Perseverance Rover: l’auto Marte della NASA per cercare segni di vita antica

Il rover Perseverance della NASA non sta solo esplorando il Pianeta Rosso. Il robot per la caccia alla vita aiuterà anche un po' di Marte a raggiungere la Terra tra un decennio circa, se tutto andrà secondo i piani.

Perseverance, il fulcro della missione Mars 2020 della NASA da 2,7 miliardi di dollari, è atterrato all'interno del cratere Jezero del pianeta rosso il 18 febbraio 2021. Una volta che sarà completamente operativo, il robot delle dimensioni di un'auto cercherà prove della vita microbica passata e ne raccoglierà diverse dozzine di campioni per il futuro ritorno sulla Terra, tra gli altri compiti ambiziosi.

"Non credo che abbiamo avuto una missione che contribuirà così tanto sia alla scienza che alla tecnologia", ha detto l'amministratore ad interim della NASA Steve Jurczyk a This Web.com poco prima che Perseverance atterrasse. "Sarà davvero incredibile".

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Dimensioni del rover perseveranza: quanto è grande il rover su Marte?

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Se Perseverance sembra familiare, è perché l'esploratore robotico è in gran parte basato sul suo predecessore, il rover Curiosity Mars Science Laboratory (MSL), che è atterrato nell'agosto 2012 e va ancora forte oggi.

Come Curiosity, il rover Perseverance è stato costruito da ingegneri e scienziati del Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California. Circa l'85% della massa di Perseverance si basa sull'"hardware del patrimonio" di Curiosity, che fa risparmiare tempo e denaro alla NASA e riduce notevolmente i rischi, hanno affermato i funzionari dell'agenzia.

La perseveranza è lunga circa 10 piedi (escluso il suo braccio robotico), larga 9 piedi e alta 7 piedi (lunga circa 3 metri, larga 2,7 metri e alta 2,2 metri). A 2.260 libbre. (1.025 chilogrammi), Perseverance pesa meno di un'auto compatta.

Come Curiosity, Perseverance ha un corpo rettangolare, sei ruote, un braccio robotico, un trapano per campionare rocce, macchine fotografiche e strumenti scientifici. Ma quegli strumenti sono abbastanza diversi dall'attrezzatura a bordo di Curiosity, perché i due rover hanno obiettivi divergenti. Il compito principale di Curiosity consiste nel valutare l'abitabilità dell'antico Marte, mentre Perseverance andrà a caccia di prove degli antichi marziani.

I sette strumenti di Perseverance "si basano sul successo di MSL, che è stato un banco di prova per la nuova tecnologia", ha affermato George Tahu, dirigente del programma Perseverance della NASA. "Questi raccoglieranno dati scientifici in modi che prima non erano possibili".

Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/Ames) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/KSC) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: NASA TV) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: Joel Kowsky/NASA) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: ULA) Immagine 1 di 12 (Credito immagine: ULA) Immagine 1 di 12

Perseverance utilizzava anche la stessa strategia di entrata, discesa e atterraggio (EDL) di Curiosity. Entrambi i rover hanno colpito l'atmosfera di Marte a velocità tremende, hanno dispiegato un paracadute supersonico dopo che l'attrito li ha rallentati abbastanza e sono stati infine abbassati delicatamente sulla terra rossa sui cavi da una "gru aerea" a razzo.

Ma Perseverance ha avuto alcuni aggiornamenti EDL che Curiosity non ha apprezzato. Ad esempio, il Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California, che gestisce la missione Mars 2020, ha sviluppato una nuova tecnologia di atterraggio chiamata navigazione relativa al terreno. Mentre il rover scendeva nei cieli marziani, utilizzava un computer per confrontare il paesaggio con le mappe del terreno precaricate, guidandosi verso un sito di atterraggio sicuro e apportando correzioni durante la discesa.

Un'altra nuova funzionalità, nota come range trigger, utilizzava informazioni sulla posizione e sulla velocità per determinare quando aprire il paracadute supersonico, restringendo l'ellisse di atterraggio di oltre la metà.

