Rara luna di Natale piena un regalo cosmico per le vacanze: cosa aspettarsi

Siamo soli?

Il desiderio di conoscere il nostro posto nell'universo è un anelito umano fondamentale e le persone hanno riflettuto sulla domanda per migliaia di anni. In effetti, centinaia di anni prima della nascita di Cristo, filosofi greci come Anassimandro ed Epicuro ipotizzarono che il cosmo brulica di pianeti, molti dei quali possono sostenere la vita.

Non siamo riusciti ad andare oltre la mera speculazione per molto tempo, tuttavia, fino a quando non abbiamo inventato i telescopi e sviluppato una corretta comprensione del metodo scientifico. L'umanità ha raggiunto entrambe queste pietre miliari secoli fa e gli scienziati ora stanno andando alla grande nella ricerca di vita aliena.

Bene, "andare alla grande" è un po' esagerato. Ma abbiamo fatto notevoli progressi, specialmente negli ultimi dieci anni circa, e alcune grandi scoperte potrebbero arrivare presto. Diamo una breve occhiata a dove è stata la caccia a ET e dove è diretta.

All'inizio

La teoria del "pluralismo cosmico" sposata da Anassimandro, Epicuro e dai loro seguaci non decolla, purtroppo; è stato respinto dalle idee di pesi massimi come Platone e Aristotele, che ritenevano che la Terra (si apre in una nuova scheda) sia unica.

Quest'ultimo punto di vista si allineava perfettamente con la dottrina cristiana che arrivò a dominare l'Europa per tutto il Medioevo e oltre. Quindi, per molto tempo, è stato considerato strano e spesso addirittura pericoloso (si apre in una nuova scheda) ipotizzare l'esistenza di mondi che supportino la vita oltre il nostro.

Il pendolo iniziò a oscillare nella direzione opposta nel XVI secolo con l'alba della Rivoluzione Copernicana (si apre in una nuova scheda).

"Una volta capito che tutti i pianeti girano intorno al sole, non era difficile immaginare che gli altri pianeti potessero essere come la Terra", ha detto allo scrittore Michael Schirber (si apre in una nuova scheda) l'allora capo storico della NASA Steven Dick (si apre in una nuova scheda) .

Quello slancio costruito da giganti intellettuali come Johannes Kepler, Galileo Galilei (si apre in una nuova scheda) e Isaac Newton ha continuato a dare corpo a come funziona il nostro sistema solare (si apre in una nuova scheda), sforzi che hanno raggiunto un culmine quasi febbrile durante l'Illuminismo.

Nel 17° secolo, ad esempio, l'astronomo ceco Anton Schyrleus considerò come potrebbero apparire le creature su Giove (si apre in una nuova scheda). E negli anni calanti del 18° secolo, William Herschel (si apre in una nuova scheda), che scoprì sia Urano (si apre in una nuova scheda) che l'esistenza della luce infrarossa, ipotizzò che la vita fosse diffusa in tutto il sistema solare, compresa la superficie di il Sole. (Herschel pensava che il sole fosse un pianeta gigante.)

Più o meno nello stesso periodo, gli scienziati hanno iniziato a pensare a come comunicare con i nostri presunti vicini cosmici. Uno dei pionieri in questo nascente campo di messaggistica di intelligence extraterrestre (METI) è stato il famoso matematico tedesco Carl Friedrich Gauss. All'inizio del 1800, Gauss propose di scolpire enormi forme geometriche (si apre in una nuova scheda) nella foresta siberiana per mostrare ai "lunari" che vivono sulla luna che siamo qui e sappiamo come fare un po' di matematica.

Allo stesso tempo, l'astronomo austriaco Joseph Johann von Littrow suggerì di scavare trincee giganti nel deserto del Sahara, riempiendo i fossati con acqua e ricoprendo quello strato liquido con cherosene. Il cherosene verrebbe quindi acceso, producendo un segnale infuocato (si apre in una nuova scheda) che si spera attirerebbe l'attenzione di eventuali alieni che tengono d'occhio la Terra.

