Qual è la storia dietro le stelle?

Abbiamo sempre avuto un fascino per le stelle, luminosi fari di luce che si animano quando il cielo si oscura. Sono stati venerati come dei, usati per segnare i cambiamenti nelle stagioni e come un modo per navigare nel mondo. È difficile risalire a quando esattamente le persone hanno iniziato a guardare in alto e a prendere nota dei modelli familiari formati da questi punti di luce, ma alcuni suggeriscono che pitture rupestri di 17.000 anni a Lascaux, in Francia, raffigurano le costellazioni che oggi conosciamo come Toro (si apre in una nuova scheda) e Orion (si apre in una nuova scheda) .

Le culture antiche di tutto il mondo vedevano questi modelli in modi diversi, spesso collegandoli a leggende raccontate tra la loro gente o la fauna e la flora locali, o creando nuovi miti dalle forme che vedevano. Le costellazioni che compongono lo Zodiaco (si apre in una nuova scheda) le stelle che seguono l'eclittica sono alcune delle più antiche registrate e rimangono essenzialmente le stesse oggi come gli antichi astronomi babilonesi le registrarono nel VI secolo a.C.

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Sebbene ci siano documenti più antichi provenienti da molti luoghi e culture diversi che raccontano le proprie storie, sono gli antichi greci che hanno avuto un impatto duraturo sull'astronomia. Claudio Tolomeo, un astronomo greco che visse nella città di Alessandria nel II secolo d.C., fece un elenco completo di 1.022 stelle, illustrandole come membri di 48 costellazioni (si apre in una nuova scheda), molte delle quali adottarono immagini dai miti greci e leggende e antiche idee babilonesi. Questo antico testo, chiamato Almagesto, divenne la base di ciò che oggi riconosciamo nel cielo.

Circa 800 anni dopo che Tolomeo registrò la sua conoscenza dei cieli, un astronomo persiano, Abd al-Rahman al-Sufi, tradusse il suo greco in arabo, portando le sue storie stellari in un'altra parte del globo. Poiché Tolomeo non aveva mai nominato le singole stelle nel suo lavoro, al-Sufi incorporò nomi arabi. Le sue osservazioni erano così avanzate che il suo lavoro, il "Libro delle stelle fisse", viaggiò attraverso l'Europa, i suoi nomi di stelle furono accettati insieme alle costellazioni in cui erano intrecciati.

Dopo l'invenzione del telescopio (si apre in una nuova scheda), sono state scoperte e nominate sempre più stelle, con influenze diverse. Per evitare confusione, nel 1922 un gruppo di astronomi di tutto il mondo decise che era giunto il momento di mappare correttamente le stelle, ponendo confini ufficiali tra le costellazioni per facilitare la navigazione nel cielo e individuare oggetti specifici. Ora divisa in 88 costellazioni ufficiali, attingendo in larga misura dalle opere di Tolomeo e di al-Sufi, la prossima volta che le guardi, pensa alle molte storie che sono state raccontate su ciascuna di esse nel corso dei secoli.

Oggi sappiamo che le stelle sono dense sfere di gas, ma i nostri antenati potevano solo immaginare la fonte della loro luce. (Credito immagine: NASA, ESA e R. Humphreys (Università del Minnesota) e J. Olmsted (STScI))

Cosa vedevano le altre culture nelle stelle?

Oggi conosciamo trilioni di stelle e persino altre galassie (si apre in una nuova scheda) . Abbiamo classificazioni per diversi tipi di stelle e possiamo calcolare la massa, la densità e la composizione delle stelle a molti anni luce di distanza. Sappiamo che le stelle sono dense sfere di gas che stanno fondendo l'idrogeno per alimentarsi, creando luce mentre lo fanno. Ma prima dell'era moderna della scienza, le persone potevano solo immaginare cosa fossero queste luci luminose nella notte. Ecco alcune delle interpretazioni più antiche e cosa significavano le stelle per questi antichi osservatori.

Scorpione o amo?

