Rigel: la stella più luminosa di Orion

Rigel è una supergigante blu che è la stella più luminosa della costellazione di Orione (il cacciatore). A causa delle sue dimensioni e luminosità misurate, si prevede che un giorno finirà in una supernova. Ha anche due compagni conosciuti, Rigel B e Rigel C.

La stella si trova a circa 870 anni luce dal sole e 47.000 volte più luminosa, secondo l'Enciclopedia Britannica . È una stella variabile (la sua luminosità apparente varia) ed è considerata una stella di tipo Alpha Cygni. Alpha Cygni è il nome scientifico di Deneb, la stella prototipo per questo tipo di variabilità della luminosità.

Il nome di Rigel è popolare nella fantascienza. È nel nome di un certo numero di pianeti nell'universo di "Star Trek", è menzionato nella "Guida galattica per autostoppisti" ed è anche presente in numerosi altri romanzi, giochi per computer e fumetti.

Il nome deriva da una frase araba, "Rijl Jauzah al Yusr", che significa "La gamba sinistra del Jauzah", secondo il libro di Richard Hinckley Allen "Star Names: Their Lore and Meaning" (Dover Publications, 2013). La frase è talvolta tradotta anche come "La gamba sinistra del gigante", riferendosi alla costellazione di Orione, di cui Rigel fa parte. Rigel è più propriamente (per gli astronomi) conosciuto come Beta Orionis.

Localizzazione di Rigel

Rigel è vicino alla magnitudine zero nel cielo terrestre, il che la rende una stella luminosa, ed è meglio visibile nel cielo settentrionale invernale. La posizione di Rigel è:

  • Ascensione retta: 5 ore 14 minuti 32,3 secondi
  • Declinazione: -8 gradi 12 minuti 6 secondi

Rigel ha due lontane compagne stellari, Rigel B e Rigel C un sistema binario. Alla nona magnitudine, la luce combinata di queste stelle sarebbe generalmente sufficiente per essere rilevata dalla maggior parte dei telescopi, ma sono troppo vicine a Rigel per essere distinte.

La brillante luce stellare di Rigel rimbalza anche su una nebulosa vicina, come mostrato in un'immagine pubblicata nel 2012 sul sito web Astronomy Picture of the Day della NASA.

Una vista del cielo notturno invernale che mostra dove sarà visibile la costellazione di Orione. [<a href=http://www.space.com/spacewatch/winter-skywatching-constellations-101222.html>Storia completa</a>] (Image credit: Starry Night)

"Il colore blu della nebulosa Testa di strega e della polvere che circonda Rigel è causato non solo dall'intensa luce stellare blu di Rigel, ma perché i granelli di polvere diffondono la luce blu in modo più efficiente del rosso", ha scritto la NASA. "Lo stesso processo fisico fa sì che il cielo diurno della Terra appaia blu, sebbene gli scatterer nell'atmosfera terrestre siano molecole di azoto e ossigeno".

Gli astronomi hanno fatto diverse osservazioni di Rigel negli ultimi anni. Ad esempio, uno studio del 2014 ha esaminato la variabilità dei venti stellari provenienti da Rigel nel corso di diversi anni. Gli astronomi hanno notato che le osservazioni sono state effettuate con un'elevata risoluzione spaziale e spettrale. E uno studio del 2017 ha misurato la densità del flusso stellare di Rigel e di altre due stelle, Aldebaran e Fomalhaut. Il flusso stellare si riferisce a quanta energia di radiazione emette una stella. In generale, il gruppo ha scoperto che la densità del flusso stellare è al minimo sulla superficie esterna di una stella e al massimo all'interno della stella.

A causa della sua vicinanza, Rigel è anche usato come esempio di come possono evolversi stelle massicce, come discusso in una recensione del 2013 pubblicata dalla Società Astronomica Europea e in uno studio del 2014 pubblicato negli Atti dell'Unione Astronomica Internazionale.

Risorse addizionali:

  • Scopri come hanno preso il nome le costellazioni del cielo notturno .
  • Scopri perché l'astrologia non è una scienza .
  • Dai un'occhiata alla galleria di immagini delle stelle della NASA su Hubblesite.
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