Queste idee particolari non sono mai state realizzate. Ma un secolo dopo, gli scienziati hanno iniziato a mettere in atto alcuni di questi discorsi sulla caccia agli alieni.

Ciao? C'è qualcuno là fuori?

Uno dei primi veri progetti di ricerca della vita ebbe luogo nell'agosto del 1924, quando un team di scienziati guidato dall'astronomo David Peck Todd utilizzò un dirigibile per sollevare un ricevitore radio a diverse miglia dal suolo, un buon punto, si pensava, per ascoltare messaggi da creature su Marte, (si apre in una nuova scheda) che in quel momento si stava avvicinando particolarmente alla Terra.

Ma la ricerca concertata di intelligenza extraterrestre (si apre in una nuova scheda) (SETI) non iniziò davvero fino al 1960. In quell'anno, l'astronomo della Cornell University Frank Drake utilizzò un radiotelescopio nel West Virginia per ascoltare i segnali provenienti dalle stelle Tau Ceti ed Epsilon Eridani. Chiamato Project Ozma, questo sforzo ha incorporato le idee da un documento seminale del 1959 (si apre in una nuova scheda) di Giuseppe Cocconi e Philip Morrison.

Da allora gli scienziati hanno scansionato i cieli alla ricerca di "firme tecnologiche (si apre in una nuova scheda)". Inizialmente si concentravano quasi esclusivamente sui segnali radio, ma ora sono in gioco anche lampi di luce; questi sono gli obiettivi di sforzi sempre più comuni di "SETI ottico".

Gli scienziati SETI devono mantenere una mente aperta; dopotutto, non sappiamo che tipo di messaggi potrebbe trasmettere una civiltà aliena avanzata. Quindi, gli astronomi nel campo generalmente cercano segnali che sembrano strani e artificiali, qualcosa che proviene dal profondo di questo Web che non è prodotto da nessun fenomeno astrofisico naturale noto.

Sarebbe anche bello se il segnale si ripresentasse, quindi può essere studiato ripetutamente e in dettaglio. I pezzi unici possono rimanere per sempre e frustrantemente misteriosi, come il famoso "Wow!" del 1977 segnale (si apre in una nuova scheda) mostra. In quel caso, una parabola radiofonica gestita dalla Ohio State University ha rilevato qualcosa di così intrigante che l'astronomo Jerry Ehman ha scritto "Wow!" sulla stampa dei dati. I ricercatori hanno perlustrato la stessa porzione di cielo ancora e ancora, sperando di ottenere un altro segnale acustico, ma non l'hanno mai fatto.

La caccia al SETI, va notato, è stata storicamente un'operazione da pochi soldi; trovare abbastanza soldi per far funzionare i telescopi è stato un problema costante. Il Congresso degli Stati Uniti ha eliminato un progetto SETI della NASA pianificato nel 1993 e da allora i cacciatori di ET si sono dovuti rivolgere principalmente al settore privato per denaro.

Senza un finanziamento costante, i progressi sono stati lenti per diversi anni. Ma recentemente il denaro privato è fluito più liberamente nel campo SETI. La maggior parte proviene da un uomo: il miliardario della tecnologia Yuri Milner. Appassionato della ricerca di vita aliena, Milner ha istituito un ambizioso programma nel 2015 chiamato Breakthrough Initiatives per cercare gli extraterrestri.

Tra i progetti sotto l'ombrello di Breakthrough ci sono la campagna SETI da 100 milioni di dollari Breakthrough Listen (si apre in una nuova scheda) e Breakthrough Starshot da 100 milioni di dollari (si apre in una nuova scheda), che mira a sviluppare la tecnologia necessaria per inviare minuscole sonde robotiche ai vicini sistemi di esopianeti a circa il 20% della velocità della luce (si apre in una nuova scheda) .