La costellazione dello Scorpione traccia il profilo di uno scorpione. (Credito immagine: Wikimedia Commons)

Parte dello Zodiaco, questa costellazione è ufficialmente soprannominata Scorpione (si apre in una nuova scheda), lo Scorpione. Ma per centinaia di anni i polinesiani hanno visto la sua coda rovesciata come un amo da pesca appartenente a un semidio leggendario: Maui. Maui possedeva un amo magico, Manaiakalani, che poteva catturare qualsiasi cosa. Lui ei suoi fratelli partirono per il mare, dove Maui lanciò la sua linea. Inducendoli a pensare che avesse catturato un pesce gigante, Maui ha convinto i suoi fratelli a remare sulla canoa il più velocemente possibile per avvolgere la sua lenza, tirando su isole dal mare dove gli umani possono vivere.

Sirius, la stella del Nilo

La dea egizia, Sopdet. (Credito immagine: Wikimedia Commons/ Jean-Pierre Dalbera)

Sirio (si apre in una nuova scheda) era molto importante per gli antichi egizi. Ogni anno, a metà agosto, sarebbe la prima stella luminosa a sorgere nel cielo prima dell'alba, nota come levata eliaca. Il momento ha coinciso con l'inondazione annuale del fiume Nilo, avvertendo le persone che vivevano vicino alle sue sponde che era ora di spostarsi nell'entroterra per mettersi in salvo. È stato creato un secondo calendario per misurare il tempo fino al suo ritorno. Conoscevano la stella come Sopdet, la personificazione di una dea associata alla fertilità che l'alluvione portava alla terra.

Inseguimento delle stelle Maya

Il calendario Maya azteco. (Credito immagine: Getty Images)

I Maya erano abili astronomi, tracciavano il sole, la luna, i pianeti e la Via Lattea (si apre in una nuova scheda) attraverso i cieli e costruivano calendari incredibilmente accurati per l'epoca usando le loro conoscenze. Hanno costruito molte strutture ed edifici per allinearsi con alcune stelle, e ci sono prove che avevano uno Zodiaco a 13 stelle che prendeva le forme della fauna selvatica nativa. Polaris (si apre in una nuova scheda) era noto anche ai Maya, sebbene lo conoscessero come Xaman Ek. A volte era associato al dio della pioggia che portava le tempeste dell'inverno.

I quattro simboli

Gli antichi astronomi cinesi hanno scelto quattro creature mitologiche a guardia del mondo. (Credito immagine: Wikimedia Commons)

Gli antichi astronomi cinesi hanno tracciato il cielo notturno in quattro regioni, a ciascuna delle quali è stato assegnato uno dei Quattro Simboli: il Drago Azzurro d'Oriente, un dio drago; la Tartaruga Nera del Nord, che simboleggiava la longevità; la Tigre Bianca d'Occidente, il re degli animali; e il Vermillion Bird of the South, un elegante uccello rosso fuoco. Sette costellazioni o "dimore" all'interno di ciascuno di questi simboli sono state utilizzate come un modo per seguire il movimento delle lune attraverso il cielo, formando un primo calendario lunare.

Come gli antichi greci intrecciavano leggende durevoli nel cielo

Nella mitologia greca, Pegaso è un cavallo alato. (Credito immagine: Alamy)

Sebbene alcune costellazioni siano state prese in prestito dai babilonesi portati in Grecia da Eudosso di Cnido nel 4° secolo aC, gli antichi studiosi greci consideravano l'astronomia un'arte matematica, un modo per usare la geometria per predire il movimento dei cieli.

Molti studiosi dell'antica Grecia mapparono e scrissero delle stelle e dei loro movimenti, ma il più noto oggi è il libro di Tolomeo Almagesto. In esso identificò le 12 costellazioni dello Zodiaco, 21 a nord dell'eclittica e 15 a sud, nominandole in onore di eroi e bestie di famosi poemi e miti, le cui gesta avevano permesso loro di essere resi immortali tra le stelle e venerati come spiriti semidivini.

