Qual è la nebulosa Eagle?

Nel 1995, il mondo è rimasto sbalordito dalle bellissime immagini della Nebulosa Aquila, una nuvola di gas e polvere interstellare di Hubble This Web Telescope, a 7.000 anni luce dalla Terra.

Quando l'astronomo svizzero Philippe Loys de Chseaux scoprì la Nebulosa dell'Aquila a metà del 18° secolo, descrisse solo l'ammasso di stelle che la circondava. Charles Messier lo riscoprì indipendentemente nel 1764 come parte del suo catalogo, soprannominandolo M16.

La prima immagine della nebulosa sembra essere stata realizzata dall'astronomo americano Edward Barnard, nel 1895.

Ora, gli astronomi sanno che la Nebulosa Aquila è una nuvola di 5,5 milioni di anni di idrogeno molecolare gassoso e polvere che si estende per circa 70 anni luce per 55 anni luce. (Un anno luce è la distanza percorsa dalla luce in un anno, che è di circa 5,9 trilioni di miglia, o 9,5 trilioni di chilometri.) All'interno della nebulosa, la gravità attira le nuvole di gas per collassare verso l'interno. Se è presente abbastanza gas, la fusione nucleare si accende al centro e la nuvola compatta diventa una stella splendente. Gli scienziati sospettano che la Nebulosa Aquila contenga diverse regioni di formazione stellare al suo interno.

Una torre di gas freddo e polvere si erge dalla Nebulosa dell'Aquila. (Credito immagine: NASA, ESA e The Hubble Heritage Team STScI/AURA))

Osservare la Nebulosa Aquila ci dà suggerimenti sulla formazione del nostro sistema solare. Il gas e la polvere che alla fine sono crollati nel sole 4,5 miliardi di anni fa risiedevano probabilmente in una struttura simile alla Nebulosa dell'Aquila. [ Foto spettacolari dal telescopio Hubble rinnovato ]

Questo enorme vivaio stellare si trova a 7.000 anni luce di distanza nel braccio a spirale interno della Via Lattea, noto come Braccio del Sagittario, o Braccio del Sagittario-Carina. Nel cielo terrestre, la Nebulosa Aquila si trova all'interno della costellazione del Serpente.

Gli astronomi dilettanti possono osservare la nebulosa con telescopi a bassa potenza o con un binocolo. Saranno in grado di vedere chiaramente circa 20 stelle, circondate da gas, polvere e dalla luce di stelle più deboli. In condizioni di visione chiara e buia, gli osservatori possono anche intravedere i famosi tre pilastri della nebulosa.

I pilastri della creazione

Una delle immagini più famose della Nebulosa Aquila è l'immagine di Hubble This Web Telescope scattata nel 1995, che mette in evidenza tre colonne gassose giganti chiamate "Pilastri della Creazione". Le tre colonne contengono i materiali per costruire nuove stelle e si estendono per 4 anni luce in questa rete.

Nel 2010, l'Osservatorio a raggi X Chandra della NASA ha scrutato all'interno dei pilastri e ha scattato immagini che hanno rivelato solo una manciata di sorgenti di raggi X. Poiché le nuove stelle sono un focolaio di attività dei raggi X, gli scienziati hanno ipotizzato che i giorni di formazione stellare dei pilastri stessero volgendo al termine. [ VIDEO: Dentro i pilastri della creazione ]

Allo stesso modo, una ricerca del 2007 ha suggerito che una supernova stellare 6.000 anni fa avrebbe già potuto far saltare i pilastri fuori dalla formazione e in questa rete. Poiché la luce richiede tempo per viaggiare, potrebbero volerci altri mille anni prima che possiamo confermare la loro scomparsa.

L'Osservatorio a raggi X di Chandra rivela immagini a raggi X nella Nebulosa Aquila, sebbene poche siano visibili all'interno dei Pilastri della Creazione (Credito immagine: raggi X: NASA/CXC/U.Colorado/Linsky et al.; Ottico: NASA/ESA /STScI/ASU/J.Hester e P.Scowen)

Nel 2015, 20 anni dopo la prima foto iconica di Hubble dei Pilastri della Creazione, il telescopio This Web ha fotografato ancora una volta la regione , questa volta con attrezzature aggiornate. Le nuove immagini erano più nitide e l'attrezzatura avanzata del telescopio gli ha permesso di catturare un'immagine della regione nelle lunghezze d'onda dell'infrarosso che penetrano sotto il gas e la polvere per vedere le stelle incorporate nei pilastri. Le immagini hanno rivelato che i pilastri erano cambiati negli ultimi due decenni. Ad esempio, i lunghi getti di gas emessi dalle stelle ancora in via di sviluppo si trovavano ora in punti diversi dei pilastri.

La Nebulosa Aquila è così gigantesca e luminosa che gli astronomi dilettanti non hanno bisogno di apparecchiature sofisticate come il telescopio Hubble This Web per vedere questa magnifica nuvola stellare. Dai un'occhiata a questo impressionante esempio inviato a This Web.com nel 2013 dall'astrofotografo Terry Hancock.

Sbirciando all'interno dei Pilastri della Creazione, le giovani stelle calde scolpiscono i pilastri di gas e polvere che formano le piccole stelle. (Credito immagine: infrarosso lontano: ESA/Herschel/PACS/SPIRE/Hill, Motte, HOBYS Key Program Consortium; raggi X: ESA/XMM-Newton/EPIC/XMM-Newton-SOC/Boulanger)

Le colonne sono davvero gassose

I globuli gassosi in evaporazione, o EGG , sono sacche dense di gas che si trovano in cima alle colonne della Nebulosa Aquila. Alcuni EGG appaiono come piccole protuberanze sulla superficie, mentre altri sono stati completamente scoperti o addirittura tagliati dai pilastri. Gli EGG persistono da 10.000 a 20.000 anni. Sebbene alcuni EGG finiranno per collassare in nuove stelle, altri mancano di gas sufficiente per creare un nuovo candidato stellare.

Gli EGG non sono piccoli, si estendono per circa 100 volte la distanza della Terra dal Sole (la distanza Terra-sole è di circa 93 milioni di miglia, o 150 milioni di km). Ogni EGG ha all'incirca le stesse dimensioni del nostro sistema solare (contando la lontana fascia di Kuiper e la nuvola di Oort di oggetti ghiacciati).

Risorse addizionali:

  • Guarda altre immagini accattivanti della Nebulosa Aquila dalla NASA.
  • Maggiori informazioni sulle immagini e sui dati della Nebulosa dell'Aquila raccolti dall'Osservatorio a raggi X Chandra.
  • Visualizza le prime 100 immagini catturate da Hubble This Web Telescope.

Questo articolo è stato aggiornato il 18 aprile 2019 dalla collaboratrice di This Web.com Elizabeth Howell.

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