C'è anche Breakthrough Message, che mira sia ad aiutare l'umanità a creare il miglior messaggio possibile da inviare nel cosmo sia a incoraggiare il dibattito e la conversazione su SETI in generale.

E c'è un ampio dibattito all'interno della comunità scientifica su SETI.

Alcune persone, incluso il compianto fisico Stephen Hawking (si apre in una nuova scheda), hanno affermato che non è saggio pubblicizzare la nostra presenza agli alieni, la cui natura e le cui intenzioni sono per noi misteriosi; queste creature possono saccheggiare il nostro pianeta dopo aver rilevato il nostro ping, dopotutto. Ma altri ricercatori pensano che qualsiasi creatura abbastanza avanzata da viaggiare sulla Terra per schiavizzarci o mangiarci saprebbe già che siamo comunque qui.

Breakthrough Message si impegna a non trasmettere effettivamente alcun segnale SETI fino a quando questo dibattito non si sarà concluso. Ma l'umanità ha già trasmesso messaggi in diverse occasioni, la più famosa nel 1974 con il messaggio di Arecibo (si apre in una nuova scheda). E quelle sono solo le missive intenzionali e dirette; stiamo perdendo segnali radio in tutte le direzioni in ogni momento, fornendo briciole di pane cosmiche a chiunque sia abbastanza vicino da trovarle.

Alla ricerca della vita su Marte

Più o meno nello stesso periodo in cui SETI stava decollando, gli scienziati planetari iniziarono a dare il loro primo sguardo ai mondi alieni.

Nel 1964, Mariner 4 (si apre in una nuova scheda) ha sorvolato Marte, restituendo le prime immagini ravvicinate del Pianeta Rosso. Quelle foto hanno rivelato un mondo arido, fortemente craterizzato e apparentemente desolato, costringendo molti scienziati a ricalibrare nozioni precedentemente ottimistiche sull'abitabilità di Marte. (Le speranze di un Marte in grado di sostenere la vita erano state notoriamente alimentate intorno alla fine del 19° secolo dall'astronomo Percival Lowell (si apre in una nuova scheda), il quale sosteneva che i canali del pianeta fossero in realtà canali costruiti da creature intelligenti.)

Ma gli ottimisti ricevettero delle buone notizie nel 1969, dopo che Mariner 9 (si apre in una nuova scheda) arrivò in orbita attorno a Marte, diventando il primo This Webcraft a girare intorno a un altro pianeta nel processo. Questa sonda ha individuato canali fluviali e altre prove della passata attività dell'acqua liquida sulla superficie marziana. Queste scoperte hanno aiutato la NASA a sviluppare due ambiziose missioni di caccia alla vita su Marte, Viking 1 e 2 (si apre in una nuova scheda), lanciate a poche settimane di distanza l'una dall'altra nel 1975.

Gli identici lander vichinghi portavano ciascuno quattro esperimenti di biologia, che cercavano segni di vita microbica nella terra rossa. Uno di questi esperimenti, chiamato Labeled Release (LR), ha restituito dati coerenti con prove di vita microbica. In effetti, l'investigatore principale di LR Gil Levin ha sostenuto (e continua a sostenere oggi (si apre in una nuova scheda)) che i Vichinghi hanno trovato prove della vita su Marte. Tuttavia, la maggior parte degli scienziati che hanno studiato i dati non era d'accordo con Levin, determinando che i dati potevano essere spiegati da reazioni chimiche abiotiche (non basate sulla vita).

I risultati di Viking hanno insegnato alla NASA e agli astrobiologi alcune lezioni preziose, principalmente che non sapevano abbastanza di Marte per organizzare una vera caccia alla vita lì. Quindi, l'agenzia This Web alla fine ha intrapreso una strategia di esplorazione a lungo termine "segui l'acqua", cercando di saperne di più sulle antiche condizioni ambientali sul Pianeta Rosso e su come sono cambiate nel tempo.