Orsa Maggiore (L'Orsa Maggiore)

L'Orsa Maggiore (l'Orsa Maggiore) è una costellazione nell'emisfero settentrionale. (Credito immagine: Alamy)

Contenente uno degli asterismi più famosi nel cielo e indicando la strada per Polaris, l' Orsa Maggiore (si apre in una nuova scheda) era stata vista come un orso da molte culture primitive prima degli antichi greci. Per i Greci l'orso era Callisto (si apre in una nuova scheda). Zeus ebbe una relazione con la cacciatrice, dalla quale partorì un figlio. Quando la moglie di Zeus lo scoprì, si arrabbiò così tanto che trasformò Callisto in un orso. Zeus in seguito la mise tra le stelle per tenerla al sicuro. Callisto è anche l'omonimo di una delle lune di Giove (si apre in una nuova scheda).

Pesci (I Pesci)

Una mappa della costellazione dei Pesci. (Credito immagine: Alamy)

Una costellazione equatoriale, Pesci (si apre in una nuova scheda) forma la forma di due pesci collegati da una corda di stelle. Nel tentativo di sfuggire a un mostro che era stato inviato ad attaccare il Monte Olimpo, la casa degli dei, la dea dell'amore, Afrodite, e suo figlio, Eros, si trasformarono in pesci per fuggire nel fiume Eufrate. Legavano le loro code con una corda in modo che non si perdessero l'un l'altro. La sua stella più luminosa è stata originariamente chiamata Kullat Nunu, che significa "la corda del pesce" per via del suo posto nella costellazione.

Orione (Il cacciatore)

Orione, che rappresenta un cacciatore, è la 26a costellazione più grande. (Credito immagine: Alamy)

Visibile nell'emisfero settentrionale nei mesi invernali e facilmente riconoscibile per la sua famosa cintura di tre stelle luminose, Orione (si apre in una nuova scheda), il Cacciatore, è stato identificato in molte culture nel corso di migliaia di anni come cacciatore, pastore o guerriero.

Nella mitologia greca era il semidio figlio di Poseidone e un abile cacciatore. Si vantava con orgoglio con la dea Artemide di poter cacciare e uccidere qualsiasi creatura se lo avesse voluto. Questo fece arrabbiare Gaia, la dea della terra, e mandò uno scorpione gigante ad ucciderlo come punizione per il suo orgoglio. Orione e Scorpione furono entrambi collocati nel cielo come avvertimento contro l'arroganza e sconvolgendo Gaia sebbene su lati opposti del cielo in modo che potessero evitarsi a vicenda.

Ercole (L'eroe)

Nella mitologia greca, Ercole è famoso per la sua forza. (Credito immagine: Alamy)

Conosciuto anche come Eracle e una vera icona nella mitologia greca antica, Ercole (si apre in una nuova scheda) era forse l'eroe più noto nelle storie antiche, con racconti delle sue gesta che si diffondevano nell'antica Roma.

Un semidio con una forza incredibile, a Ercole furono assegnati 12 compiti apparentemente impossibili per espiare un crimine che aveva commesso. Ha usato il suo potere, il suo coraggio e la sua abilità per completare tutti i 12 compiti ed è stato immortalato nelle stelle come premio. Molte delle conquiste di Ercole sono state collocate anche tra le stelle, come Leone (si apre in una nuova scheda), un leone feroce; Draco (si apre in una nuova scheda), un grande drago; e l' Hydra (si apre in una nuova scheda), un mostro marino. Questa costellazione è anche nota per ospitare lo straordinario Grande ammasso globulare (si apre in una nuova scheda), Messier 13.

Un intero cast di stelle

La costellazione di Cassiopea ha la forma di una M o di una W, a seconda della sua posizione nel cielo. (Credito immagine: Alamy)

Nella mitologia greca, Cefeo (si apre in una nuova scheda) e Cassiopea (si apre in una nuova scheda) erano il re e la regina dell'antica Etiopia, ora sono il re e la regina delle nostre stelle. Hanno avuto una bellissima figlia, Andromeda (si apre in una nuova scheda). Cassiopea era incredibilmente vanitosa e si vantava della bellezza delle sue figlie, dicendo alla gente che era più bella persino delle Nereidi, ninfe del mare la cui bellezza era rinomata. Questa vanità fece arrabbiare le Nereidi, che si lamentarono con il dio del mare Poseidone per le vane parole delle regine. Per punire la regina per la sua arroganza, Poseidone inviò inondazioni e un mostro marino, Cetus (si apre in una nuova scheda), sebbene questa costellazione sia spesso chiamata la balena in astronomia per terrorizzare la costa dell'Etiopia.

