Regulus: The Kingly Star

Regulus è una stella luminosa vista nella costellazione del Leone. È la stella più luminosa della costellazione e tra le più luminose del cielo notturno della Terra.

La stella ha due compagne conosciute nelle vicinanze, un insieme di stelle binarie, ma le osservazioni degli ultimi anni suggeriscono che potrebbe esserci anche una nana bianca in agguato vicino a Regulus. Un altro mistero è l'origine della sua rotazione estremamente rapida e del suo strano movimento.

Poiché Regulus può vagare all'interno dell'eclittica, o il percorso su cui viaggiano il sole e i pianeti, molto occasionalmente viene eclissato da uno dei pianeti o da un asteroide. Ad esempio, nel 1959, Regulus fu occultato da Venere.

Nella fantascienza, Regulus è stato utilizzato per serie televisive come "Star Trek" e "Babylon 5". Inoltre, Regulus Black è il nome di un personaggio della serie "Harry Potter" di JK Rowling. Era il fratello di Sirius Black, il padrino di Harry, chiamato così per la stella più luminosa del cielo.

L'astrofotografo John Chumack ha inviato una foto di Marte (rosso), Regulus (stella blu) e la luna crescente calante in un triangolo sopra il suo osservatorio nel cortile di Dayton, OH. Foto scattata il 1 ottobre 2013. (Credito immagine: John Chumack/ www.galacticimages.com )

Regulus si trova a circa 70 anni luce dalla Terra, il che la rende la stella di questo tipo più vicina al nostro pianeta, secondo l'astronomo David Darling. Ha una magnitudine apparente di 1,35, il che la rende la ventunesima stella più luminosa del cielo notturno. La posizione di Regulus è:

  • Ascensione retta: 10 ore 8 minuti 22,3 secondi
  • Declinazione: +11 gradi 58 minuti 2 secondi

Regolo con gli antichi

Uno dei primi riferimenti a Regulus risale all'antica Persia, intorno al 3000 a.C. La stella era elencata come una delle quattro "stelle reali", prima sotto il nome di Venant e poi Miyan ("il centro", secondo l'Enciclopedia di Astronomia e Astrofisica .)

La costellazione del Leone è menzionata nel Tetrabiblos, un antico testo romano di Tolomeo (c. 100 170 d.C.). Il testo trattava di astrologia e del presunto effetto degli eventi nel cielo sull'umanità.

In latino, il nome "Regulus" significa "piccolo re". Regulus ha ricevuto il suo nome per la prima volta dall'astronomo del XVI secolo Nicolaus Copernicus , ha aggiunto l'enciclopedia, "a sottolineare il fatto che era stata considerata una delle principali stelle del cielo per circa 2000 anni".

In Arabia, Regulus veniva chiamato Malikiyy, "il regale", secondo l'esperto di nomenclatura stellare Richard Hinckley Allen. Anche altre culture antiche lo vedevano come un araldo del potere regale.

Regolo nei tempi moderni

Secondo le classificazioni moderne, Regulus è considerata una stella "B" blu-bianca che si trova sulla sequenza principale dell'evoluzione stellare. Mentre Regulus, come il sole, fonde l'idrogeno con l'elio al suo centro, è più massiccio del sole e quindi più caldo e luminoso.

Invisibili ad occhio nudo ci sono due debolissimi compagni della stella luminosa molto più grande. La coppia binaria (due nane, arancione e rossa) si trova a circa 4.200 distanze Terra-sole (unità astronomiche o AU) da Regulus e impiega circa 130.000 anni per completare un'orbita, ha detto Darling. Le nane distano circa 95 UA l'una dall'altra, più di tre volte la distanza media tra Nettuno e il sole.

Probabilmente c'è anche un altro compagno, secondo un gruppo di ricerca che ha effettuato misurazioni della rotazione di Regulus. Le variazioni nella rotazione della stella significano che probabilmente c'è una nana bianca, o stella morta, in agguato nelle vicinanze di Regulus, hanno affermato gli astronomi nel 2008.

"Una compagna… potrebbe essere una nana bianca di piccola massa o una stella della sequenza principale", si legge in una versione prestampata del documento di ricerca. "Se Regulus è stato creato per trasferimento di massa in un binario interagente, allora il resto della stella donatrice è probabilmente una nana bianca di piccola massa … In effetti, le nane bianche di massa più bassa si trovano solitamente nei sistemi binari dove hanno perso una frazione significativa della loro massa».

Bizzarra rotazione e temperatura

Gli astronomi hanno esaminato in dettaglio il movimento di Regulus in uno studio pubblicato nel 2005, dimostrando che la stella avrebbe bisogno solo di ruotare circa il 10 per cento più velocemente per fare a pezzi. Hanno aggiunto, tuttavia, che non potevano vedere nulla nel sistema che lo avrebbe fatto muovere più velocemente.

"Non c'è nulla che sappiamo che possa accelerare questa stella", ha detto l'astronomo della Georgia State University Hal McAlister, che ha guidato lo studio della stella presso il Center for High Angular Resolution (CHARA) dell'università, in un'intervista all'epoca.

La rotazione di Regulus velocità a 700.000 mph (1,1 milioni di km/h) al suo equatore. (La rotazione del sole è di circa 4.500 mph o 7.242 km/h.) Lo studio del 2005 ha esaminato per la prima volta gli effetti della rotazione utilizzando l'array del telescopio CHARA sulla cima del Monte Wilson in California.

Tra gli effetti strani sulla stella: Regulus è molto più caldo ai suoi poli (27.212 F, o 15.100 C) rispetto al suo equatore (18.032 F o 10.000 C). Questo perché la stella è così distorta da ridurre la forza di gravità, che quindi abbassa la temperatura all'equatore, hanno detto i ricercatori.

Per quanto riguarda le cause della rapida rotazione, gli astronomi dell'epoca dissero che era un mistero.

"Non abbiamo idea del perché lo stia davvero facendo", ha detto McAlister. "L'immagine mi fa chiedere come sarebbe essere in un sistema solare con questo tipo di stella".

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