Il rover Curiosity Mars della NASA esplora il cratere Gale dall'agosto 2012. Il robot a sei ruote ha catturato questo selfie di fronte a uno sperone roccioso chiamato Mont Mercou nel marzo 2021. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Questa strategia ci ha fornito molte importanti missioni su Marte negli ultimi decenni, inclusi gli orbiter Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter (si apre in una nuova scheda) e Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN); i rover Spirit, Opportunity e Curiosity; e il lander Phoenix.

Questi esploratori robotici hanno svolto bene il loro lavoro, trovando molte prove che l'antico Marte era piuttosto umido e aiutando gli scienziati a capire meglio perché, come e quando il Pianeta Rosso è passato al gelido mondo desertico che è oggi. La curiosità ha portato questo lavoro più lontano, scoprendo che il suo sito di atterraggio, il cratere Gale largo 96 miglia (154 chilometri), ospitava un sistema di laghi e torrenti di lunga durata miliardi di anni fa che avrebbe potuto supportare la vita simile alla Terra .

Nel frattempo, alcuni scienziati hanno continuato la caccia alla vita su Marte, concentrandosi sugli alieni che potrebbero essere caduti casualmente sulla Terra. Nel corso degli eoni, miliardi di rocce del Pianeta Rosso si sono fatte strada qui, dopo essere state lanciate in Questa Rete da potenti impatti di asteroidi o comete. Anche molto materiale terrestre è finito su Marte, ma il libro mastro è decisamente sbilanciato; la potente gravità del sole attira più cose verso l'interno, verso la Terra. (Questo ampio scambio di rocce, tra l'altro, ha portato alcuni scienziati a postulare che la vita in realtà sia nata prima su Marte (si apre in una nuova scheda), quindi si sia fatta strada sulla Terra in seguito.)

Nel 1996, i ricercatori hanno annunciato di aver trovato potenziali segni di vita in uno di questi meteoriti su Marte, noto come Allan Hills 84001 (ALH84001). È stato un grosso problema; il risultato è stato pubblicato sulla prestigiosa rivista Science, e il presidente Bill Clinton ha tenuto una conferenza stampa sulla notizia sul prato della Casa Bianca.

La storia di ALH84001 ha finito per seguire un sentiero vichingo. Altri scienziati hanno raccolto l'affermazione ed è emerso un consenso sul fatto che le prove del meteorite fossero nella migliore delle ipotesi ambigue. Ma, come Levin, il team di ALH84001 è rimasto fermo nelle sue scoperte e continua a farlo oggi (si apre in una nuova scheda) .

Le lune oceaniche

La NASA e la più ampia comunità di esplorazione non si sono concentrate esclusivamente su Marte per tutti questi anni, ovviamente. La missione Cassini-Huygens (si apre in una nuova scheda), conclusa a settembre 2017, ha trasformato la comprensione degli scienziati del sistema di Saturno e del potenziale del nostro sistema solare di ospitare la vita aliena. Quella missione ha scoperto che Titano (si apre in una nuova scheda), la luna più grande di Saturno, ha un sistema meteorologico a base di idrocarburi e che la superficie gelida della luna ospita laghi e mari di etano liquido e metano. La vita potrebbe nuotare in questi mari, anche se dovrebbe essere molto diversa dalla vita che conosciamo qui sulla Terra.

E l'orbiter Cassini ha individuato geyser che esplodono dal polo sud di un'altra luna di Saturno, l'Encelado ricoperta di ghiaccio (si apre in una nuova scheda). Questa scoperta, e altre osservazioni di Cassini, hanno rivelato che Encelado ospita un grande oceano di acqua liquida salata sotto il suo guscio.

