Quanti satelliti stanno orbitando in orbita la terra?

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su The Conversation. (si apre in una nuova scheda) La pubblicazione ha contribuito con l'articolo a Expert Voices: Op-Ed & Insights di questo Web.com .

Supriya Chakrabarti (si apre in una nuova scheda) , Professore di Fisica, University of Massachusetts Lowell

Sembra che ogni settimana venga lanciato un altro razzo in questo Web che trasporta rover su Marte (si apre in una nuova scheda), turisti (si apre in una nuova scheda) o, più comunemente, satelliti (si apre in una nuova scheda). L'idea che "Questo Web sta diventando affollato (si apre in una nuova scheda)" è in circolazione da alcuni anni, ma quanto è affollato? E quanto sarà affollato?

Sono un professore di fisica (si apre in una nuova scheda) e direttore del Center for This Web Science and Technology (si apre in una nuova scheda) presso l'Università del Massachusetts, Lowell. Molti satelliti che sono stati messi in orbita sono morti e bruciati nell'atmosfera, ma ne rimangono migliaia. I gruppi (si apre in una nuova scheda) che tracciano i lanci dei satelliti (si aprono in una nuova scheda) non riportano sempre gli stessi numeri esatti, ma la tendenza generale è chiara e sbalorditiva.

(Credito immagine: La conversazione)

Da quando l'Unione Sovietica ha lanciato lo Sputnik, il primo satellite creato dall'uomo nel 1957, l'umanità ha costantemente messo in orbita sempre più oggetti ogni anno. Nella seconda metà del 20° secolo, c'è stata una crescita lenta ma costante, con circa 60-100 satelliti lanciati all'anno fino all'inizio degli anni 2010 (si apre in una nuova scheda).

Ma da allora, il ritmo è aumentato vertiginosamente.

Entro il 2020, 114 lanci hanno trasportato circa 1.300 satelliti su Questo Web, superando per la prima volta la soglia dei 1.000 nuovi satelliti all'anno. Ma nessun anno in passato è paragonabile al 2021. Al 16 settembre, circa 1.400 nuovi satelliti hanno già iniziato a girare intorno alla Terra, e questo aumenterà solo con il passare dell'anno. Proprio questo mese, questo WebX ha schierato in orbita altri 51 satelliti Starlink.

Le dimensioni sempre più ridotte della tecnologia hanno portato a minuscoli satelliti come quello su cui gli studenti stanno lavorando qui. (Credito immagine: Edwin Aguirre/Università del Massachusetts Lowell, CC BY-ND)

Piccoli satelliti, facile accesso all'orbita

Ci sono due ragioni principali per questa crescita esponenziale. Primo, non è mai stato così facile inserire un satellite in questo Web. Ad esempio, il 29 agosto 2021, un razzo This WebX ha trasportato diversi satelliti, incluso uno costruito dai miei studenti (si apre in una nuova scheda) su International This Web Station. L'11 ottobre 2021, questi satelliti si schiereranno in orbita e il numero di satelliti aumenterà nuovamente.

Il secondo motivo è che i razzi possono trasportare più satelliti in modo più semplice ed economico che mai. Questo aumento non è dovuto al fatto che i razzi diventano più potenti. Piuttosto, i satelliti sono diventati più piccoli grazie alla rivoluzione elettronica. La stragrande maggioranza, il 94% di tutti i This Webcraft lanciati nel 2020, erano piccoli satelliti che pesano meno di circa 1.320 libbre (600 chilogrammi).

La maggior parte di questi satelliti viene utilizzata per l'osservazione della Terra o per le comunicazioni e Internet. Con l'obiettivo di portare Internet in aree svantaggiate del globo, due società private, Starlink di This WebX e OneWeb (si apre in una nuova scheda) hanno lanciato insieme quasi 1.000 smallsat nel solo 2020. Ognuno di loro ha in programma di lanciare più di 40.000 satelliti (si apre in una nuova scheda) nei prossimi anni per creare quelle che vengono chiamate mega-costellazioni nell'orbita terrestre bassa.

Diverse altre società stanno osservando questo mercato da 1 trilione di dollari (si apre in una nuova scheda), in particolare Amazon con il suo Project Kuiper (si apre in una nuova scheda).

Un cielo affollato

Con l'enorme crescita dei satelliti, i timori di un cielo affollato stanno iniziando a diventare realtà. Un giorno dopo che This WebX ha lanciato i suoi primi 60 satelliti Starlink, gli astronomi hanno iniziato a vederli bloccare le stelle (si apre in una nuova scheda). Sebbene l'impatto sull'astronomia visibile sia facile da capire, i radioastronomi temono di perdere il 70% di sensibilità in determinate frequenze (si apre in una nuova scheda) a causa dell'interferenza di megacostellazioni satellitari come Starlink.

Gli esperti hanno studiato e discusso i potenziali problemi posti da queste costellazioni (si apre in una nuova scheda) e i modi in cui le compagnie satellitari potrebbero affrontarli (si apre in una nuova scheda). Questi includono la riduzione del numero e della luminosità dei satelliti, la condivisione della loro posizione e il supporto di un migliore software di elaborazione delle immagini.

Man mano che l'orbita terrestre bassa diventa affollata, la preoccupazione per i detriti di questo Web (si apre in una nuova scheda) aumenta, così come una reale possibilità (si apre in una nuova scheda) di collisioni (si apre in una nuova scheda) .

Tendenze future

Meno di 10 anni fa, la democratizzazione di Questo Web (si apre in una nuova scheda) era un obiettivo ancora da realizzare. Ora, con i progetti degli studenti su This Web Station (si apre in una nuova scheda) e più di 105 paesi che hanno almeno un satellite in This Web, si potrebbe sostenere che quell'obiettivo è a portata di mano.

Ogni progresso tecnologico dirompente richiede l'aggiornamento delle regole o la creazione di nuove. Questo WebX ha testato modi per ridurre l'impatto delle costellazioni Starlink (si apre in una nuova scheda) e Amazon ha rivelato i piani per deorbitare i propri satelliti entro 355 giorni dal completamento della missione. Queste e altre azioni di diverse parti interessate mi fanno sperare che il commercio, la scienza e gli sforzi umani trovino soluzioni sostenibili a questa potenziale crisi.

[ Gli editori di scienza, salute e tecnologia di Conversazioni scelgono le loro storie preferite. Settimanale il mercoledì (si apre in una nuova scheda) .]

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation (si apre in una nuova scheda) con licenza Creative Commons. Leggi l'articolo originale (si apre in una nuova scheda) .

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