Qual era la stella di Betlemme?

Come racconta la famosa storia del Vangelo di Matteo, la Stella di Betlemme guidò tre Magi, o saggi, a Gerusalemme circa 2000 anni fa. E dopo essersi consultati con il re Erode di Giudea, gli uomini trovarono Gesù neonato nella cittadina di Betlemme. È difficile provare se un evento del genere sia realmente accaduto nella storia, ma in tal caso, qual era la stella di Betlemme?

Questa è una domanda che gli studiosi hanno a lungo meditato, non solo da una prospettiva religiosa o storica, ma anche scientifica. Sono state proposte molte teorie, da un evento astronomico a un oroscopo astrologico, ma grazie all'astronomia moderna gli scienziati si stanno avvicinando a una risposta.

"Se ciò che è nel Nuovo Testamento è un resoconto storico di qualcosa, allora quel resoconto storico richiede una spiegazione", ha detto in una e-mail David Weintraub, professore di fisica e astronomia alla Vanderbilt University nel Tennessee. "Come astronomo, vuoi una spiegazione astronomica."

La Stella di Betlemme non era una cometa o una supernova

Sappiamo che la cometa di Halley era visibile nel cielo nell'11 a.C. Tuttavia, mentre i Magi si dirigevano verso Gerusalemme e poi verso Betlemme, sembra improbabile che abbiano seguito una cometa perché la sua posizione sarebbe cambiata con la rotazione della Terra, quindi la cometa non lo sarebbe li hanno condotti in un'unica direzione. Inoltre, nel mondo antico, le comete erano spesso considerate di cattivo auspicio.

"Per i biglietti di Natale, è una bella immagine avere una cometa e una coda, ma a quei tempi le comete nel cielo erano di solito un presagio di disastri imminenti", Grant Mathews, professore di astrofisica teorica e cosmologia all'Università di Notre Dame in Indiana, ha detto All About This Web in un'e-mail.

Possiamo anche escludere nova e supernove. Entrambi gli eventi avrebbero portato a un residuo rilevabile, ma gli astronomi non hanno trovato nulla che potrebbe risalire a questo periodo.

Inoltre, se i Magi l'avessero seguito, probabilmente avrebbero camminato in cerchio. "Non puoi seguire una stella da Baghdad a Gerusalemme fino a Betlemme", ha detto Weintraub. "Le stelle non lo fanno. Sorgono e tramontano, e non stanno nel cielo."

Un evento del genere sarebbe stato sicuramente visto anche da altri in quel momento. Sebbene le nova siano secondo quanto riferito piuttosto rare, ti aspetteresti comunque di trovare altri resoconti storici di un evento grande e luminoso nel cielo.

Altre teorie suggeriscono una supernova nella galassia di Andromeda come causa, come descritto in uno studio del 2005 pubblicato sulla rivista The Observatory (si apre in una nuova scheda). Sebbene sia possibile vedere la galassia ad occhio nudo, non sarebbe stato possibile vedere una stella diventare supernova ed esplodere al suo interno nemmeno con l'aiuto di un telescopio.

La cometa di Halley era visibile nel cielo nell'11 a.C., ma è improbabile che questa fosse la causa della stella di Betlemme. (Credito immagine: Digital Vision. tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

La "stella" avrebbe potuto essere un intero cielo di stelle

Questo ci porta a una delle due possibilità. La prima è che i Magi stavano facendo un'interpretazione astrologica del cielo. Il fatto che dovessero chiedere indicazioni a Erode al loro arrivo suggerisce che non fossero stati condotti alla loro destinazione finale da un singolo oggetto luminoso.

L'astrologia (si apre in una nuova scheda) era ampiamente utilizzata all'epoca, e con i Magi provenienti da Babilonia, è plausibile che fossero astrologi. E a causa di un particolare allineamento di pianeti e stelle, potrebbero aver letto un significato nascosto tra le stelle, portandoli al re Erode. Ad esempio, l'esibizione di Giove potrebbe essere stata di grande importanza qui, poiché l'astrologia associava il pianeta Giove alla regalità, quindi la luna che lo attraversava nella costellazione dell'Ariete il 17 aprile 6 a.C. avrebbe potuto annunciare la nascita di Cristo.

"Gli astronomi moderni non danno alcun credito all'astrologia, ma 'moderno' è importante in questo contesto", ha detto Weintraub. "Ciò che è importante è ciò che la gente pensava 2000 anni fa. L'astrologia era un grosso problema all'epoca. La spiegazione che ho trovato più sensata è che era astrologica".