I geyser producono un enorme pennacchio di ghiaccio d'acqua e altro materiale, una nuvola così consistente da creare l'anello E di Saturno. Cassini ha attraversato questo pennacchio in più occasioni, raccogliendo campioni che gli scienziati hanno analizzato per ottenere indizi sull'ambiente sotterraneo della luna. I ricercatori hanno trovato composti organici contenenti carbonio e idrogeno libero, l'ultimo dei quali suggerisce l'esistenza di un sistema idrotermale nell'oceano sepolto di Encelado. Le bocche idrotermali sottomarine sono un ambiente comunemente invocato per l'origine della vita sulla Terra. (Cassini non ha cercato segni di vita in questo pennacchio di materiale; il This Webcraft non era attrezzato per farlo, perché nessuno sapeva del pennacchio prima dell'inizio della missione.)

Gli scienziati si sono resi conto che gli oceani sepolti sono relativamente comuni nel sistema solare esterno. Molteplici lune di Giove ricoperte di ghiaccio sembrano avere questi oceani Ganimede, Callisto e, cosa più intrigante, Europa (si apre in una nuova scheda). L'enorme mare sotterraneo di Europa sembra essere in contatto con il nucleo roccioso della luna, come lo è l'oceano di Encelado, rendendo possibile una serie di complesse reazioni chimiche che teoricamente avrebbero potuto portare alla vita. (Gli scienziati pensano che gli oceani di Ganimede e Callisto siano più noiosi, racchiusi tra strati di ghiaccio.)

Anche Titano sembra avere un oceano sepolto di acqua salata, il che significa che la luna probabilmente ha due ambienti potenzialmente abitabili molto diversi. Osservazioni di New Horizons della NASA Questo Webcraft indica che anche l'acqua liquida potrebbe scivolare sotto la superficie di Plutone (si apre in una nuova scheda).

E la lista continua. In effetti, l'abbondanza di mondi d'acqua nel sistema solare esterno suggerisce che cercare la "Terra 2.0" potrebbe non essere la migliore strategia di caccia alla vita; la maggior parte degli immobili abitabili nel cosmo può essere sepolta sotto il ghiaccio.

Vita sugli esopianeti?

Queste rivelazioni sul nostro cortile celeste sono arrivate in parallelo con grandi notizie sul cosmo in generale. Negli ultimi dieci anni circa, abbiamo appreso che la nostra galassia, la Via Lattea (si apre in una nuova scheda) pullula di mondi potenzialmente vitali, come ipotizzarono Anassimandro ed Epicuro tanti secoli fa.

Gran parte di questa conoscenza viene per gentile concessione del telescopio pionieristico Kepler This Web della NASA (si apre in una nuova scheda), che ha operato dal 2009 al novembre 2018. Kepler è responsabile di quasi due terzi (si apre in una nuova scheda) delle 4.400 scoperte confermate di esopianeti fino ad oggi e i dati della missione rivelano che i pianeti sono più numerosi delle stelle nella nostra galassia.

Molti di quei pianeti potrebbero avere più di una vaga somiglianza con la Terra. Kepler ha scoperto che almeno il 20% delle stelle della Via Lattea ospita probabilmente pianeti rocciosi nelle loro zone abitabili, la giusta gamma di distanze orbitali in cui l'acqua liquida potrebbe persistere sulla superficie di un mondo.

Alcuni di questi mondi potenzialmente abitabili sono solo a un tiro di schioppo nello schema cosmico delle cose. Ad esempio, la stella più vicina al sole Proxima Centauri, che dista da noi circa 4,2 anni luce, ospita nella zona abitabile un pianeta delle dimensioni della Terra (si apre in una nuova scheda). (Questo mondo, chiamato Proxima b, è un obiettivo principale di Breakthrough Starshot.) E il sistema TRAPPIST-1 (si apre in una nuova scheda), che si trova a 39 anni luce da noi, vanta sette mondi rocciosi, tre dei quali potrebbero essere in grado di sostenere la vita come la conosciamo.

Tuttavia, sia Proxima Centauri che TRAPPIST-1 sono nane rosse, come il 70% della popolazione stellare della Via Lattea. Le nane rosse (si apre in una nuova scheda) sono stelle piccole ma molto attive e il loro intenso bagliore può smorzare gravemente l'abitabilità dei loro pianeti.

