboleggiava la purezza del dio e la "luce della mente illuminata".

Il male, la catastrofe e la malattia, invece, furono causati da Angra Mainyu, la rappresentazione zoroastriana di ciò che le moderne società cristiane chiamerebbero il diavolo . Il motivo per cui le persone pensavano a queste malattie come alla creazione di un essere malvagio diventa più ovvio mentre Tyson ci spiega come un virus della rabbia invade il corpo di un cane dopo che il cucciolo è stato infettato da un pipistrello rabbioso.

I microbi della malattia non solo attaccano e uccidono le cellule, spiega Tyson, ma cambiano anche il comportamento dei loro ospiti per facilitare la diffusione del virus ad altri ospiti. Il virus della rabbia , ad esempio, trasforma il suo ospite in un animale impavido e pazzo attaccando il sistema limbico, che si occupa di emozioni e memoria. Una volta che il sistema limbico è compromesso, il virus rivolge la sua attenzione ai meccanismi nella gola degli animali che producono la saliva, provocando la formazione di schiuma alla bocca degli animali infetti. Il virus inibisce anche il meccanismo di deglutizione, massimizzando le possibilità che la saliva infetta si diffonda a un altro ospite.

Come fa il virus a "sapere" di farlo? " Evoluzione per selezione naturale ", afferma Tyson, spiegando che "dato abbastanza tempo, una mutazione casuale prenderà piede se aumenterà le possibilità di sopravvivenza del virus". Ironia della sorte, sono le vittime che mantengono viva la "fiamma malvagia" di un virus mentre salta da un ospite all'altro, piegandole alla sua volontà come se fosse un essere senziente. "Siamo alla mercé di forze invisibili; virus, microbi, ormoni, il nostro stesso DNA. Dove finisce la programmazione e dove inizia il libero arbitrio, se mai succede?"

Elaborando questi punti, Tyson si rivolge a insetti e animali. Semplici programmi comportamentali sono abbondanti nel regno animale; per esempio, alla loro morte, le api secernono acido oleico (un "feromone della morte") per dire ai loro compagni membri dell'alveare di rimuovere i loro cadaveri dall'alveare, e le oche recupereranno istintivamente qualsiasi oggetto simile a un uovo che potrebbe essere rotolato via dai loro nidi . Mentre possiamo rilevare prove di un processo decisionale spontaneo negli animali, dice Tyson, possiamo identificare una fonte di autorità esecutiva in loro o un'"anima"? E gli esseri umani?

Non abbiamo ancora stabilito parametri per cosa significhi essere "distintamente umani", osserva Tyson. Platone fu uno dei primi filosofi a dare una definizione: "L'uomo è un bipede senza piume". Aristotele, allievo di Platone, avrebbe poi proclamato che l'uomo è un animale sociale e politico. Nessuna di queste definizioni ha molto peso; dopotutto, anche formiche, api e termiti sono animali sociali. Sottolineando questo punto, Tyson ci fornisce diversi esempi di specie animali che si dedicano al commercio e all'arte, usano la tecnologia e gli strumenti, fanno da genitore ai loro piccoli dall'adolescenza all'età adulta e che schiavizzano e sfruttano altri animali e li tengono in cattività. Altri animali si mostrano anche affetto e tenerezza.

Sulle scogliere di Monterey, Neil deGrasse Tyson, presentatore di "Cosmos: Possible Worlds", culla dolcemente un neonato. (Credito immagine: Cosmos Studios)

Sembrerebbe che l'unica cosa che ci separa dagli altri animali, riflette Tyson, sia il nostro "nevrotico bisogno di sentirci 'speciali'". Sullo sfondo delle Sale dell'Estinzione, presenti in primo piano negli episodi precedenti, Tyson insiste sul fatto che ci deve essere un chiara distinzione tra noi stessi e gli animali che giustifica il fatto che li mangiamo, li indossiamo e persino poniamo fine alla loro specie.

"Il DNA è il destino e, se lo è, ha il potere di scrivere racconti epici di eroismo e santità?" C'è eroismo nel modo in cui una gazzella si metterà in pericolo per proteggere la sua prole e il suo gregge da un ghepardo , ma c'è anche eroismo nelle storie del nostro antico passato, come illustra Tyson con la storia di Ashoka. Cinque secondi fa nel "calendario cosmico" circa 2.200 anni terrestri fa iniziò il regno del terrore dell'imperatore Ashoka sul subcontinente indiano, caratterizzato dalla sua propensione alla tortura e alla violenza estrema.