La Stella di Betlemme avrebbe potuto essere una congiunzione

La stella di Betlemme potrebbe essere stata il risultato di una congiunzione per cui due o più corpi celesti sembrano incontrarsi nel cielo. Sopra c'è un'immagine catturata all'osservatorio del Very Large Telescope dell'ESO a Paranal, che mostra una congiunzione. Qui, la luna è affiancata da Venere (centro dell'immagine) e Giove (a destra di Venere). (Credito immagine: ESO/Y. Beletsky) (si apre in una nuova scheda)

L'altra spiegazione più astronomica è che c'era davvero un oggetto luminoso nel cielo, una congiunzione tra pianeti e stelle. Una congiunzione si verifica quando due o più corpi celesti sembrano incontrarsi nel cielo notturno dalla nostra posizione sulla Terra. Questi eventi possono continuare ogni notte in un luogo simile per giorni o settimane. Se i saggi avessero seguito il momento della congiunzione, è possibile che sarebbero stati condotti in una direzione specifica.

L'astronomo Michael Molnar ha suggerito che una teoria della congiunzione potrebbe essere corretta nel suo libro (si apre in una nuova scheda) "The Star of Bethlehem" (Rutgers University Press, 1999). Se la "stella" fosse il risultato di una congiunzione (e questo evento storico è realmente accaduto), allora ci sono diversi allineamenti che potrebbero essere i colpevoli.

La Stella di Betlemme sta tornando?

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Forse il più promettente, e quello preferito da Matteo, è un allineamento di Giove, Saturno, la luna e il sole nella costellazione dell'Ariete il 17 aprile 6 aC Questa congiunzione si adatta alla storia per alcuni motivi. In primo luogo, questa congiunzione è avvenuta nelle prime ore del mattino, il che è in linea con la descrizione del Vangelo della Stella di Betlemme come stella nascente del mattino. Anche i Magi persero di vista la stella, prima di vederla fermarsi nel luogo dove Gesù bambino giaceva nella stalla. Questo potrebbe essere stato il risultato del moto retrogrado di Giove, il che significa che sembra cambiare direzione nel cielo notturno quando l'orbita terrestre lo supera.

"Normalmente, i pianeti si spostano verso est se li stai seguendo nel cielo", ha detto Mathews. "Ma quando subiscono un movimento retrogrado, si girano e vanno nella direzione in cui le stelle sorgono e tramontano di notte [verso ovest]".

Anche altre due congiunzioni in un periodo simile sembrano promettenti. Uno è l'incontro di Giove, Venere e la stella Regolo nella costellazione del Leone il 17 giugno 2 aC Senza l'aiuto di un telescopio, i due pianeti apparirebbero come un'unica "stella", più luminosa di Venere e Giove individualmente. Un'altra congiunzione avvenne nel 6 aC, tra Giove, Saturno e Marte nella costellazione dei Pesci. Ma nessuna di queste ultime due congiunzioni corrisponde alla descrizione del Nuovo Testamento tanto da vicino quanto la congiunzione avvenuta il 17 aprile 6 a.C.

Il mistero della Stella di Betlemme continua

Sebbene gli scienziati abbiano escluso diverse possibilità, potremmo non sapere mai con certezza cosa fosse la Stella di Betlemme o se sia accaduta davvero, a parte alcuni notevoli ritrovamenti archeologici. Ma è una domanda che si pone anno dopo anno e continuerà a suscitare l'interesse di scienziati e storici allo stesso modo per molti anni a venire.

"Nulla nella scienza è mai chiuso, né nella storia", ha detto Mathews. "Potremmo non sapere mai se la stella di Betlemme fosse una congiunzione, un evento astrologico o una favola per far avanzare il cristianesimo. Forse è stato semplicemente un miracolo".

Risorse addizionali

Scopri se l'astronomia può spiegare la biblica Stella di Betlemme con questo articolo di The Conversation (si apre in una nuova scheda). Scopri altre teorie dietro la Stella di Bethlehem con i Royal Museums Greenwich (si apre in una nuova scheda) . Leggi cosa avevano in comune i magi con gli scienziati in questo articolo (si apre in una nuova scheda) di The Conversation.

Bibliografia

  • Michael R. Molnar. The Star of Bethlehem: The Legacy of the Magi (si apre in una nuova scheda) . Rutgers University Press, 1 settembre 1999.
  • van Kooten, George H. e Peter Barthel, eds. La stella di Betlemme ei Magi: prospettive interdisciplinari di esperti del Vicino Oriente antico, del mondo greco-romano e dell'astronomia moderna (si apre in una nuova scheda) . Brillo, 2015.
  • Kelley, David H. e Eugene F. Milone. Esplorando i cieli antichi: un'indagine sull'astronomia antica e culturale (si apre in una nuova scheda) . New York: Springer, 2011.
  • Coates, Richard. " L'angolo di un linguista sulla stella di Betlemme. (si apre in una nuova scheda) " Astronomy & Geophysics 49.5 (2008): 5-27.
  • Hughes, David W. "La stella di Betlemme". Nature 264.5586 (si apre in una nuova scheda) (1976): 513-517.
  • Tipler, Frank J. "La stella di Betlemme: una supernova di tipo Ia/Ic nella galassia di Andromeda? (si apre in una nuova scheda)". L'osservatorio 125 (2005): 168-174.
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