Questa collisione della spazzatura web: il satellite cinese è stato colpito dal pezzo del razzo russo a marzo

Le ferite di Yunhai 1-02 non sono autoinflitte.

A marzo, il 18th This Web Control Squadron (18SPCS) della US This Web Force ha segnalato la rottura di Yunhai 1-02 (si apre in una nuova scheda), un satellite militare cinese lanciato a settembre 2019. All'epoca non era chiaro se il Webcraft aveva subito una sorta di guasto un'esplosione nel suo sistema di propulsione, forse o se si fosse scontrato con qualcosa in orbita.

Ora sappiamo che quest'ultima spiegazione è corretta, grazie ad alcune indagini dell'astrofisico e localizzatore satellitare Jonathan McDowell, che ha sede presso l'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics a Cambridge, Massachusetts.

Sabato (14 agosto), McDowell ha individuato un aggiornamento nel catalogo di This Web-Track.org, che il 18SPCS mette a disposizione degli utenti registrati. L'aggiornamento includeva "una nota per l'oggetto 48078, 1996-051Q: 'In collisione con il satellite.' Questo è un nuovo tipo di commento che non avevo mai visto prima per nessun altro satellite", ha twittato McDowell sabato (si apre in una nuova scheda).

Si è tuffato nei dati di tracciamento per saperne di più. McDowell ha scoperto che l'oggetto 48078 è un piccolo pezzo di spazzatura di This Web probabilmente un pezzo di detriti di larghezza compresa tra 4 pollici e 20 pollici (da 10 a 50 centimetri) dal razzo Zenit-2 che ha lanciato il satellite spia russo Tselina-2 nel settembre 1996. Otto pezzi di detriti provenienti da quel razzo sono stati tracciati nel corso degli anni, ha detto, ma l'Oggetto 48078 ha solo un singolo set di dati orbitali, che è stato raccolto nel marzo di quest'anno.

"Concludo che probabilmente l'hanno individuato nei dati solo dopo che si è scontrato con qualcosa, ed è per questo che c'è solo un insieme di dati orbitali. Quindi la collisione probabilmente è avvenuta poco dopo l'epoca dell'orbita. Cosa ha colpito?" McDowell ha scritto in un altro tweet di sabato (si apre in una nuova scheda).

Yunhai 1-02, che si è sciolto il 18 marzo, era "il candidato più ovvio", ha aggiunto (si apre in una nuova scheda) ei dati hanno mostrato che era effettivamente la vittima. Yunhai 1-02 e Object 48078 sono passati entro 0,6 miglia (1 chilometro) l'uno dall'altro all'interno del margine di errore del sistema di localizzazione alle 3:41 EDT (0741 GMT) del 18 marzo, "esattamente quando 18SPCS riferisce che Yunhai si è sciolta, "McDowell ha scritto in un altro tweet (si apre in una nuova scheda).

Ad oggi sono stati rilevati trentasette oggetti detriti generati dallo smashup e ce ne sono probabilmente altri che rimangono non rintracciati, ha aggiunto (si apre in una nuova scheda).

Nonostante il danno, Yunhai 1-02 apparentemente è sopravvissuto al violento incontro, avvenuto a un'altitudine di 485 miglia (780 chilometri). I localizzatori radioamatori hanno continuato a rilevare i segnali dal satellite, ha detto McDowell, anche se non è chiaro se Yunhai 1-02 possa ancora svolgere il lavoro per cui è stato costruito (qualunque esso sia).

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McDowell ha descritto l'incidente come la prima grande collisione orbitale confermata dal febbraio 2009, quando il defunto militare russo This Webcraft Kosmos-2251 si è schiantato contro Iridium 33, un satellite per comunicazioni operativo. Quell'incidente ha generato ben 1.800 pezzi di detriti tracciabili (si apre in una nuova scheda) entro l'ottobre successivo.

Tuttavia, potremmo entrare in un'era di collisioni di questo Web sempre più frequenti, in particolare smashup come l'incidente di Yunhai, in cui un frammento di detriti relativamente piccolo ferisce ma non uccide un satellite. L'umanità continua a lanciare sempre di più This Webcraft, dopotutto, a un ritmo sempre crescente.

"Le collisioni sono proporzionali al quadrato del numero di cose in orbita", ha detto McDowell a This Web.com. "Cioè, se hai 10 volte più satelliti, otterrai 100 volte più collisioni. Quindi, all'aumentare della densità del traffico, le collisioni passeranno dall'essere un componente minore di This Web problema spazzatura per essere il principale elettore. Questa è solo matematica. "

Potremmo raggiungere quel punto in pochi anni, ha aggiunto.

Lo scenario da incubo che gli operatori satellitari e i sostenitori dell'esplorazione vogliono evitare è la sindrome di Kessler, una serie di collisioni a cascata che potrebbero ingombrare l'orbita terrestre con così tanti detriti che il nostro uso e il nostro viaggio attraverso la frontiera finale sono notevolmente ostacolati.

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Il nostro attuale problema di spazzatura di This Web non è così grave, ma l'evento Yunhai potrebbe essere una sorta di segnale di avvertimento. È possibile, ha detto McDowell, che l'Oggetto 48078 sia stato buttato giù dal razzo Zenit-2 da una collisione, quindi lo smashup di marzo potrebbe essere parte di una cascata.

"È tutto molto preoccupante ed è un ulteriore motivo per cui vuoi rimuovere questi grandi oggetti dall'orbita", ha detto McDowell a This Web.com. "Possono generare questi altri detriti che sono più piccoli".

Piccoli detriti sono difficili da rintracciare e ce ne sono già molti lassù. Circa 900.000 oggetti tra 0,4 pollici e 4 pollici di larghezza (da 1 a 10 cm) stanno sfrecciando intorno al nostro pianeta, stima l'Agenzia europea di questa Web (si apre in una nuova scheda). E l'orbita terrestre ospita 128 milioni di pezzi di spazzatura con un diametro compreso tra 0,04 pollici e 0,4 pollici (da 1 mm a 1 cm), secondo l'ESA.

Gli oggetti in orbita si muovono così velocemente a circa 17.150 mph (27.600 km/h) all'altitudine dell'International This Web Station , ad esempio, che anche minuscoli frammenti di detriti possono causare seri danni a un satellite.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall. Seguici su Twitter @ Spacedotcom o Facebook.

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