Quanto sono realistici i pianeti Terraformi di Destiny 2?

La nuova cometa C/2021 A1 (Leonard) farà il suo più vicino avvicinamento alla Terra il 12 dicembre 2021. (Credito immagine: NASA/JPL)

Una nuova cometa si sta dirigendo verso il Sole, con prospettive che potrebbe diventare abbastanza luminosa da poter essere vista ad occhio nudo entro la fine dell'anno.

L'oggetto in questione è la cometa Leonard, catalogata C/2021 A1 ed è stata scoperta dall'astronomo Gregory J. Leonard il 3 gennaio al Mount Lemmon Observatory, noto anche come Mount Lemmon Infrared Observatory. L'osservatorio si trova sul monte Lemmon nelle montagne di Santa Catalina, a circa 28 chilometri a nord-est di Tucson, in Arizona. Il signor Leonard è uno specialista di ricerca senior per il Catalina Sky Survey del Lunar and Planetary Laboratory dell'osservatorio.

Quando il signor Leonard ha trovato l'immagine della cometa, si trattava di un oggetto estremamente debole di magnitudine 19. Questo è quasi 160.000 volte più debole delle stelle più deboli visibili ad occhio nudo. Non sorprende che quando fu avvistata per la prima volta la cometa si trovava a circa 5 unità astronomiche dal sole (un'unità astronomica, o AU, è uguale alla distanza media della Terra dal sole di 92,855 milioni di miglia, o 149,565 milioni di km). Quindi, a una distanza di 5 UA, la cometa Leonard si trovava vicino all'orbita di Giove, lontano dal sole, ma stava appena iniziando a sentire gli effetti dei suoi raggi di riscaldamento e iniziando lentamente il processo per farla sbocciare in un cospicuo oggetto celeste.

Evoluzione di una "stella pelosa"

Oggi sappiamo che le comete sono costituite principalmente da gas congelati che vengono riscaldati mentre si avvicinano al sole e fatti risplendere dalla luce del sole. Mentre i gas si riscaldano e si espandono, le particelle subatomiche del vento solare che si irradiano dal sole soffiano il materiale in espansione nella bella coda della cometa.

Per gli osservatori dell'antichità, le code somigliavano a una testa di capelli fluenti, quindi chiamavano le comete "stelle pelose". Gli astronomi professionisti possono osservare da una mezza dozzina a una dozzina di comete in una data notte. Ma le comete abbastanza luminose da eccitare quelli di noi senza grandi telescopi sono piuttosto insolite, forse compaiono in media da uno o due anni a ogni 10-15 anni.

Naturalmente, i ricordi sono ancora freschi dall'apparizione sorprendente la scorsa estate della cometa NEOWISE. E alcuni sperano senza dubbio che potremmo avere un redux di dicembre con la cometa Leonard.

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Proveniente da una lunga strada

Quando la cometa Leonard è stata avvistata per la prima volta, era a quella distanza dal sole che il metanolo (CH3OH) e l'acqua iniziano la sublimazione; in altre parole, passare direttamente da uno stato congelato a un gas. E in alcune immagini c'era persino la prova di una coda debole.

I primi calcoli hanno dimostrato che sta viaggiando in un'orbita ellittica estremamente lunga e appiattita, portandolo fino a 3.500 AU dal sole a 325 miliardi di miglia (523 miliardi di km). "Là fuori", le temperature sono solo una frazione di grado sopra lo zero assoluto: meno 459,67 gradi Fahrenheit (meno 273,15 gradi Celsius) così fredde che le particelle smettono di muoversi. In sostanza, dopo essere rimasta in uno stato congelato per decine di migliaia di anni, la cometa Leonard stava cominciando a svegliarsi dal suo lungo sonno.

Ottimismo custodito

Ci sono un paio di ragioni per essere ottimisti sul fatto che la cometa Leonard si illumini fino alla luminosità a occhio nudo. Il primo è l'orbita stessa della cometa. La sua orbita dimostra che non si tratta di una "nuova" cometa proveniente direttamente dalla nuvola di Oort, un guscio ghiacciato attorno al sistema solare, dove le comete sembrano aver origine prima di piombare attorno al sole e sperimentare per la prima volta gli effetti della luce solare.