"La navigazione relativa al terreno ci consente di visitare siti che erano considerati troppo rischiosi per essere esplorati da Curiosity", ha affermato Al Chen di JPL, responsabile di EDL di Perseverance. "Il grilletto del ranger ci consente di atterrare più vicino ad aree di interesse scientifico, riducendo le miglia potenzialmente fino a un anno dal viaggio di un rover".

Atterraggio su Marte del rover Perseverance: tutto ciò che devi sapere

Scienza del rover perseveranza: fotocamere, strumenti e altro

Perseverance vanta quasi cinque volte più telecamere del primo rover su Marte. Sojourner, che è atterrato nel 1997, trasportava solo cinque telecamere, e i rover gemelli Spirit e Opportunity, che hanno colpito la terra rossa nel 2004, avevano 10 telecamere ciascuno. La curiosità ha 17.

Perseverance ha 23 telecamere. Molti di loro hanno filmato l'arrivo del rover su Marte, catturandone l'atterraggio con dettagli storici e senza precedenti. L'epico video EDL mostra il paracadute di Perseverance che si apre di scatto nel cielo marziano, ad esempio, e documenta il momento in cui le sei ruote del robot colpiscono la terra rossa.

"Per coloro che si chiedono come atterri su Marte, o perché è così difficile, o quanto sarebbe bello farlo, non devi cercare oltre", ha detto Jurczyk in una dichiarazione (si apre in una nuova scheda) pochi giorni dopo il touchdown .

"La perseveranza è appena iniziata e ha già fornito alcune delle immagini più iconiche nella storia dell'esplorazione di questo Web", ha aggiunto. "Rinforza il notevole livello di ingegneria e precisione necessari per costruire e far volare un veicolo sul Pianeta Rosso".

Illustrazione raffigurante gli strumenti scientifici trasportati a bordo del rover Perseverance Mars 2020 della NASA. (Credito immagine: NASA)

Alcune delle fotocamere di Perseverance forniscono più colori e immagini 3D di quanto Curiosity possa raccogliere, secondo Jim Bell dell'Arizona State University, il principale investigatore del sistema di telecamere Mastcam-Z di Perseverance. "Z" sta per "zoom", uno dei miglioramenti della Mastcam ad alta definizione di Curiosity.

Spirit, Opportunity e Curiosity hanno tutte catturato immagini da 1 megapixel in bianco e nero con le loro telecamere ingegneristiche, che aiutano nella pianificazione della guida e nell'evitare i pericoli. Ma le telecamere di ingegneria di Perseverance acquisiscono immagini a colori ad alta risoluzione da 20 megapixel. Il loro campo visivo più ampio significa che, invece di perdere tempo a scattare più immagini da unire a terra, le nuove fotocamere acquisiscono la stessa vista in un'unica istantanea. Le fotocamere riducono anche il motion blur, così possono scattare foto mentre il rover è in viaggio.

Immagini più dettagliate significano più dati da trasmettere attraverso questo Web.

"Il fattore limitante nella maggior parte dei sistemi di imaging è il collegamento delle telecomunicazioni", ha affermato lo scienziato di Perseverance imaging Justin Maki di JPL, il capo del team delle operazioni strumentali. "Le telecamere sono in grado di acquisire molti più dati di quelli che possono essere inviati sulla Terra".

La Mastcam-Z del rover Perseverance è un sistema di telecamere avanzato con capacità di imaging panoramico e stereoscopico con capacità di zoom. (Credito immagine: NASA)

Le telecamere rover più intelligenti aiutano a ridurre il carico. In Spirit and Opportunity, la compressione delle foto è stata eseguita utilizzando il computer di bordo. Su Perseverance, come su Curiosity, la compressione viene eseguita dall'elettronica integrata nella fotocamera.

I dati di Perseverance vengono trasmessi sulla Terra tramite diversi This Webcraft in orbita attorno a Marte: Mars Odyssey della NASA, Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) e MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) e Trace Gas Orbiter della European This Web Agency.

