Questo pianeta alieno super saturno potrebbe essere il nuovo “Signore degli Anelli”

Il sistema di anelli di un pianeta alieno appena scoperto fa vergognare la collezione di Saturno.

Gli scienziati hanno scoperto che l'esopianeta, chiamato J1407b, potrebbe persino ospitare almeno una luna delle dimensioni della Terra o di Marte, a giudicare da un grande spazio vuoto negli anelli. Questa scoperta segna la prima volta che i ricercatori hanno trovato questo tipo di sistema ad anello al di fuori del sistema solare.

"Questo pianeta è molto più grande di Giove o Saturno e il suo sistema di anelli è circa 200 volte più grande degli anelli di Saturno oggi", ha detto il coautore di un nuovo studio sugli anelli Eric Mamajek, dell'Università di Rochester a New York, in una dichiarazione. "Potresti pensarlo come una specie di super-Saturno." [I pianeti alieni più strani di sempre]

Gli esopianeti si rivelano alla luce della stella che li ospita. Se un pianeta passa direttamente davanti alla sua stella ospite osservata dalla Terra, allora il pianeta bloccherà parte della luce della stella e sembrerà che la stella si sia momentaneamente attenuata. Ma nel 2007, la giovane stella 1SWASP J140747.93-394542.6 (situata a 433 anni luce dalla Terra, verso la costellazione del Centauro) ha mostrato una complessa serie di oscuramenti che è durata 56 giorni.

Mamajek e i suoi colleghi hanno individuato per la prima volta il sistema ad anello nel 2012. All'epoca pensavano che l'oscuramento fosse causato da un sistema ad anello con almeno quattro grandi anelli. Ma un'ulteriore analisi di Matthew Kenworthy dell'Osservatorio di Leiden nei Paesi Bassi e Mamajek stima che il sistema sia molto più esteso con un totale di 37 anelli.

"I dettagli che vediamo nella curva di luce sono incredibili", ha affermato Kenworthy nella stessa dichiarazione. "L'eclissi è durata diverse settimane, ma si vedono rapidi cambiamenti su scale temporali di decine di minuti a causa delle strutture fini negli anelli. La stella è troppo lontana [per noi] per osservare direttamente gli anelli, ma potremmo realizzare un modello dettagliato basato sulle rapide variazioni di luminosità nella luce delle stelle che passa attraverso il sistema ad anello."

In genere, quando un esopianeta attraversa davanti alla sua stella ospite, l'effetto è minimo. Un pianeta simile a Giove, ad esempio, potrebbe bloccare l'1 per cento della luce di una stella simile al sole, producendo un effetto paragonabile a quello di una zanzara che vola davanti a una torcia a poche migliaia di chilometri dall'osservatore. Ma in questo caso, gli anelli bloccano fino al 95 percento della luce della stella.

Evidentemente, gli anelli sono enormi. In confronto, "se dovessi ridurre in polvere e ghiaccio le quattro grandi lune galileiane di Giove e stendere il materiale sulle loro orbite in un anello attorno a Giove, l'anello sarebbe così opaco alla luce che un osservatore distante che ha visto il il passaggio dell'anello davanti al sole vedrebbe un'eclissi molto profonda e di più giorni", ha detto Mamajek.

I dati mostrano anche un chiaro divario che è di 0,4 unità astronomiche (37 milioni di miglia) di distanza dal super-Saturno. "Una spiegazione ovvia è che un satellite si sia formato e abbia scavato questa lacuna", ha affermato Kenworthy. "La massa del satellite potrebbe essere compresa tra quella della Terra e quella di Marte".

Le eluune delle dimensioni della Terra potrebbero rivelarsi promettenti dimore per la vita abitabile. Sebbene gli astronomi abbiano iniziato a scavare nella ricchezza di dati raccolti dal telescopio Kepler This Web della NASA alla ricerca della loro presenza, nessuno si è ancora fatto vedere. Ma il caso di J1407b ha del potenziale e potrebbe far luce sia sulle eslunate che sugli "esoring".

Tuttavia, la relazione tra lune e anelli rimane un mistero. Nonostante il fatto che metà dei pianeti del sistema solare terrestre abbia anelli, gli astronomi devono ancora comprendere appieno come vengono create e mantenute queste bande. L'anno scorso, gli astronomi hanno persino individuato per la prima volta un asteroide distante con anelli.

Gli anelli potrebbero essere antichi, essendosi formati con il pianeta stesso. Oppure potrebbero essere relativamente nuovi, creati dai detriti di oggetti caduti verso il pianeta. O forse si formano e poi si disintegrano rapidamente in lune. [Guarda incredibili foto degli anelli di Saturno]

Exoring modello per J1407b (si apre in una nuova scheda) da Matthew Kenworthy (si apre in una nuova scheda) su Vimeo (si apre in una nuova scheda) .

Il team pensa che il terzo scenario potrebbe essere quello più probabile in questo caso. Kenworthy e Mamajek si aspettano che gli anelli diventino più sottili nei prossimi milioni di anni e alla fine scompaiano quando le lune si formano dal materiale nei dischi.

"La comunità scientifica planetaria ha teorizzato per decenni che pianeti come Giove e Saturno avrebbero avuto, in una fase iniziale, dischi intorno a loro che avrebbero poi portato alla formazione di satelliti", ha detto Mamajek. "Tuttavia, fino a quando non abbiamo scoperto questo oggetto nel 2012, nessuno aveva visto un tale sistema ad anello. Questa è la prima istantanea della formazione di satelliti su scale di un milione di chilometri attorno a un oggetto substellare".

Quindi forse Saturno non deve preoccuparsi. Tra milioni di anni gli anelli di J1407b saranno un ricordo del passato e riacquisterà la sua corona.

Lo studio sull'anello è stato accettato per la pubblicazione sull'Astrophysical Journal.

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