Piuttosto, la cometa Leonard sta viaggiando in un'orbita chiusa e probabilmente ha già visitato le vicinanze del sole almeno una volta, circa 70.000 anni fa. Questa di per sé è una buona notizia. Una "nuova" cometa in un'orbita parabolica, cioè una cometa che non è mai passata vicino al sole prima, potrebbe avere la sua superficie ricoperta da materiale molto volatile come anidride carbonica congelata, azoto e monossido di carbonio. Questi ghiacci tendono a vaporizzare lontano dal sole, conferendo a una cometa lontana un'ondata di luminosità che può suscitare aspettative irrealistiche. Poi, mentre si avvicinano al sole, il loro rapido schiarimento rallenta improvvisamente e finiscono per essere molto al di sotto delle aspettative di luminosità.

La cometa Leonard non rientra in quella categoria.

La nuova cometa C/2021 A1 (Leonard) raggiungerà il perielio, il punto più vicino al Sole, il 3 gennaio 2022. (Credito immagine: NASA/JPL)

Gli altri motivi per aspettarsi uno spettacolo luminoso da questa cometa sono i suoi avvicinamenti ravvicinati sia alla Terra che al Sole. Il 12 dicembre passerà entro 21,7 milioni di miglia (34,9 milioni di km) dalla Terra e il 3 gennaio 2022 esattamente un anno dopo la scoperta passerà entro 57,2 milioni di miglia (92 milioni di km) dal sole.

Quando si utilizzano formule standard di legge di potenza, tenendo conto di quanto è luminosa la cometa ora rispetto a quanto sarà più vicina entro la fine dell'anno (sia alla Terra che al Sole), l'aspettativa attuale è che la cometa possa raggiungere la luminosità di quarta magnitudine , rendendolo abbastanza luminoso da poter vedere senza ausilio ottico in un cielo scuro.

Dove e quando guardare

Durante le prime due settimane di dicembre, la cometa Leonard sarà accessibile ai mattinieri, visibile un paio d'ore prima dell'alba, bassa nel cielo est-nordest. Traccerà attraverso le costellazioni Coma Berenices, Botes e Serpens Caput.

Dovrebbe essere un oggetto facile da vedere con un piccolo telescopio o un binocolo e con un po' di fortuna, ad occhio nudo. Durante la seconda metà di dicembre, man mano che la cometa si avvicina al sole, verrà gradualmente assorbita dalla luce dell'alba e alla fine scomparirà dalla vista.

Ma modera le tue aspettative…

La cometa Leonard si evolverà in un altro NEOWISE? Sfortunatamente, dai miei molti anni di osservazione delle comete, dovrei dire di no. La maggior parte delle comete dà il meglio di sé dopo aver raggiunto il punto più vicino al sole (perielio) ed essere tornata nel profondo di questa ragnatela. Questo è quando le comete rilasciano la loro massima quantità di polvere e gas e quando sono intrinsecamente più luminose e le loro code più lunghe.

La cometa Leonard sarà nascosta dal brillante bagliore solare durante questo periodo, allontanandosi rapidamente sia dal sole che dalla Terra dopo il 3 gennaio del prossimo anno e svanendo rapidamente. La cosa migliore, penso, che possiamo sperare è una cometa a occhio nudo modestamente luminosa che sarà disponibile per chiunque abbia voglia di alzarsi prima dell'alba durante le mattine di inizio e metà dicembre.

Ho visto altri siti web che affermano che la cometa Leonard sarà uno spettacolo "una volta nella vita". Questo è vero, perché una volta che gira intorno al sole sarà espulso dal sistema solare, per non essere mai più visto, secondo EarthSky.org. Un'altra affermazione suggerisce che potrebbe essere "la cometa più brillante e drammatica" di quest'anno. Se lo confronti con gli altri "deboli sfocati" che dovrebbero apparire quest'anno, anche questo è vero, anche se usare parole come "brillante" e "drammatico" sono iperboli.

Ma poiché tutte le nuove comete sono notoriamente imprevedibili, possiamo solo immaginare quanto diventerà luminosa la cometa Leonard e la sua coda. Non ci resta che aspettare e vedere. Questo Web.com ti terrà aggiornato sul suo sviluppo nei prossimi mesi. Rimani sintonizzato!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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