Odyssey è stato il primo orbiter a inviare i dati del rover a casa da Spirit e Opportunity.

"Ci aspettavamo di fare quella missione con solo decine di megabit ogni giorno di Marte, o sol", ha detto Bell, riferendosi al lavoro di Spirit e Opportunity. "Quando abbiamo fatto il primo sorvolo di Odyssey e avevamo circa 100 megabit per sol, ci siamo resi conto che era un gioco completamente nuovo".

Mastcam-Z è uno dei sette strumenti scientifici di Perseverance. Un altro, noto come SHERLOC ("Scanning Habitable Environments with Raman and Luminescence for Organics and Chemicals"), sarà il primo strumento su Marte a utilizzare Ramen e spettroscopie a fluorescenza, tecniche familiari agli esperti di medicina legale.

Quando una luce ultravioletta brilla su alcune sostanze chimiche a base di carbonio, brillano in modo molto simile a un materiale sotto una luce nera. Il bagliore può aiutare gli scienziati a rilevare le sostanze chimiche che si formano in presenza della vita. SHERLOC fotograferà le rocce che studia, quindi mapperà le sostanze chimiche che rileva attraverso le immagini.

"Questo tipo di scienza richiede consistenza e sostanze chimiche organiche, due cose che il nostro meteorite bersaglio fornirà", ha detto in una dichiarazione Rohit Bhartia del JPL, vice ricercatore principale di SHERLOC (si apre in una nuova scheda).

La roccia This Web menzionata da Bhartia è il meteorite marziano Sayh al Uhaymir 008 (SaU008), che il team utilizzerà per calibrare SHERLOC. I precedenti rover includevano bersagli di calibrazione, ma nessuno di loro si è mai affidato a meteoriti marziani. (Un meteorite è, tuttavia, arrivato su Marte a bordo del Mars Global Surveyor, che ha cessato le operazioni nel gennaio 2007.)

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Un altro strumento di perseveranza, chiamato PIXL ("Strumento planetario per la litochimica a raggi X"), determinerà la composizione dei materiali marziani su scala molto fine utilizzando una fotocamera ad alta risoluzione e uno spettrometro a fluorescenza a raggi X.

Lo strumento SuperCam del rover, un'evoluzione della ChemCam di Curiosity, schiaccerà le rocce bersaglio con i laser e determinerà la composizione chimica del vapore risultante.

Perseverance trasporta anche uno strumento radar che penetra nel terreno chiamato RIMFAX ("Radar Imager for Mars' Subsurface Experiment"). RIMFAX sarà il primo strumento rover in assoluto a guardare sotto la superficie di Marte, mappando strati di roccia, acqua e ghiaccio fino a 10 m di profondità.

A bordo del rover c'è anche una stazione meteorologica nota come MEDA ("Mars Environmental Data Analyzer") e una dimostrazione tecnologica chiamata MOXIE ("Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment").

MOXIE è progettato per generare ossigeno dall'atmosfera del Pianeta Rosso, che contiene il 95% di anidride carbonica in volume. Tali attrezzature, se potenziate, potrebbero aiutare l'umanità a prendere piede sul Pianeta Rosso in futuro, hanno affermato i funzionari della NASA. (L'agenzia mira a mettere gli stivali su Marte negli anni '30.)

SHERLOC, PIXL e la perforatrice da roccia di Perseverance si trovano all'estremità del braccio robotico del rover lungo 2,1 m, che può muoversi con cinque gradi di libertà. MEDA, MOXIE e RIMFAX sono sul corpo di Perseverance, e Mastcam-Z e SuperCam sono sull'albero a testa alta del rover.

Microfono Marte del rover Perseverance

Perseverance ha anche due microfoni, per trasmettere i suoni del Pianeta Rosso alla Terra. Uno fa parte del sistema di telecamere EDL e l'altro è integrato in SuperCam.

