Pleiades: The Seven Sisters Star Cluster

Le Pleiadi sono un gruppo di oltre 800 stelle situate a circa 410 anni luce dalla Terra nella costellazione del Toro. La maggior parte degli osservatori del cielo ha familiarità con l'assemblaggio, che assomiglia a una versione più piccola e più nebulosa dell'Orsa Maggiore nel cielo notturno.

Conosciuto anche come "Seven Sisters" e Messier 45, l'oggetto deriva il suo nome inglese dalla leggenda greca. Le Pleiadi sono le sette figlie del dio Titano Atlas e della ninfa oceanica Pleione. Durante un'antica guerra, Atlante si ribellò a Zeus, il re degli dei, che condannò il suo nemico a reggere per sempre il cielo sulle sue spalle. Le sorelle erano così tristi che Zeus concesse loro un posto nel cielo per stare vicino al padre.

Le Pleiadi sono un esempio di ammasso stellare aperto, un gruppo di stelle nate tutte nello stesso periodo da una gigantesca nuvola di gas e polvere. Le stelle più luminose della formazione brillano di un blu caldo e si sono formate negli ultimi 100 milioni di anni. Sono estremamente luminosi e si esauriranno rapidamente, con una durata della vita di poche centinaia di milioni di anni, molto più breve dei miliardi di anni di cui godrà il nostro sole.

Molte culture diverse hanno nomi per le Pleiadi che spesso includono il numero sette, come "Seven Sisters", "Seven Maidens" o "Seven Little Girls". Questo potrebbe sembrare strano agli osservatori moderni, che in genere possono discernere solo sei stelle nell'ammasso. Ma questa è semplicemente una conseguenza di un cielo notturno pieno di luce. Con occhi acuti e un cielo limpido e scuro, è possibile individuare fino a 12 stelle nel gruppo delle Pleiadi.

Come trovare le Pleiadi

La luna crescente, l'ammasso stellare delle Pleiadi e il pianeta Venere formano un triangolo sopra la riserva di Dark Sky Alqueva in Portogallo. Leggi la storia completa (Credito immagine: Miguel Claro)

Per trovare le Pleiadi, puoi iniziare individuando la famosa costellazione di Orione , il cacciatore. Disegna una linea usando le tre stelle nella cintura di Orione e poi seguila verso l'alto, oltre il suo arco.

La prima stella luminosa che vedrai è Aldebaran , l'occhio del toro Toro, secondo EarthSky (si apre in una nuova scheda). In arabo, Aldebaran significa "seguace" poiché segue le Pleiadi attraverso il cielo. L'ammasso stesso sarà posizionato appena un po' oltre la stella luminosa, visibile come una piccola disposizione di stelle a forma di mestolo.

Data la sua bellezza, l'ammasso è un soggetto frequente per gli astrofotografi dilettanti.

Il ruolo di Pleiades in questa ricerca sul Web

Quando il telescopio Kepler della NASA per la caccia agli esopianeti ha avuto bisogno di essere calibrato in modo da poter identificare chiaramente le stelle luminose, gli astronomi hanno rivolto il telescopio alle Pleiadi.

Puntando Keplero verso le Pleiadi, i ricercatori hanno confermato che sei delle Sette Sorelle Alcyone, Atlas, Electra, Merope, Taigete e Pleione sono stelle di tipo B a pulsazione lenta, che cambiano di luminosità nel corso di un giorno. La settima stella, chiamata Maia, ha una luminosità che oscilla per un periodo più lungo di 10 giorni.

Questo era già noto, ma i ricercatori volevano che Keplero, che normalmente osserva stelle estremamente deboli e osserva i cali di luminosità che potrebbero indicare un pianeta in orbita, studiasse anche stelle più luminose. Prima di questo, quando la fotocamera del telescopio cercava di guardare le stelle luminose, le immagini diventavano eccessivamente saturate e contenevano artefatti digitali e altre distorsioni.

Usando le Pleiadi come cavia, gli astronomi hanno dato a Keplero una nuova abilità, ampliando la sua ricerca di esopianeti per includere stelle più luminose e deboli.

(Credito immagine: Notte stellata)

Risorse aggiuntive e letture

Leggi di più sulle Pleiadi dall'astronomo Steven Gibson (si apre in una nuova scheda) . Guarda altre immagini e video sorprendenti delle Pleiadi dalla NASA (si apre in una nuova scheda). Scopri di più sugli ammassi stellari in This Web dall'Australia Telescope National Facility (si apre in una nuova scheda) .

Bibliografia

  • EarthSky.org, "Pleiadi o 7 sorelle conosciute in tutto il mondo". https://earthsky.org/favorite-star-patterns/pleiades-star-cluster-enjoys-worldwide-renown (si apre in una nuova scheda)
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