Volendo placare gli dei e porre fine all'ira di Poseidone, al re e alla regina fu detto che dovevano sacrificare la loro figlia al mostro marino. Hanno incatenato la bella fanciulla a una roccia in attesa del suo destino, ecco perché la costellazione di Andromeda è spesso chiamata "la fanciulla incatenata" nei tempi moderni. Per fortuna, il grande eroe Perseo stava volando sull'Etiopia sul suo cavallo alato, Pegaso, dopo aver ucciso la Gorgone Medusa. Innamorandosi a prima vista della bella damigella in pericolo sottostante, Perseo la salvò dal suo destino usando la testa mozzata di Medusa come arma e prese Andromeda come sua sposa. Tutti questi personaggi sono stati collocati nelle stelle, con la maggior parte di loro raggruppati in una sezione di cielo nell'emisfero settentrionale, mentre Cetus è in agguato più a sud.

Quando in seguito le stelle furono nominate da al-Sufi, la stella variabile Beta Persei (si apre in una nuova scheda) fu chiamata Algol, che significa Testa del Demone. Si dice che rappresenti l'occhio della testa mozzata di Medusa nella costellazione di Perseo (si apre in una nuova scheda) anche se guardare questa particolare stella non ti trasformerà in pietra.

Come l'Era dell'Esplorazione ha scoperto nuove costellazioni

L'invenzione del telescopio ha fornito agli astronomi un accesso più chiaro alle stelle. (Credito immagine: Alamy)

La maggior parte delle antiche costellazioni si trova nell'emisfero settentrionale, perché questo è ciò che le antiche culture che le hanno mappate potevano vedere dalle loro posizioni sulla Terra. Quando gli esploratori europei iniziarono a navigare più a sud per indagare su nuove parti del mare per potenziali rotte commerciali nel 1600, scoprirono che le mappe stellari che usavano per la navigazione mancavano man mano che andavano avanti. Presto si resero conto che i cieli sotto l'equatore contenevano stelle inesplorate che formavano nuovi schemi sopra di loro.

Gli astronomi hanno deciso di mappare l'intero cielo, classificando queste nuove stelle in costellazioni. Alcuni di questi si basavano sulle leggende delle costellazioni settentrionali, mentre altri erano basati su strumenti che aiutavano nell'astronomia e nella navigazione, o nuovi eccitanti animali che erano stati scoperti durante la conquista di nuovi continenti.

Vulpecula (La piccola volpe)

La costellazione della Volpecula è stata identificata nel XVII secolo. (Credito immagine: Alamy)

Seduta nel cielo nel mezzo del triangolo estivo (si apre in una nuova scheda), Vulpecula, latino per "piccola volpe", era originariamente immaginata come una volpe con un'oca serrata tra le fauci da Johannes Hevelius, con lui che la soprannominò Vulpecula et Anser la volpe e l'oca.

Sebbene Hevelius non vedesse questi due animali come costellazioni separate, le stelle furono successivamente divise come tali. Da allora sono stati nuovamente fusi in una costellazione, anche se l'oca è ricordata nel nome della stella più luminosa di Vulpecula, chiamata Anser.

Triangulum Australe (Il Triangolo Meridionale)

Il Triangolo Meridionale, conosciuto in latino come Triangulum Australe, è una piccola costellazione. (Credito immagine: Alamy)

Da non confondere con la sua controparte settentrionale Triangulum (si apre in una nuova scheda), il triangolo meridionale si è spostato nel cielo un po' prima di finire dove lo troviamo oggi. La prima rappresentazione è stata dell'astronomo olandese Petrus Plancius nel 1589 su un globo celeste, sebbene abbia posizionato in modo errato il minuscolo triangolo a sud della costellazione molto più grande di Argo Navis (si apre in una nuova scheda).

Plancius originariamente elencò la costellazione anche come Triangulus Antarcticus. L'astronomo tedesco Johann Bayer in seguito descrisse correttamente la costellazione nel suo atlante stellare Uranometria nel 1603, dove le fu dato il nome attuale di Triangulum Australe.