Il team della missione sperava che il microfono EDL registrasse il suono durante il touchdown di Perseverance. Ciò non è accaduto, ma lo strumento si è acceso poco dopo l'atterraggio, raccogliendo il primo vero audio in assoluto sulla superficie di Marte. (Altre due missioni della NASA su Marte, il Mars Polar Lander e il Phoenix lander, trasportavano microfoni, ma nessuno dei due ha restituito dati audio. Mars Polar Lander si è schiantato nel dicembre 1999 e il microfono di Phoenix non è mai stato acceso, temendo che potesse interferire con il touchdown di maggio 2008 di This Webcraft.)

Ascolta il vento di Marte soffiare in questi primi suoni della Perseveranza

Ascoltare questi suoni ultraterreni aiuta a portare Marte sulla Terra per tutti noi, rendendo il Pianeta Rosso un luogo più accessibile, hanno detto i membri del team della missione. E l'audio di Marte ha molto di più del semplice fascino del genio.

"C'è molta buona scienza che si può fare avendo un microfono su Marte", ha detto a This Web.com Sylvestre Maurice, membro del team di SuperCam, uno scienziato planetario presso l'Istituto di ricerca in astrofisica e planetologia in Francia.

Ad esempio, una volta che SuperCam è online, il microfono dovrebbe aiutare a rivelare quanto sono dure le rocce bersaglio e se hanno o meno un rivestimento. L'audio marziano migliorerà anche la nostra comprensione della sottile atmosfera del Pianeta Rosso, fornendo dati da inserire nei modelli, hanno affermato i membri del team della missione.

È possibile che Perseverance raccolga anche il suono stereo sulla superficie marziana, azionando di concerto i microfoni EDL e SuperCam.

Il primo elicottero su Marte: Meet Ingenuity

La perseveranza ha anche portato un piccolo autostoppista su Marte di 4 libbre. (1,8 kg) elicottero chiamato Ingenuity , che tenterà di effettuare i primi voli in assoluto su un mondo oltre la Terra.

Come MOXIE, Ingenuity è una dimostrazione tecnologica; trasporta una fotocamera ad alta risoluzione ma non strumenti scientifici. Se il piccolo elicottero riuscirà a decollare dal suolo marziano, gli elicotteri potrebbero diventare un punto fermo dell'esplorazione del Pianeta Rosso in futuro, raccogliendo una varietà di dati da soli e/o fungendo da esploratori per i rover, hanno affermato i funzionari della NASA.

L'ingegno avrà presto la sua occasione. Una volta che Perseverance sarà completamente operativo, il team della missione troverà un aeroporto adatto e farà volare l'elicottero. Il rover tenterà di documentare questi voli da una distanza di sicurezza, utilizzando le sue telecamere e microfoni.

Rappresentazione artistica dell'elicottero Mars della NASA Ingenuity. (Credito immagine: NASA)

Potere di perseveranza: rivelata la sua batteria nucleare

Spirit e Opportunity erano alimentati a energia solare. Entrambi i rover sono sopravvissuti di gran lunga alle loro garanzie di tre mesi, vagando per anni nel deserto rosso. Ma alla fine entrambi hanno ceduto agli elementi, congelandosi a morte dopo essersi trovati in situazioni in cui i loro pannelli solari non potevano assorbire abbastanza sole. (La NASA ha dichiarato Spirit e Opportunity morti rispettivamente nel 2011 e nel 2019.)

Curiosità e perseveranza non devono preoccuparsi dei livelli di luce solare marziana. I grandi rover sono a propulsione nucleare, ciascuno con un peso di circa 100 libbre. (45 kg) Generatore termoelettrico a radioisotopi multi-missione (MMRTG).

Questi MMRTG convertono in elettricità il calore prodotto naturalmente dal decadimento radioattivo del plutonio-238. E continuano a farlo per molto tempo; l'MMRTG ha una vita operativa di 14 anni, secondo la pagina informativa di Marte 2020 della NASA (si apre in una nuova scheda).

