Potrebbero esserci un fungo tra noi su Marte con questa idea di astronauta selvaggia

Una strana conseguenza dell'attuale ricerca di Lynn Rothschild è che finisce per scattare foto delle offerte di funghi più esotici che incontra nel reparto di prodotti alimentari del negozio di alimentari.

Rothschild, astrobiologo e biologo sintetico presso l'Ames Research Center della NASA in California, ha recentemente vinto un secondo round di finanziamenti dal programma NASA Innovative Advanced Concepts (NIAC). Il programma è progettato per finanziare la tecnologia che un giorno potrebbe essere utilizzata per l'esplorazione, ma al momento è tutt'altro che pronta per il volo.

Il contributo di Rothschild al portafoglio del programma ? Costruire habitat e altro Questa infrastruttura Web in loco da funghi. "Non avrei mai pensato che avrei lanciato funghi alla NASA", ha detto Rothschild a This Web.com.

Tecnicamente, ha osservato, non sono proprio funghi: i funghi sono gli organi riproduttivi dei funghi, strutture transitorie prodotte dal micelio, l'ampia rete di tessuto che costituisce la maggior parte di un fungo ma è nascosta alla vista umana all'interno di qualsiasi terreno, tronco o vecchio albero su cui vive il fungo.

"Non vuoi voglio dire, immagino che forse vuoi che i funghi crescano sulla tua tavola, ma non vuoi necessariamente un habitat in cui improvvisamente i funghi spuntano dappertutto", ha detto. "Quindi vale la pena assicurarsi di avere una varietà di funghi che è felice di crescere senza produrre funghi.

Ispirato dal lavoro con un team di studenti per progettare un drone biodegradabile cresciuto di micelio, Rothschild ha iniziato a pensare al materiale nel contesto di questa esplorazione del Web. Alcuni anni fa, quel progetto ha ricevuto un finanziamento NIAC iniziale, che ha permesso al team di iniziare a sperimentare la costruzione di funghi: modellare il materiale con "uno stampo per lo stampo", dandogli dei prodotti di scarto come erba tagliata o fondi di caffè per rafforzare il materiale , quindi arrestare la crescita fungina.

Un ricercatore con in mano un piatto di funghi che crescono in polvere marziana simulata. (Credito immagine: NASA/Ames Research Center/Lynn Rothschild)

"Non avevamo mai veramente coltivato questa roba prima", ha detto Rothschild. "Così abbiamo portato quella roba nel laboratorio." Il lavoro iniziale si è concentrato su alcune diverse specie di funghi, ha esplorato su quali tipi di materiale possono crescere (compresa la polvere simulata dalla luna e da Marte) e ha valutato come processi come la cottura del micelio ne modificano le proprietà strutturali.

La squadra ha coltivato alcuni mattoni di materiale e ha persino costruito uno sgabello con il materiale sostenuto da compensato. "Mi sono seduto su di esso, gli studenti si sono seduti su di esso; l'hanno fatto in circa due settimane", ha detto Rothschild. "Abbiamo dimostrato che c'è un 'là' lì."

Ora, la squadra è tornata per un secondo turno di lavoro. Questa volta, Rothschild e i suoi colleghi intendono costruire più oggetti dal micelio, provare qualche altro tipo di funghi ed esporre le loro costruzioni ai tipi di condizioni che tali materiali sperimenterebbero sulla luna o su Marte per vedere come reggono le creazioni.

Dato il programma Artemis della NASA per riportare gli esseri umani sulla luna, Rothschild e il suo team si stanno concentrando in particolare su potenziali applicazioni e vincoli lunari. Ad esempio, la temperatura della superficie della luna fluttua drammaticamente durante i giorni di un mese, il che potrebbe aprire opportunità per far crescere il micelio durante le notti fredde, quindi cuocere i risultati quando la temperatura sale alle stelle.

Ma i ricercatori hanno anche considerato come il materiale micellare potrebbe essere utilizzato su Marte, dove la protezione planetaria è una seria preoccupazione e l'introduzione di un organismo terrestre che potrebbe potenzialmente prosperare sul Pianeta Rosso è verboten. "Penso che tutti siano più felici se si trova in una situazione chiusa, una sorta di doppio sacco", ha detto Rothschild del fungo, notando di aver discusso la questione con l'ufficiale di protezione planetaria della NASA.

Mattoni fatti di tessuto fungino. (Credito immagine: 2018 Stanford-Brown-RISD iGEM Team)

La principale priorità del team con il progetto NIAC è la progettazione di impalcature gonfiabili che darebbero al micelio la forma necessaria. Ma il team sta anche esplorando colle che potrebbero legare insieme blocchi di miceli usando proteine ​​speciali.

Questo approccio potrebbe essere più efficiente per la costruzione di strutture di grandi dimensioni, ha affermato Rothschild, sebbene non si aspetti alcun vincolo dimensionale sul materiale stesso. "C'è una ragione per cui New York City è costruita con i mattoni", ha detto. "Invece di stare seduto ad aspettare che un'intera struttura cresca, forse la fai crescere a pezzi".

Entrambe le fasi del progetto sono andate oltre gli scienziati. Il team ha coinvolto gli architetti per progettare gli habitat con il materiale e, nella nuova ricerca, ha iniziato ad affrontare problemi come come incorporare condotti dell'aria e sistemi idraulici.

Il progetto sta anche valutando come utilizzare il materiale sulla Terra , portando ristoranti interessati a prodotti più sostenibili. Rothschild ha d'occhio un giorno la costruzione di attrezzature per parchi giochi con il materiale. Dopotutto, quando un oggetto micellare si consuma, è facile restituirlo alla Terra. "Questo è totalmente ecologico", ha detto.

E per lei, il progetto consiste più nel trasformare in realtà il materiale miceliale, indipendentemente da dove finisca per essere utilizzato.

"Se un giorno ci siano davvero edifici su Marte fatti di micotecture fungine non è quasi il punto per me", ha detto. "Penso che ci siano così tante cose che si possono fare con questo approccio".

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila su Twitter @meghanbartels. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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