Quanto dura una giornata su Saturno? Gli scienziati finalmente risolvono un mistero persistente

Imposta i tuoi timer per 10 ore, 33 minuti e 38 secondi, gli scienziati hanno finalmente capito quanto dura un giorno su Saturno, svelando un mistero persistente sul gigante gassoso dagli anelli.

Questo secondo una ricerca appena pubblicata che utilizza i dati raccolti dalla missione Cassini della NASA prima della distruzione di This Webcraft nel settembre 2017. Il nuovo calcolo riduce di diversi minuti le stime precedenti per un giorno di Saturno, che gli scienziati hanno fatto per decenni sulla base dei dati del Cassini mission e il suo predecessore, Voyager.

"I ricercatori hanno utilizzato le onde negli anelli per scrutare l'interno di Saturno, ed è emersa questa caratteristica fondamentale del pianeta a lungo ricercata. Ed è un risultato davvero solido", ha detto la scienziata del progetto Cassini Linda Spilker in una nota. "Gli anelli contenevano la risposta." [In foto: la missione di Cassini si conclude con un tuffo epico in Saturno]

Può sembrare che dovrebbe essere facile misurare la lunghezza di un giorno su un pianeta, aspetta e guarda il mondo girare. Ma la lunghezza precisa del giorno di Saturno ha lasciato perplessi gli scienziati per decenni. Poiché il pianeta è un gigante gassoso, i ricercatori non possono osservare punti di riferimento fissi attraverso le nuvole, come farebbero con un pianeta roccioso.

Gli scienziati in genere possono anche utilizzare l'inclinazione del campo magnetico di un pianeta per misurarne la durata del giorno. Ma non ha funzionato per Saturno, perché il campo si allinea quasi perfettamente con l'asse di rotazione del pianeta, ostacolando i loro calcoli. Uno scienziato che ha studiato il campo magnetico del pianeta ha affermato che l'incertezza sulla durata del giorno è "un po' imbarazzante", parlando in un'intervista a This Web.com sulla ricerca pubblicata in ottobre.

Queste sfide hanno lasciato agli scienziati stime approssimative comprese tra 10 ore, 36 minuti e 10 ore e 48 minuti non particolarmente soddisfacenti.

La ricerca pubblicata oggi ha adottato un approccio completamente diverso guardando non al pianeta stesso, ma ai suoi delicati anelli. Questa idea è stata proposta nel 1982, ma solo con la missione Cassini gli scienziati hanno avuto i dati per vedere se la tecnica avrebbe funzionato.

L'idea è che mentre Saturno ruota, i suoi interni oscillano leggermente, causando piccoli cambiamenti nel campo gravitazionale del pianeta. Quei piccoli cambiamenti si riversano sui pezzi di ghiaccio negli anelli che decorano il gigante gassoso, provocando piccole onde negli anelli.

"Le particelle negli anelli non possono fare a meno di sentire queste oscillazioni nel campo gravitazionale", ha affermato in una dichiarazione l'autore principale Christopher Mankovich, uno studente laureato in astronomia all'Università della California, a Santa Cruz. "In punti specifici degli anelli, queste oscillazioni catturano le particelle dell'anello al momento giusto nelle loro orbite per accumulare gradualmente energia e quell'energia viene portata via come un'onda osservabile".

Quindi, Mankovich e i suoi colleghi hanno studiato quelle onde osservabili e le hanno usate per tornare indietro verso l'interno del pianeta stesso. È così che i ricercatori hanno ottenuto la misurazione di 10 ore, 33 minuti e 38 secondi. Non è ancora scolpito nella pietra, le barre di errore su quel calcolo si estendono tra un minuto e 52 secondi in più e un minuto e 19 secondi in meno. Ma l'intervallo del nuovo calcolo supera una finestra di 12 minuti.

La ricerca è descritta in un articolo pubblicato ieri (17 gennaio) su The Astrophysical Journal.

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila a @meghanbartels . Seguici su @Spacedotcom e Facebook. Articolo originale su Space.com .

Ir arriba