La curiosità è ancora forte all'interno del cratere Gale di Marte, più di otto anni dopo l'atterraggio. Quindi ci sono tutte le ragioni per credere che la fonte di energia di Perseverance, e gli altri suoi componenti vitali, consentiranno al robot di continuare a vagare oltre la durata della missione principale del rover di un anno su Marte, o circa 687 giorni terrestri.

Lancio del rover Perseverance: Viaggio su Marte in una pandemia

Il 30 luglio 2020 il rover Perseverance Mars 2020 della NASA e l'elicottero Ingenuity Mars decollano dalla stazione dell'aeronautica militare di Cape Canaveral in Florida su un razzo Atlas V della United Launch Alliance. (Credito immagine: Joel Kowsky/NASA)

Perseverance è stato lanciato dalla Florida's This Web Coast il 30 luglio 2020, precipitando in This Web in cima a un razzo Atlas V della United Launch Alliance.

Scendere dalla Terra non è mai facile e Perseverance ha avuto un percorso particolarmente impegnativo. Il team della missione ha dovuto condurre le procedure di assemblaggio e test finali e il lancio stesso, mentre la pandemia di coronavirus infuriava intorno a loro.

Come il resto di noi, molti membri del team Perseverance hanno dovuto adattarsi al lavoro da casa; La preparazione del rover chiave è stata eseguita da soggiorni, cucine e cortili. E portare il robot sulla rampa di lancio in tempo è una priorità assoluta, dal momento che le finestre di lancio per le missioni su Marte si aprono solo per poche settimane una volta ogni 26 mesi era tutt'altro che una conclusione scontata.

"A marzo e all'inizio di aprile [2020], non eravamo sicuri di potercela fare", ha detto Jurczyk a This Web.com. (All'epoca, l'amministratore della NASA era Jim Bridenstine e Jurczyk guidava la direzione della missione per la tecnologia Web dell'agenzia.) "Ma siamo stati in grado di elaborare la pianificazione e arrivarci. È un vero merito per la dedizione e il duro lavoro del team ."

Marte di Perseverance in atterraggio al cratere Jezero

Il viaggio nel profondo di Perseverance è andato liscio e il rover è arrivato su Marte come previsto, 6,5 mesi dopo il decollo. Tuttavia, la pandemia era ancora un problema il giorno dell'atterraggio; I membri del team rover si sono riuniti al controllo della missione presso il JPL per supervisionare l'EDL il 18 febbraio, ma indossavano maschere e praticavano il distanziamento sociale nella misura del possibile.

In uno straziante "sette minuti di terrore", il rover si è immerso nell'atmosfera marziana, ha lanciato il suo scudo termico e ha dispiegato il più grande paracadute mai costruito per Marte per rallentare la sua discesa sulla superficie marziana. Le telecamere del rover, la sua gru volante e il guscio posteriore hanno catturato la discesa a terra, incluso il momento in cui la gru volante, in bilico sulla superficie marziana, ha abbassato Perseverance a terra per un atterraggio perfetto.

Il rover Perseverance è atterrato in sicurezza su Marte e ha iniziato a sorvegliare la sua casa del cratere Jezero.

Immagine 1 di 7 La NASA ha annunciato nel novembre 2018 che Perseverance esplorerà il cratere Jezero, uno dei tre siti di atterraggio finalisti per la missione Mars 2020. (Credito immagine: NASA) Immagine 1 di 7 Una vista del sito di atterraggio del rover Perseverance nel cratere Jezero visto dal Mars Reconnaissance Orbiter della NASA. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/MSSS/JHU-APL) Immagine 1 di 7
Questa immagine mostra i resti di un antico delta nel cratere Jezero. È stata scattata dalla telecamera stereo ad alta risoluzione sull'orbiter Mars Express dell'ESA. (Credito immagine: ESA/DLR/FU Berlino) Immagine 1 di 7
Il cerchio bianco vicino al centro di questa immagine di Marte rappresenta il luogo in cui dovrebbe atterrare il rover Perseverance della NASA. (Credito immagine: ESA/DLR/FU-Berlino/NASA/JPL-Caltech) Immagine 1 di 7
Questa mappa annotata del cratere Jezero su Marte è stata creata utilizzando i dati della telecamera stereo ad alta risoluzione sull'orbiter Mars Express dell'ESA. (Credito immagine: ESA/DLR/FU Berlino) Immagine 1 di 7
Questa mappa mostra le regioni dentro e intorno al cratere Jezero su Marte. Il cerchio verde rappresenta l'ellisse di atterraggio del rover. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/USGS/Università dell'Arizona) Immagine 1 di 7
Questa mappa di elevazione del cratere Jezero su Marte è stata creata dai dati dell'ESA Mars Express. (Credito immagine: ESA/DLR/FU Berlino) Immagine 1 di 7