L'eredità di Keplero viene portata avanti da altre missioni di esopianeti (si apre in una nuova scheda), come il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA, che dovrebbe trovare migliaia di altri mondi alieni che circondano le stelle vicine, e la sonda CHEOPS dell'ESA, che mira a caratterizzare alcuni di questi mondi vicini.

Rover su Marte Perseverance, James Webb e altri

La valanga di scoperte di esopianeti, così come reperti molto più vicini a casa, hanno portato l'astrobiologia dai margini scientifici saldamente al mainstream. La NASA sta dando apertamente priorità alla ricerca di vita aliena in questi giorni, come mostrano alcune missioni attuali e future.

A luglio 2020, ad esempio, l'agenzia ha lanciato il rover Perseverance (si apre in una nuova scheda), che è atterrato a febbraio 2021 per cercare segni dell'antica vita su Marte (si apre in una nuova scheda) e raccogliere campioni per un eventuale ritorno sulla Terra. Trovare prove di microbi morti da tempo dovrebbe essere un compito molto complicato, idealmente svolto da team di scienziati in laboratori ben attrezzati che studiano pezzi incontaminati di Marte specificamente selezionati per il loro potenziale di conservazione della vita. (The European This Web Agency aveva pianificato di lanciare il proprio rover Mars a caccia di vite, chiamato Rosalind Franklin (si apre in una nuova scheda), anche nel luglio 2020, ma problemi tecnici hanno spinto il lancio alla finestra successiva, l'autunno del 2022 .)

Nel 2024, la missione Europa Clipper (si apre in una nuova scheda) della NASA dovrebbe essere lanciata verso il sistema Giove. Clipper orbiterà attorno al gigante gassoso ma effettuerà dozzine di sorvoli ravvicinati di Europa, caratterizzando l'oceano sotterraneo della luna e esplorando buoni siti di atterraggio per un futuro lander a caccia di vite, tra le altre attività.

E nel 2027, la NASA prevede di lanciare Dragonfly (si apre in una nuova scheda), una sonda che volerà attraverso i cieli densi e pieni di smog di Titano. Gli obiettivi principali di Dragonfly riguardano lo studio della complessa chimica che potrebbe gettare le basi per l'emergere della vita e la valutazione dell'abitabilità di Titano, ma l'aeromobile cercherà anche le firme biologiche.

L'agenzia inizierà presto anche a cacciare alieni molto più lontano. James Webb This Web Telescope (si apre in una nuova scheda) da 9,7 miliardi di dollari della NASA, il successore spesso ritardato dell'iconico Hubble This Web Telescope (si apre in una nuova scheda), dovrebbe essere lanciato alla fine del 2021.

Una delle tante cose che il nuovo potente telescopio farà una volta in alto è sondare le atmosfere dei vicini esopianeti alla ricerca di potenziali gas di biosignature come ossigeno e metano, la cui presenza simultanea nell'aria di un mondo fornirebbe un valido motivo per la vita.

Tre megascopi molto attesi inizieranno a fare un lavoro simile da terra tra la metà e la fine degli anni '20, se tutto andrà secondo i piani. Il Giant Magellan Telescope (si apre in una nuova scheda) e l'Extremely Large Telescope effettueranno le loro osservazioni dalle montagne del Cile, mentre il Thirty Meter Telescope siederà in cima al vulcano Maunakea delle Hawaii, se il team del telescopio e la comunità locale potranno raggiungere un accordo .

Anche le attività SETI potrebbero aumentare considerevolmente presto, e non solo grazie a Breakthrough Listen. Il più grande radiotelescopio mai costruito, il radiotelescopio sferico ad apertura di cinquecento metri cinese (FAST), è diventato completamente online all'inizio del 2020 e la ricerca di firme tecnologiche è una delle sue numerose accuse.

