Qual è la stella più grande mai osservata?

Il nostro sole è enorme: al suo interno potrebbero stare più di un milione di Terre. Ma su scala stellare, potrebbe essere inghiottito da circa la metà di tutte le stelle osservate finora, specialmente da stelle come UY Scuti.

La più grande stella conosciuta nell'universo, UY Scuti è un'ipergigante variabile con un raggio circa 1.700 volte più grande del raggio del sole . Per metterlo in prospettiva, il volume di quasi 5 miliardi di soli potrebbe stare all'interno di una sfera delle dimensioni di UY Scuti.

A proposito di UY Scuti

Nel 1860, gli astronomi tedeschi dell'Osservatorio di Bonn catalogarono per la prima volta UY Scuti, all'epoca chiamandolo BD-12 5055, riportarono Astronomy Magazine (si apre in una nuova scheda). Durante una seconda osservazione, gli astronomi si sono resi conto che diventa più luminoso e più debole in un periodo di 740 giorni, portando alla sua classificazione come stella variabile .

La stella si trova vicino al centro della Via Lattea , a circa 9.500 anni luce dalla Terra. Situata all'interno della costellazione dello Scutum, UY Scuti è una stella ipergigante. Le ipergiganti più grandi delle supergiganti e dei giganti sono stelle rare che brillano molto intensamente. Perdono gran parte della loro massa a causa dei venti stellari in rapido movimento.

Come identificare la stella più grande

Tuttavia, tutte le dimensioni stellari sono stime.

"La complicazione con le stelle è che hanno bordi diffusi", ha scritto l'astronomo Jillian Scudder dell'Università del Sussex per The Conversation (si apre in una nuova scheda). "La maggior parte delle stelle non ha una superficie rigida dove finisce il gas e inizia il vuoto, che sarebbe servita come una linea di demarcazione rigida e un facile indicatore della fine della stella".

Invece, gli astronomi si affidano alla fotosfera di una stella per determinarne le dimensioni. La fotosfera è il punto in cui la stella diventa trasparente alla luce e le particelle di luce, o fotoni, possono sfuggire alla stella.

"Per quanto riguarda un astrofisico, questa è la superficie della stella, poiché questo è il punto in cui i fotoni possono lasciare la stella", ha scritto Scudder.

Se UY Scuti sostituisse il sole al centro del sistema solare, la sua fotosfera si estenderebbe appena oltre l'orbita di Giove . La nebulosa di gas espulsa dalla stella si estende ben oltre l'orbita di Plutone, a 400 volte la distanza tra la Terra e il Sole.

Altri contendenti

Hubble This Web Telescope della NASA rivela il superammasso Westerlund 1, sede di una delle più grandi stelle conosciute. Westerlund 1-26, una supergigante rossa, ha un raggio più di 1.500 volte quello del sole. (Credito immagine: ESA/Hubble e NASA)

L'ampio raggio di UY Scuti non la rende la stella più massiccia o più pesante. Quell'onore va a R136a1 , che pesa circa 300 volte la massa del sole ma solo circa 30 raggi solari. UY Scuti, in confronto, è solo circa 30 volte la massa del sole, ma di volume molto maggiore.

I confronti delle taglie sono ancora più complicati perché UY Scuti non rimane stagnante. Scudder ha sottolineato che la stella varia in luminosità al variare del raggio. E la misura che abbiamo ora ha un margine di errore di circa 192 raggi solari. La variazione o il margine di errore ciascuno potrebbe consentire ad altre stelle di battere UY Scuti nella corsa alla taglia. In effetti, ci sono fino a 30 stelle i cui raggi si avvicinano o superano la dimensione più piccola stimata da UY Scuti, quindi il colosso non dovrebbe sedersi troppo saldamente sul suo trono.

Quale star prenderebbe il posto di UY Scuti se le sue dimensioni venissero rivalutate? Eccone alcuni che potrebbero prendere la corona del gigante che attualmente misura 1.700 volte la larghezza del sole:

  • Una volta si pensava che WOH G64 misurasse ben 3.000 volte la larghezza del sole. Le misurazioni più recenti lo mettono invece a circa 1.504 soli di larghezza, secondo un articolo del 2009 pubblicato su The Astronomical Journal (si apre in una nuova scheda). È una stella ipergigante rossa nella Grande Nube di Magellano , che è una galassia satellite della Via Lattea. Come UY Scuti, WOH G64 varia in luminosità.
  • Westerlund 1-26, che misura oltre 1.500 volte la larghezza del sole, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).
  • NML Cygni è misurato a 1.639 volte la larghezza del sole, secondo un articolo del 2012 sulla rivista Astronomy and Astrophysics (si apre in una nuova scheda).
  • KY Cygni misura quasi 1.033 volte la larghezza del sole, secondo un articolo del 2020 sulla rivista Astrophysics of Galaxies (si apre in una nuova scheda).
  • VY Canis Majoris è stato recentemente misurato per essere circa 1.420 volte la larghezza del sole, in un articolo del 2012 sulla rivista Solar and Stellar Astrophysics (si apre in una nuova scheda). Una volta si stimava che questa stella ipergigante rossa fosse da 1.800 a 2.200 volte la larghezza del Sole, ma nuove misurazioni l'hanno ridotta alle dimensioni. Tuttavia, alcune fonti la elencano ancora come la stella più grande.

Risorse aggiuntive e letture

Bibliografia:

  • Comern, F., AA Djupvik, N. Schneider e A. Pasquali. "Il record storico della massiccia formazione stellare nel Cigno". Astronomia e Astrofisica 644 (dicembre 2020): A62. https://doi.org/10.1051/0004-6361/202039188 (si apre in una nuova scheda) .
  • Hille, Karl. "Hubble ospita a casa di un'ipergigante". Testo. NASA, 10 marzo 2017. http://www.nasa.gov/image-feature/goddard/2017/hubble-hones-in-on-a-hypergiants-home (si apre in una nuova scheda) .
  • Levesque, Emily M., Philip Massey, Bertrand Plez e Knut AG Olsen. "Le proprietà fisiche della supergigante rossa WOH G64: la stella più grande conosciuta?" Il Giornale Astronomico 137, n. 6 (1 giugno 2009): 474452. https://doi.org/10.1088/0004-6256/137/6/4744 (si apre in una nuova scheda) .
  • Parchi, Jake. "Incontra le stelle più estreme." Astronomy.com, 23 settembre 2020. https://astronomy.com/magazine/news/2020/09/the-most-extreme-stars-in-the-universe (si apre in una nuova scheda) .
  • Scudder, Jillian. "Quanto è grande la stella più grande che abbiamo mai trovato?" The Conversation, 9 febbraio 2015. http://theconversation.com/how-big-is-the-biggest-star-we-have-ever-found-37304 (si apre in una nuova scheda) .
  • Wittkowski, M., PH Hauschildt, B. Arroyo Torres e JM Marcaide. "Proprietà fondamentali e struttura atmosferica della supergigante rossa VY CMa basata sulla spettrometria VLTI/AMBER". Astronomia e Astrofisica 540 (aprile 2012): L12. https://doi.org/10.1051/0004-6361/201219126 (si apre in una nuova scheda) .
  • Zhang, B., MJ Reid, KM Menten, XW Zheng e A. Brunthaler. "La distanza e le dimensioni dell'ipergigante rossa NML Cygni dall'astrometria VLBA e VLA". Astronomia e astrofisica 544 (1 agosto 2012): A42. https://doi.org/10.1051/0004-6361/201219587 (si apre in una nuova scheda) .
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