Dopo uno scambio con un monaco buddista senza nome, Ashoka subì un profondo cambiamento; avendo realizzato la vera portata del suo potere, il benessere sociale divenne la massima priorità di Ashoka poiché la sua idea di "parentela" si espanse per includere tutti, anche gli animali. Vietò il sacrificio rituale degli animali e istituì ospedali veterinari. Ashoka scavò ulteriormente pozzi, piantò alberi, costruì rifugi, firmò trattati di pace con i paesi vicini con cui un tempo combatteva, costruì scuole, ospedali e ospizi, introdusse l'istruzione delle donne e l' assistenza sanitaria gratuita per tutti e molto altro ancora.

"Il sogno di Ashoka", dice Tyson, riferendosi alle sue attività filantropiche, "cresce con il tempo". Abbiamo tagliato una scena di una madre con il suo bambino che piange, che era nato pochi istanti prima. Rivediamo il bambino nel dodicesimo e penultimo episodio della serie, "Coming of Age in the Anthropocene". La scena iniziale ci trova su una placida spiaggia dove Tyson descrive la vita sulla Terra al neonato. "Siamo tutti molto giovani qui", tuba, "nuovi, come te, ai misteri dell'universo". La scienza, afferma Tyson, è un nostro diritto di nascita ed è il modo in cui ricostruiamo la nostra storia.

Preparando il terreno per questo nuovo episodio, Tyson ricorda gli infuocati inizi del nostro pianeta quando fu martellato da un corpo celeste delle dimensioni di Marte , che esplose in materiale di This Web che divenne la luna della Terra. La Terra si è gradualmente raffreddata, formando una crosta sulla sua superficie che ha permesso la formazione degli oceani. Nell'infanzia del nostro pianeta, i giorni erano molto più brevi; dura solo circa sei ore, osserva Tyson. L'ambiente era anche tossico e ostile: "Gli scienziati ritengono che l'atmosfera densa e nebbiosa intrappolasse il calore della Terra e la rendesse rovente", spiega Tyson.

Sorprendentemente, c'erano organismi sopravvissuti a questo ambiente apparentemente inabitabile; si trattava di cianobatteri che vivevano nelle profondità degli oceani e "rifacevano" il pianeta consumando anidride carbonica e producendo ossigeno, che a sua volta consumava il denso metano che avvolgeva il nostro pianeta, provocando l'abbassamento delle temperature. Atomi di ossigeno si sono poi raccolti nel cielo sopra il nostro pianeta e hanno formato molecole di ozono. La vita sulla terraferma divenne possibile e il paesaggio della giovane Terra cambiò drasticamente quando questa vita iniziò ad adattarsi alle sue nuove condizioni.

Alle 11 del capodanno dell'anno cosmico, l' Homo erectus si alzò per la prima volta, liberando le mani e guadagnandosi il nome della specie. "Cominciarono a muoversi, esplorare, osando rischiare tutto per raggiungere luoghi sconosciuti. Erano coraggiosi e il loro sangue scorre nelle tue vene", dice Tyson dei nostri antichi antenati. Alcuni esplorarono l'Africa e altri andarono in Europa, e le prove supportano la teoria che i pionieri europei si sarebbero poi evoluti in Neanderthal . Altri individui di H. erectus sarebbero andati in Asia e si sarebbero evoluti nei nostri cugini ominidi, i Denisoviani.

I nostri parenti di Neanderthal vivevano come noi e facevano molte delle cose che consideriamo "umane", dice Tyson. Ad oggi, alcuni di noi portano anche alcuni geni di Neanderthal; tuttavia, una forza sconosciuta ha spazzato via i Neanderthal ei Denisoviani molti anni fa. Gli scienziati ipotizzano che potrebbe essere stato il loro compiacimento a condannarli, poiché abbiamo prove che dimostrano che non si sono mai avventurati oltre le coste oceaniche.