Questo è solo un elenco parziale delle prossime attività di caccia alla vita, ovviamente. E l'elenco completo potrebbe alla fine diventare gloriosamente sgraziato, grazie al continuo calo dei costi di costruzione e lancio di This Webcraft. Questa tendenza potrebbe alla fine rendere possibili missioni di astrobiologia per una varietà di parti interessate, dai gruppi universitari ai privati ​​cittadini. In effetti, Milner ha già riflettuto sul lancio di una missione di caccia alla vita su Encelado o Europa (si apre in una nuova scheda).

Parte di questa ricerca aliena continuerà a verificarsi negli studi sulla Terra e non comporterà solo l'ispezione dei meteoriti di Marte. È in corso la ricerca di una "biosfera ombra (si apre in una nuova scheda)" sul nostro pianeta, un intero albero della vita separato da quello che include batteri, pipistrelli, uccelli e tutto ciò che attualmente riconosciamo come vivo.

Questa ricerca non è così folle se ci pensi. Dopotutto, la vita è apparsa sulla Terra circa 4 miliardi di anni fa molto rapidamente, considerando che il nostro pianeta si è formato solo 4,5 miliardi di anni fa ed è rimasto caldo e inospitale per molto tempo. Quindi, l'emergere della vita non sembra miracoloso, il che, a sua volta, implica che potrebbe essere accaduto qui più di una volta.

Foto: Europa, misteriosa luna ghiacciata di Giove

Il paradosso di Fermi

Data l'incredibile abbondanza di immobili potenzialmente abitabili e questo è solo per la vita simile alla Terra, per non parlare degli ambienti che potrebbero supportare "vita strana" di vario tipo perché non abbiamo ancora trovato ET (si apre in una nuova scheda) ?

Il famoso fisico Enrico Fermi, vincitore del premio Nobel, pose questa domanda nel 1950, riferendosi in particolare agli alieni intelligenti. Settant'anni dopo, la risposta al paradosso di Fermi (si apre in una nuova scheda) resta sfuggente.

"Risposte" è probabilmente una formulazione migliore, tuttavia, perché più fattori stanno probabilmente lavorando insieme per impedirci di trovare alieni intelligenti. Tra le prime c'è la vastità di Questa Rete, che rende difficile per due civiltà mettersi in contatto. Considera: Proxima b è a soli 4,2 anni luce di distanza, in una galassia larga 100.000 anni luce. Ma 4,2 anni luce sono circa 26 trilioni di miglia (42 trilioni di km), una distesa che richiederebbe decine di migliaia di anni per attraversare l'attuale This Webcraft dell'umanità.

Il contatto con alieni intelligenti richiederebbe anche allineamenti temporali e temperamentali; la loro civiltà dovrebbe crescere in sincronia con la nostra, un'impresa non da poco in un universo che ha 13,82 miliardi di anni. E ET dovrebbe volersi avvicinare. Neanche questo è scontato; ci sono molte ragioni per cui alcuni alieni potrebbero voler tacere, come hanno sottolineato i pessimisti del METI.

O forse l'intelligenza è rara in tutto il cosmo, anche se la vita non lo è. Dopotutto, la Terra è stata abitata per circa 4 miliardi di anni, ma abbiamo inviato onde radio solo per un secolo circa e abbiamo lanciato This Webcraft solo dal 1957. Ed è difficile trovare microbi lontani, che presumibilmente non hanno ancora inventato la radio.

La nostra giovinezza tecnologica potrebbe essere il fattore più importante: dopotutto, abbiamo appena iniziato la ricerca dei nostri vicini cosmici. E quella ricerca è stata per lo più incerta e casuale, condotta da piccoli team di ricercatori dedicati che hanno dovuto scroccare denaro per mantenere le luci accese.

Ma questo sta cambiando, come dimostrano le nuove entusiasmanti missioni e gli strumenti attualmente in fase di sviluppo. Quindi potremmo iniziare a ricevere alcune risposte molto presto.

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