Nel febbraio 2017, un team di scienziati ha ristretto i candidati al sito di atterraggio di Marte 2020 a tre finalisti: Columbia Hills, Northeast Syrtis e Jezero Crater.

Un sito era stato esplorato in precedenza. A partire dal 2004, il rover Spirit ha vagato per il cratere Gusev e le Columbia Hills, dove il robot ha scoperto tracce di acqua passata, l'unico posto in cui ha trovato acqua nell'enorme cratere. Successive analisi dei dati hanno suggerito che il cratere potrebbe aver ospitato un tempo un lago poco profondo.

Secondo i ricercatori, un antico vulcano nel nord-est della Syrtis potrebbe aver generato sorgenti termali e lo scioglimento del ghiaccio, creando le condizioni ideali per la vita microbica del passato. Il bordo del vulcano Syrtis Major espone un substrato roccioso di 4 miliardi di anni, oltre a molti minerali alterati dall'attività vulcanica durante la prima storia del Pianeta Rosso.

Il cratere Jezero largo 45 km, nel frattempo, è un antico fondale lacustre in cui potrebbe essersi sviluppata la vita microbica, hanno affermato i funzionari della NASA in una dichiarazione (si apre in una nuova scheda). Jezero ospita anche i resti di un delta di un fiume scomparso da tempo, la cui struttura suggerisce che l'acqua si sia riempita e drenata dal sito almeno due volte. MRO ha anche individuato minerali nel sito che sono stati alterati chimicamente dall'acqua (si apre in una nuova scheda).

Nel novembre 2018, la NASA ha annunciato la selezione finale: Perseverance esplorerà il cratere Jezero.

"Il sito di atterraggio nel cratere Jezero offre un terreno geologicamente ricco, con morfologie che risalgono a 3,6 miliardi di anni fa, che potrebbero potenzialmente rispondere a importanti domande sull'evoluzione planetaria e sull'astrobiologia", ha affermato Thomas Zurbuchen, amministratore associato per la direzione della missione scientifica della NASA. una dichiarazione a suo tempo.

"Il prelievo di campioni da quest'area unica rivoluzionerà il modo in cui pensiamo a Marte e alla sua capacità di ospitare la vita", ha aggiunto.

Come il rover Perseverance raccoglierà campioni di Marte

È possibile che Perseverance individuerà segni convincenti di vita antica sulla superficie marziana, qualcosa di simile a una stromatolite fossilizzata qui sulla Terra, forse. Tuttavia, è un compito arduo per un robot solitario in un mondo lontano, quindi è più probabile che i dati sulla caccia alla vita del rover siano nella migliore delle ipotesi suggestive, hanno detto i membri del team della missione.

Ma Perseverance consentirà agli scienziati di ottenere sguardi molto migliori e più dettagliati su campioni promettenti dando il via alla prima campagna di restituzione di campioni su Marte dell'umanità.

Il rover perforerà almeno 20 carote di roccia, e forse anche da 30 a 40. Questo materiale su Marte sarà protetto in speciali tubi di campionamento e depositato in luoghi selezionati per il recupero da una campagna congiunta NASA-European This Web Agency.

