Possibile segno della vita di Marte? Curiosity Rover trova “allettante” Rosso Planet Organics

Il rover Curiosity della NASA ha trovato alcuni interessanti composti organici sul Pianeta Rosso che potrebbero essere segni dell'antica vita su Marte, ma ci vorrà molto più lavoro per testare questa ipotesi.

Alcuni dei campioni di roccia in polvere che Curiosity ha raccolto nel corso degli anni contengono sostanze organiche ricche di un tipo di carbonio che qui sulla Terra è associato alla vita, riferiscono i ricercatori in un nuovo studio.

Ma Marte è molto diverso dal nostro mondo e molti processi marziani rimangono misteriosi. Quindi è troppo presto per sapere cosa ha generato le sostanze chimiche intriganti, hanno sottolineato i membri del team di studio.

"Stiamo trovando cose su Marte che sono allettanti interessanti, ma avremmo davvero bisogno di più prove per dire che abbiamo identificato la vita", Paul Mahaffy, che è stato il ricercatore principale del laboratorio di chimica di Curiosity's Sample Analysis at Mars (SAM) fino a quando ritirarsi dal Goddard This Web Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, nel dicembre 2021, ha affermato in una dichiarazione (si apre in una nuova scheda). "Quindi stiamo guardando cos'altro potrebbe aver causato la firma del carbonio che stiamo vedendo, se non la vita".

Questo mosaico è stato realizzato con le immagini scattate dalla Mast Camera a bordo del rover Curiosity della NASA il 2729° giorno marziano, o sol, della missione. Mostra il paesaggio della formazione di arenaria Stimson nel cratere Gale. In questa posizione generale, Curiosity ha perforato il foro di Edimburgo, un campione da cui è stato arricchito di carbonio 12. (Credito immagine: NASA/Caltech-JPL/MSSS)

Quasi un decennio di analisi del campione

La curiosità è atterrata all'interno del cratere Gale di Marte, largo 154 chilometri, nell'agosto 2012 in una missione per determinare se l'area avrebbe mai potuto sostenere la vita microbica. Il team del rover ha presto stabilito che il pavimento di Gale era un ambiente potenzialmente abitabile miliardi di anni fa, che ospitava un sistema di laghi e ruscelli che probabilmente persisteva per milioni di anni alla volta .

Nel nuovo studio, che sarà pubblicato martedì (18 gennaio) negli Atti della National Academy of Sciences, il team di ricerca ha esaminato due dozzine di campioni di roccia in polvere che Curiosity ha raccolto con il suo trapano a percussione da una varietà di luoghi tra agosto 2012 e luglio 2021. Il rover ha alimentato questo materiale in SAM, che può identificare e caratterizzare le molecole organiche contenenti carbonio che sono gli elementi costitutivi della vita sulla Terra .

Gli scienziati hanno scoperto che quasi la metà di questi campioni era arricchita in carbonio-12, il più leggero dei due isotopi stabili del carbonio, rispetto alle precedenti misurazioni dei meteoriti di Marte e dell'atmosfera marziana . (Gli isotopi sono versioni di un elemento che contiene un numero diverso di neutroni nei loro nuclei atomici. Il carbonio-12 ha sei neutroni e il carbonio-13, molto meno abbondante, ne ha sette.)

Questi campioni ad alto contenuto di carbonio-12 provenivano da cinque diverse posizioni all'interno del Cratere Gale, che presentavano tutte superfici antiche che erano state conservate per eoni.

Sulla Terra, gli organismi utilizzano preferenzialmente il carbonio-12 per i loro processi metabolici, quindi l'arricchimento di questo isotopo in campioni di rocce antiche qui è generalmente interpretato come un segnale di chimica biotica. Ma i cicli del carbonio su Marte non sono compresi abbastanza bene per fare ipotesi simili per i ritrovamenti del Pianeta Rosso, hanno detto i membri del team di studio.

I ricercatori hanno fornito tre possibili spiegazioni per l'intrigante segnale del carbonio. Il primo riguarda i microbi di Marte che producono metano, che è stato poi convertito in molecole organiche più complesse dopo aver interagito con la luce ultravioletta (UV) nell'aria del Pianeta Rosso. Queste sostanze organiche più grandi sono poi ricadute a terra e sono state incorporate nelle rocce che Curiosity ha campionato.

Ma anche reazioni simili che coinvolgono la luce UV e l'anidride carbonica non biologica, di gran lunga il gas più abbondante nell'atmosfera di Marte, potrebbero aver generato il risultato. È anche possibile che il sistema solare sia andato alla deriva attraverso una gigantesca nuvola molecolare ricca di carbonio-12 molto tempo fa, hanno detto i ricercatori.

"Tutte e tre le spiegazioni corrispondono ai dati", ha affermato nella stessa dichiarazione il leader dello studio Christopher House, uno scienziato di Curiosity con sede alla Penn State University. "Abbiamo semplicemente bisogno di più dati per escluderli o escluderli".

Più dati necessari

La nuova scoperta è particolarmente intrigante a causa dell'arricchimento di carbonio-12, ma Curiosity ha già rilevato composti organici su Marte. Ad esempio, il team della missione ha precedentemente segnalato il rilevamento di sostanze organiche in campioni di roccia in polvere. Il robot a sei ruote ha anche attraversato pennacchi di metano , la molecola organica più semplice, in più occasioni.

Non è chiaro cosa stia producendo il metano gassoso di Marte o quanti anni abbia. Ad esempio, oggi il composto può essere generato da microbi che si metabolizzano alacremente sotto la gelida superficie marziana. In alternativa potrebbe essere prodotto dalle interazioni sotterranee di roccia e acqua calda, senza che la vita sia coinvolta. Potrebbe anche essere materiale antico, prodotto da organismi o abioticamente, che è stato intrappolato nel sottosuolo molto tempo fa e occasionalmente "rutta" in superficie oggi.

Il team di Curiosity vorrebbe attraversare un altro pennacchio di metano e determinarne il contenuto di carbonio-12, esplorando ulteriormente le origini di queste sostanze organiche. Ma ciò richiederebbe molta fortuna, dato che i ricercatori non possono prevedere quando e dove appariranno tali pennacchi.

Ulteriori dati utili potrebbero provenire anche da un altro rover su Marte Perseverance , un robot della NASA che è atterrato all'interno di un altro cratere del Pianeta Rosso nel febbraio 2021. Perseverance è alla ricerca di segni dell'antica vita su Marte e raccoglie dozzine di campioni che verranno restituiti sulla Terra per l'analisi, forse già nel 2031.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

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