Puoi davvero acquistare e nominare una stella?

Alcune aziende fanno soldi 'vendendo stelle', o meglio vendendo opportunità per nominarle, magari come regalo a una persona cara. Ma vale davvero la pena?

Se hai mai pensato di "acquistare" una stella allo scopo di allegare il tuo nome o il nome di un amico o un parente ad essa, dovresti leggere questo prima di decidere di effettuare l'acquisto.

Alcune società commerciali pretendono di consentirti di nominare una stella. Di solito, per poche decine di dollari, ti inviano un certificato dall'aspetto elegante e un grafico da un atlante stellare che mostra la posizione precisa della "tua" stella.

L'unico problema è che il nome della stella che hai acquistato non è altro che una novità; perché il tuo soprannome non è ufficialmente riconosciuto da nessuna istituzione astronomica o scientifica rispettabile.

Certo, il nome probabilmente esiste nel libro mastro dell'azienda che ti ha inviato quel bel certificato, ma se hai nominato una stella per, diciamo, tua zia Clara, non preoccuparti di visitare il tuo osservatorio locale e chiedigli di mostrarlo a te; per loro la "stella di zia Clara" non esiste.

Per molti anni sono stato l'uomo delle domande e risposte all'Hayden Planetarium di New York e in un arco di tempo di circa 20 anni probabilmente ho risposto letteralmente a migliaia di domande sull'astronomia e sulle scienze affiliate. Ma ogni volta che ci si avvicinava a una vacanza, le domande sull'acquisto di una stella aumentavano sempre precipitosamente.

Molti chiederebbero se potessimo usare il nostro proiettore planetario Zeiss per mostrare loro "la loro stella".

Altri volevano sapere se potevano acquistare una stella direttamente tramite noi, o potremmo suggerire un'azienda in cui potrebbero effettuare un acquisto del genere?

La mia risposta a tutte e tre queste domande è stata assolutamente un NO!

L'Unione Astronomica Internazionale (IAU) ha la propria opinione su questo argomento per coloro che desiderano acquistare una stella.

"Alcune imprese commerciali pretendono di offrire tali servizi a pagamento", spiega l'IAU sul suo sito Web (si apre in una nuova scheda). "Tuttavia, tali 'nomi' non hanno alcuna validità formale o ufficiale. Regole simili sull'"acquisto" di nomi si applicano anche agli ammassi stellari e alle galassie".

Ma poi di nuovo. . . ci sono modi per aggirare questo problema, come hanno tranquillamente dimostrato una coppia di astronomi siciliani del 19° secolo e un noto astronauta del 20° secolo.

Soprannomi nascosti al contrario

Prima di tutto parliamo di quegli astronomi siciliani:

Mentre ci prepariamo alla transizione dall'inverno alla primavera, una delle più piccole costellazioni è visibile alle prime luci dell'alba, a circa metà del cielo orientale: Delphinus, il delfino. Certamente ha attirato l'attenzione degli antichi osservatori del cielo, perché nonostante le sue piccole dimensioni e il fatto che sia composto solo da deboli stelle, sono molto simili a questa ragnatela e facilmente visibili nelle notti buie e limpide.

La costellazione sembra un piccolo diamante con forse una o due stelle sotto di esso. Alcuni libri di riferimento si riferiscono al diamante come "bara di lavoro", sebbene l'origine di questo nome sia sconosciuta.

Due stelle nel diamante Delphinus hanno nomi piuttosto enigmatici: Sualocin (Alpha Delphini) e Rotanev (Beta Delphini). Questi nomi compaiono per la prima volta nel Catalogo Palermo Star, pubblicato nel 1814 da Giuseppe Piazzi, direttore dell'Osservatorio di Palermo, e dal suo assistente Niccolò Cacciatore.

Alla fine, quei nomi trovarono la loro strada in numerose altre mappe stellari e atlanti, ma nessuno sembrava avere la più pallida idea della loro origine.

Nel 1859 l'astronomo inglese Thomas Webb (1807-1885) risolse il mistero invertendo le loro lettere, rivelando il nome di Nicolaus Venator, la forma latinizzata di Niccolò Cacciatore. Ma ad oggi nessuno sa con certezza se sia stato Piazzi o lo stesso Cacciatore a battezzare alla fine queste due stelle.

Una cosa che sappiamo: Cacciatore non ha pagato un centesimo per farsi immortalare i suoi moniker nel cielo notturno!

Uno scherzo che ha proliferato

Poi ci sono le tre stelle con nomi che, trasposti, un tempo si riferivano a tre astronauti americani.

L'Apollo This Webcraft che ha portato gli uomini sulla luna è stato progettato per funzionare sotto guida inerziale, con giroscopi che li tenevano puntati nella giusta direzione. Ma poiché i giroscopi tendevano alla deriva, gli astronauti hanno dovuto ricalibrare periodicamente il sistema avvistando stelle conosciute. C'erano 37 stelle che usavano.

Nel 1966, gli astronauti Virgil Grissom, Roger Chaffee ed Edward White furono nominati l'equipaggio del primo volo Apollo con equipaggio (Apollo 1). Più o meno nello stesso periodo, il dottor Clarence H. Cleminshaw (1902-1985), che a quel tempo era il direttore del Griffith Observatory di Los Angeles, si avvicinò a Grissom e gli disse che intendeva scrivere un breve articolo sulle stelle di navigazione dell'Apollo per la rivista dell'Osservatorio, Griffith Observer, e ha chiesto un elenco dei 37 nomi delle stelle. Grissom ha passato la lista (compresi i tre nomi di stelle fasulli) a Cleminshaw. L'elenco è stato successivamente pubblicato nel Griffith Observer che era ed è tuttora considerato una rispettabile pubblicazione astronomica.

Un triste memoriale

Allora, quali erano i tre nomi?

"Dnoces" (che in realtà era la stella Iota Ursae Majoris o Talitha), "Navi" (la stella Epsilon Cassiopeiae o Segin) e Regor (la stella Gamma Velorum o Suhail).

A quanto pare, Dnoces è la parola "secondo" scritta al contrario, un riferimento al numero ordinale spesso aggiunto all'astronauta Edward White, II (che per coincidenza, è stato anche il secondo uomo a camminare in questa rete). Navi era il secondo nome di Grissom (Ivan) scritto al contrario e Regor era il nome di battesimo di Chaffee al contrario.

Nelle missioni successive, queste tre stelle anticonformiste ricevettero sorprendentemente lo stesso rispetto di quelle celebri come Sirio, Vega e Aldebaran. Sono persino apparsi su alcune mappe stellari ufficiali pubblicate tra la fine degli anni '60 e '70. Infatti, dal 1968 fino al 1993, queste tre stelle si trovavano sulle mappe stellari mensili pubblicate nel paginone centrale della rivista Sky & Telescope.

Oggi, i nomi sono classificati dalla maggior parte delle fonti di riferimento come "in disuso o mai realmente utilizzati". Purtroppo, Grissom non aveva idea che il suo scherzo celestiale si sarebbe trasformato in un memoriale per se stesso e i suoi compagni di equipaggio. Tutti e tre gli uomini morirono in un incendio che avvolse il modulo di comando dell'Apollo 1 55 anni fa, il 27 gennaio 1967.

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook

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