"La pancia del rover ospita tutte le attrezzature e le forniture necessarie per raccogliere i campioni. Contiene una giostra di perforazione rotante, che è una ruota che contiene diversi tipi di punte da trapano", hanno scritto i funzionari della NASA in una descrizione dell'hardware pionieristico per la raccolta di campioni di Perseverance (si apre in una nuova scheda) .

"Mentre il grande braccio del rover si allunga e perfora la roccia, la pancia del rover ospita un piccolo braccio robotico che funge da 'assistente di laboratorio' per il grande braccio", hanno aggiunto. "Il piccolo braccio raccoglie e sposta le nuove provette di campionamento sul trapano e trasferisce i contenitori di campioni pieni in un This Web dove vengono sigillati e conservati".

Se tutto andrà secondo i piani, i campioni arriveranno sulla Terra già nel 2031. Scienziati di tutto il mondo utilizzeranno quindi potenti strumenti per cercarli alla ricerca di segni di vita e indizi sulla transizione di Marte da un mondo relativamente caldo e umido. al freddo pianeta del deserto che è oggi.

Tale lavoro continuerà per decenni; dopotutto, gli scienziati stanno ancora studiando le rocce lunari portate a casa dagli astronauti Apollo della NASA mezzo secolo fa.

"Il ritorno del campione su Marte è l'impresa scientifica planetaria della nostra generazione", ha detto Bobby Braun, direttore dell'esplorazione del sistema solare presso il JPL, durante una conferenza stampa della NASA prima dell'atterraggio il 17 febbraio.

"È ambizioso. È stimolante. È un obiettivo scientificamente convincente a cui abbiamo lavorato per decenni", ha affermato Braun. "Ed è proprio lì. È proprio alla nostra portata."

Come perseveranza e ingegno hanno preso i loro nomi

Vaneeza Rupani, che ha proposto il nome Ingenuity, l'allora amministratore della NASA Jim Bridenstine, e Alex Mather, che ha proposto il nome Perseverance, osservano dal Kennedy This Web Center della NASA mentre la missione Mars 2020 è decollata dalla Florida. (Credito immagine: NASA/Gianni Woods)

La NASA ha permesso agli studenti di nominare i rover Sojourner, Spirit, Opportunity e Curiosity attraverso una competizione nazionale e l'agenzia ha continuato questa tradizione con Mars 2020.

Il nome vincitore è stato nominato da Alex Mather, studente di seconda media della Virginia, e annunciato a marzo 2020. La presentazione del saggio di Mather si conclude così: "Siamo una specie di esploratori e incontreremo molte battute d'arresto sulla strada per Marte. Tuttavia, possiamo perseverare. Noi non come nazione ma come esseri umani non ci arrenderemo. La razza umana lo farà persevera sempre nel futuro".

Perseveranza è un nome particolarmente adatto per il rover, dato che il team di Mars 2020 ha dovuto affrontare una pandemia globale in vista del lancio, hanno affermato i funzionari della NASA.

"Sì, è la curiosità che ci spinge là fuori, ma è la perseveranza che non ci fa arrendere", ha detto Zurbuchen ai giornalisti poco dopo l'annuncio del nome. "Non c'è esplorazione senza perseveranza."

La liceale dell'Alabama Vaneeza Rupani ha presentato "Ingenuity" per il concorso di denominazione dei rover. Ai funzionari della NASA piaceva così tanto quel soprannome che lo diedero all'elicottero della missione.

"Ci è voluto molto lavoro duro e ingegnoso per preparare l'elicottero e poi posizionarlo sul rover, e sarà necessario molto di più", ha detto Bridenstine in una dichiarazione di aprile 2020 (si apre in una nuova scheda). "Sono stato felice di avere un altro grande nome dai finalisti del concorso di denominazione da cui sono stato in grado di selezionare qualcosa di così rappresentativo di questa parte emozionante della nostra prossima missione su Marte".

Risorse addizionali

  • Panoramica della missione di marzo 2020
  • Progettare la Rover
  • Strumenti di marzo 2020
  • Marte 2020 Siti di atterraggio

Segui Nola Taylor Redd su Twitter @NolaTRedd o Facebook.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall.

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