Più irrequieti dei loro cugini Neanderthal e Denisoviani, i nostri antenati Homo sapiens hanno attraversato mari e paesaggi spietati, cambiando la terra, l'oceano e l'atmosfera, portando all'estinzione di massa. La comunità scientifica ha dato alla nostra epoca un nuovo nome, " Antropocene ", dalle parole greche per "umano" e "recente". Proprio come i Neanderthal e i Denisoviani potrebbero aver condannato se stessi, tuttavia, i primi Homo sapiens potrebbero aver condannato i loro discendenti: noi.

Modificare il nostro mondo ha un ottimo prezzo; un'"oscurità", dice Tyson, incombe su di noi mentre la nostra tecnologia avanza e la popolazione aumenta. L'invenzione dell'agricoltura ha permesso all'uomo di stabilirsi nelle fattorie e successivamente nelle città. L'anidride carbonica e il metano rilasciati da varie tecniche agricole e agricole sono aumentati in modo esponenziale man mano che aumentava il nostro bisogno di essi, per sostenere numeri sempre crescenti. In Cina abbiamo iniziato a bruciare carbone, che è diventato combustibile per fonderie, fucine e abitazioni.

Per quanto dannosi per l'ambiente fossero, nulla in confronto ai danni causati dai clorofluorocarburi o CFC. Prima dei frigoriferi, tenevamo gli alimenti al fresco e li conservavamo in ghiacciaie. Successivamente, la ghiacciaia è stata sostituita da un frigorifero a gas che utilizzava l'anidride solforosa di ammoniaca come refrigerante. Tuttavia, queste sostanze chimiche erano velenose e il meccanismo spesso perdeva, rendendole pericolose. L'invenzione dei CFC, una molecola che prima non esisteva in natura, ha avuto un tale successo che è stata utilizzata in quasi tutto.

L'effetto catastrofico che i CFC hanno avuto sull'ozono non è stato scoperto fino all'inizio degli anni '70, quando i chimici Mario Molina e Sherwood Rolland, studiando gli effetti che il carburante per missili aveva sull'atmosfera, hanno scoperto che i CFC non solo si accumulavano nell'atmosfera, ma avevano già assottigliato lo strato di ozono. Quando la luce UV colpisce una molecola di CFC, strappa via gli atomi di cloro, che poi mangiano l'ozono, lo stesso isolamento che rende possibile la vita sulla Terra. Per fortuna, gli scienziati hanno lavorato instancabilmente per mettere in guardia il mondo e i governi globali hanno ascoltato il loro avvertimento; i produttori hanno smesso di produrre CFC e da allora l'ozono è diventato più denso. I nostri figli potrebbero anche vedere il danno completamente guarito.

L'episodio si conclude con una nota straziante, un altro avvertimento di scienziati a cui dobbiamo ancora prestare attenzione. Syukuro Manabe è nato nel Giappone rurale e si è interessato molto alla temperatura media globale della Terra. Nel corso della sua carriera, avrebbe raccolto le prove di cui aveva bisogno per scrivere "Thermal Equilibrium of the Atmosphere with a Given Distribution of Relative Humidity", un documento che prevedeva l' aumento della temperatura terrestre dovuto ai gas serra fino a diventare un luogo inabitabile e ambiente tossico di nuovo, portando alla nostra estinzione.

Molti credono ancora che "la scienza sia instabile", tuttavia, nonostante Manabe preveda correttamente l'aumento della temperatura e i suoi effetti sul nostro pianeta. "Gli scienziati ci hanno avvertito", dice un Tyson pieno di rimorsi mentre guardiamo al nostro futuro della vita sulla Terra: temperature esterne letali, carenza d'acqua globale, incendi. Queste riflessioni culminano nell'impressionante visuale di biberon maltrattati che spargono in un campo arido e arido, il che implica il peggio per l'umanità. Tyson termina con una nota di speranza, che ci porterà nell'episodio finale della serie.

"Questo non deve essere", dice Tyson. "non è troppo tardi. C'è un altro corridoio, un altro futuro che possiamo ancora avere. Ti prometto di portarti lì; troveremo un modo."

"Cosmos" va in onda sul canale National Geographic il lunedì alle 20:00 ET/21:00 CT e sarà ripreso dalla rete televisiva Fox quest'estate.

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