Scutum (Lo scudo)

La costellazione dello Scutum è stata nominata nel 1684. (Credito immagine: Alamy)

Un lungo e stretto diamante di stelle che giace vicino all'eclittica, Scutum fu classificato per la prima volta dall'astronomo polacco Johannes Hevelius nel 1684. Originariamente lo chiamò Scutum Sobiescianum Scudo di Sobieski in onore del re Giovanni III Sobieski per commemorare la sua vittoria nella battaglia di Vienna del 1683.

Si dice anche che il re abbia aiutato Hevelius a ricostruire il suo osservatorio dopo che un terribile incendio lo ha quasi distrutto nel 1679. Il nome è stato successivamente abbreviato, come tanti nomi di costellazioni sono stati nel corso degli anni, per facilitarne la consultazione. Scutum raffigura un tipo specifico di scudo curvo a forma oblunga che era usato nell'antica Roma.

Colomba (La colomba)

Columba è considerata una debole costellazione. (Credito immagine: Alamy)

Una piccola costellazione invernale nell'emisfero australe, Columba, la Colomba, fu rappresentata per la prima volta su un planisfero da Petrus Plancius nel 1592, dove elencò le stelle come Columba Noachi Noahs Colomba. Non è l'unica costellazione a prendere il nome da un simbolo del cristianesimo, la colomba nella storia dell'Arca di Noè fu inviata alla ricerca di segni di terra dopo il grande diluvio.

Ritornando con un ramoscello d'ulivo nel becco, le colombe divennero simbolo di speranza e pace. La costellazione è spesso disegnata portando questo ramo nel becco. La sua stella più luminosa è Phact, che deriva da una parola araba per colomba ad anello.

Telescopio (il telescopio)

La costellazione del Telescopium si vede meglio durante l'estate nell'emisfero australe. (Credito immagine: Alamy)

Sebbene gli esseri umani avessero esplorato le stelle per molti anni prima che i telescopi venissero utilizzati, man mano che il loro uso si diffondeva, gli astronomi potevano vedere più stelle che mai. L'invenzione che può essere fatta risalire a un brevetto del produttore di occhiali olandese Hans Lippershey nel 1608 fu davvero una rivoluzione nell'osservazione del cielo.

Non sorprende che gli astronomi abbiano deciso di onorare l'invenzione con un posto tra le stelle. L'astronomo francese Nicolas-Louis de Lacaille la introdusse per la prima volta come costellazione intorno al 1751 dopo aver osservato e catalogato 10.000 stelle del sud e aver formato 14 nuove costellazioni.

Leone minore (Il piccolo leone)

Leone Minore si trova a nord della costellazione più grande, Leone il Leone. (Credito immagine: Alamy)

Una delle più piccole costellazioni dell'intero cielo, Leone Minore ricevette la sua immagine leonina nel 1600 dalla coppia di astronomi Elisabeth e Johannes Hevelius per riempire una macchia scura nel cielo che Tolomeo aveva trovato insignificante.

Questa costellazione è vicina al Leone, quindi è spesso raffigurata come un cucciolo di leone, il nome si traduce dal latino come piccolo leone. Lo schema delle stelle che compone il Leone Minore è molto simile nella forma a una costellazione settentrionale, Delphinus, il Delfino. Entrambi sono a forma di diamante con una coda, che assomigliano un po' agli aquiloni, ma i due non sono affatto correlati nella loro denominazione o storia.

Musca (La mosca)

La costellazione della Musca ha sei stelle principali. (Credito immagine: Alamy)

Sebbene per circa 200 anni questa costellazione (si apre in una nuova scheda) abbia avuto un secondo nome Apis, l'astronomo olandese dell'ape Petrus Plancius la chiamò originariamente De Vlieghe, in olandese per la mosca, quando stabilì 12 nuove costellazioni meridionali sulla base delle osservazioni di esploratori olandesi che aveva navigato per una spedizione commerciale e aveva notato i nuovi schemi sopra di loro.

È l'unica costellazione ad avere il nome di un insetto. A causa della sua vicinanza al Camaleonte che prende il nome dal rettile incontrato per la prima volta dagli esploratori dell'epoca, sono spesso raffigurati insieme, con il Camaleonte che cerca di fare uno spuntino al volo.

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