Perché Plutone non è più un pianeta?

I libri di testo dovevano essere riscritti. I membri del pubblico erano indignati. La nostra comprensione del sistema solare stesso è cambiata per sempre il 24 agosto 2006, quando i ricercatori dell'Unione Astronomica Internazionale (IAU) hanno votato per riclassificare Plutone, cambiando il suo stato da pianeta a pianeta nano, una retrocessione che è stata in gran parte vista come un retrocessione e che continua ad avere riverberi fino ad oggi.

Diversi anni dopo, molti ancora non capiscono tutto questo trambusto, né perché Plutone sia stato sbalzato dalla sua posizione planetaria. Ma la trasformazione del sistema solare da nove pianeti a otto ha richiesto molto tempo e aiuta a incapsulare uno dei più grandi punti di forza della scienza, la capacità di alterare definizioni apparentemente stabili alla luce di nuove prove.

Che cos'è un pianeta, comunque?

La parola pianeta risale all'antichità, derivando dalla parola greca "planetes", che significa stella errante. I cinque pianeti classici Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno sono visibili ad occhio nudo e possono essere visti spostarsi in strani percorsi attraverso il cielo rispetto alle stelle sullo sfondo più distanti. Dopo l'avvento dei telescopi, gli astronomi hanno scoperto due nuovi pianeti, Urano e Nettuno, che sono troppo deboli per essere individuati ad occhio nudo.

Plutone è stato trovato e classificato come pianeta nel 1930, quando l'astronomo Clyde Tombaugh del Lowell Observatory ha confrontato lastre fotografiche del cielo in notti separate e ha notato un minuscolo punto che si muoveva avanti e indietro sullo sfondo delle stelle. Immediatamente, il nuovo candidato del sistema solare è stato considerato uno strano. La sua orbita è così eccentrica, o tutt'altro che circolare, che in realtà si avvicina al Sole di Nettuno per 20 dei suoi 248 anni di viaggio.

Nel 1992, gli scienziati hanno scoperto il primo oggetto della cintura di Kuiper, 1992 QB1 , un minuscolo corpo in orbita nelle vicinanze di Plutone. Molti altri oggetti simili furono presto scoperti, rivelando una cintura di piccoli mondi congelati simile alla cintura di asteroidi tra Marte e Giove. Plutone rimase il re di questa regione, ma nel luglio 2005 gli astronomi trovarono il corpo distante Eris , che all'inizio si pensava fosse persino più grande di Plutone.

Dimensioni di Plutone (in basso a sinistra) rispetto alla Luna e alla Terra. (Credito immagine: Tom.Reding, CC BY-SA)

I ricercatori hanno dovuto porsi queste domande: se Plutone era un pianeta, significava che anche Eris lo era? E tutti gli altri oggetti ghiacciati nella cintura di Kuiper ? Dov'era esattamente la linea di demarcazione per classificare un corpo come pianeta? Una parola che era sembrata diretta e semplice si è improvvisamente rivelata stranamente scivolosa.

Ne è seguito un intenso dibattito, con molte nuove proposte per la definizione di pianeta.

"Ogni volta che pensiamo che alcuni di noi stiano raggiungendo un consenso, allora qualcuno dice qualcosa per mostrare molto chiaramente che non lo siamo", Brian Marsden, un membro del Comitato Esecutivo IAU incaricato di trovare un nuovo significato per la parola pianeta, ha detto a This Web.com nel 2005.

Un anno dopo, gli astronomi non erano più vicini a una risoluzione e il dilemma aleggiava come una nuvola oscura sulla riunione dell'Assemblea generale dell'IAU a Praga nel 2006. Alla conferenza, i ricercatori hanno sopportato otto giorni di discussioni controverse, con quattro diverse proposte offerte. Un suggerimento controverso avrebbe portato il numero totale di pianeti nel sistema solare fino a 12 , tra cui Cerere, l'asteroide più grande, e la luna di Plutone Caronte.

Il suggerimento era "un completo pasticcio", ha detto a This Web.com l'astronomo Mike Brown del Caltech, lo scopritore di Eris.

Verso la fine della conferenza di Praga, i 424 astronomi rimasti votarono per creare tre nuove categorie di oggetti nel sistema solare. Da quel momento in poi, solo i mondi da Mercurio a Nettuno sarebbero stati considerati pianeti. Plutone e i suoi simili oggetti rotondi che condividevano il vicinato della loro orbita con altre entità furono d'ora in poi chiamati pianeti nani. Tutti gli altri oggetti in orbita attorno al sole sarebbero conosciuti come piccoli corpi del sistema solare.

Il dramma continua

Un contingente di professionisti non ha preso la decisione alla leggera. "Sono imbarazzato per l'astronomia", ha detto a This Web.com Alan Stern, un leader della missione New Horizons della NASA, che ha sorvolato Plutone nel 2015, aggiungendo che meno del 5% dei 10.000 astronomi del mondo ha partecipato al voto.

Tali opinioni sono condivise da molti nel pubblico. Nel 2014, gli esperti dell'Harvard & Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) di Cambridge, Massachusetts, hanno discusso diverse definizioni di pianeta. Lo storico della scienza Owen Gingerich, che ha presieduto il comitato per la definizione del pianeta dell'IAU, ha affermato che "pianeta è una parola culturalmente definita che cambia nel tempo". Ma il pubblico che ha assistito al dibattito sul CfA ha scelto in modo schiacciante una definizione di partecipante diversa che avrebbe riportato Plutone nell'ovile planetario.

Schemi di classificazione alternativi continuano a comparire. Una proposta del 2017 ha definito un pianeta come "un oggetto rotondo in questo Web più piccolo di una stella". Ciò renderebbe Plutone di nuovo un pianeta , ma farebbe lo stesso con la luna terrestre e molte altre lune del sistema solare, e porterebbe il numero totale di pianeti ufficialmente riconosciuti fino a 110. Un anno dopo, Stern, insieme a lo scienziato planetario David Grinspoon, ha scritto un articolo d'opinione sul Washington Post sostenendo che la definizione dell'IAU è stata "disegnata frettolosamente" e "imperfetta" e che gli astronomi dovrebbero riconsiderare le loro idee.

Ma finora tali appelli sono caduti nel vuoto e sembra improbabile che l'IAU rivisiti presto la controversia. L'astrofisico Ethan Siegel ha risposto a Stern e Grinspoon su Forbes scrivendo : "Il semplice fatto è che Plutone è stato classificato erroneamente quando è stato scoperto per la prima volta; non è mai stato sullo stesso piano degli altri otto mondi".

Anche Mike Brown è intervenuto. "Quindi, ehi, Plutone non è ancora un pianeta. In realtà, non lo è mai stato. L'abbiamo solo frainteso per 50 anni. Ora, lo sappiamo meglio. La nostalgia per Plutone non è davvero un buon argomento per il pianeta, ma questo è praticamente tutto quello che c'è. Ora andiamo avanti con la realtà", ha scritto Brown su Twitter, dove ha abbracciato il suo ruolo nella ridefinizione con l'handle @plutokiller.

Risorse addizionali:

  • Scopri di più sulla cintura di Kuiper dal sito web di Esplorazione del sistema solare della NASA.
  • Domande e risposte: la definizione di pianeta proposta dall'IAU
  • Guarda le immagini di Plutone dal flyby New Horizons This Webcraft della NASA.
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