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(Credito immagine: Celestron)

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Maggio offre un'insolita ricompensa per lo skywatching: la possibilità che due importanti momenti salienti celesti si verifichino nell'arco di un solo mese.

La prima, un'eclissi lunare totale, è una certezza, ma la seconda, una pioggia di meteoriti potenzialmente forte alla fine del mese, è un jolly.

Ecco cosa devi sapere per prepararti a entrambe le opportunità di skywatching.

15-16 maggio: Eclissi totale di luna

Questo evento ha un tempismo quasi perfetto per la maggior parte delle Americhe; gli osservatori nei fusi orari orientali e centrali saranno in grado di catturare l'intera eclissi, dall'inizio alla fine, e molti osservatori del cielo più a ovest saranno ancora in grado di catturare la fase totale dell'eclissi.

Per gli osservatori lungo la costa pacifica dell'Oregon, la luna si eclisserà completamente vicino o subito dopo il sorgere della luna, trasformandola in un globo rubicondo e spettrale. La luna sarà anche "ingrandita" da un'illusione ottica mentre si trova sopra l'orizzonte est-sud-est, il che potrebbe essere di buon auspicio per gli astrofotografi, che potrebbero essere in grado di inquadrare bene la luna già eclissata con punti di riferimento lontani.

Dalle Hawaii, il sorgere della luna coincide quasi con la fine della totalità; sfortunatamente per l'Alaska settentrionale e occidentale, l'eclissi termina prima del sorgere della luna. Attraverso l'Oceano Atlantico, il tramonto della luna interverrà in gran parte dell'Africa e dell'Europa; gran parte dell'Europa centrale sperimenterà il dramma della totalità mentre la luna tramonta.

Ecco un calendario per gli osservatori negli Stati Uniti:

Fase EDT CDT MDT PDT
La luna entra nell'ombra 22:28 21:28 20:28 Non visibile
Inizia l'eclissi totale 23:29 22:29 21:29 20:29
Eclissi di metà 12:12 16 maggio 23:12 22:12 21:12
L'eclissi totale finisce 12:54 16 maggio 23:54 22:54 21:54
La luna lascia l'ombra 1:56 16 maggio 12:56 16 maggio 23:56 22:56

La totalità durerà un po' più a lungo della media: un'ora e 25 minuti. La luna passerà a sud del centro dell'ombra terrestre , quindi durante la fase totale la parte inferiore della luna apparirà più luminosa mentre la sua parte superiore dovrebbe apparire notevolmente più scura e attenuata.

Tuttavia, la luminosità e i colori che appaiono sulla luna dipenderanno esclusivamente dallo stato della nostra atmosfera e da un miscuglio caotico di nuvole, polvere vulcanica e altri contaminanti, quindi è difficile dire in anticipo esattamente come potrebbe apparire la luna totalmente eclissata.

30-31 maggio: una nuova pioggia di meteoriti?

Alla fine di maggio, c'è la possibilità che potremmo essere trattati con uno sciame meteorico nuovo di zecca con il potenziale per essere il miglior spettacolo del genere del 2022. È un evento unico e le circostanze per la produzione dell'attività meteorica sono piuttosto uniche.

Nell'autunno del 1995, una piccola e fioca cometa nota come 73P/Schwassmann-Wachmann 3, si ruppe inaspettatamente in diversi frammenti. In orbita attorno al sole ogni 5,5 anni circa, questa cometa ha continuato a disintegrarsi dalla sua interruzione iniziale. Dozzine di frammenti si sono sbriciolati dai frammenti originali negli ultimi 27 anni.

Da allora gli astronomi di tutto il mondo hanno studiato se la Terra passerà attraverso questo sciame di materiale appena espulso e, in tal caso, se potrebbe portare a una pioggia di meteoriti. Gli Skywatcher probabilmente non raggiungeranno un consenso fino a quando una pioggia di meteoriti non si presenterà nella tarda notte del 30 maggio o non riuscirà a farlo.

Una meteora cade sul New Jersey il 22 aprile 2022. (Credito immagine: Tayfun Coskun/Anadolu Agency tramite Getty Images)

Alcuni fattori rendono la situazione difficile da prevedere. Di solito, gli sciami meteorici si verificano quando la Terra passa attraverso minuscole particelle che si trascinano dietro la cometa, con la cometa che attraversa il punto in cui le due orbite si intersecano prima della Terra. Ma durante questo incontro, la Terra passerà effettivamente prima attraverso l'intersezione.

Normalmente, ciò significherebbe non avere pioggia di meteoriti. Tuttavia, quando questa particolare cometa è andata in pezzi, lo ha fatto in modo terribilmente violento, sparando materiale in tutte le direzioni ad alta velocità. E mentre la pressione della radiazione solare avrebbe spinto tutti i frammenti simili a polvere nella coda, non avrebbe dovuto essere in grado di influenzare detriti più grandi delle dimensioni di ghiaia o ciottoli.

E forse, solo forse, abbastanza di quei detriti più grandi sono caduti in orbite più veloci rispetto alla cometa principale, permettendole di passare attraverso il punto di intersezione prima che lo facesse la Terra. Mentre questo materiale entrerebbe nell'atmosfera terrestre a velocità molto inferiori rispetto alla maggior parte delle meteore, le dimensioni maggiori potrebbero renderle abbastanza luminose da poter essere osservate.

Sfortunatamente, tali calcoli sono pieni di incertezze che potrebbero fare la differenza tra tutto o niente.

Nel migliore dei casi, potremmo vedere uno stuolo di meteore lente e luminose, che brillano di una sfumatura rossastra o arancione, che cadono a una velocità di punteggi o addirittura di molte centinaia all'ora.

D'altra parte, forse la Terra incontrerà pochissime particelle di comete o addirittura nessuna. Un'altra possibilità è che le meteore siano numerose, ma così lente da finire per essere molto deboli o per niente visibili ad occhio nudo. Dal momento che non abbiamo mai incontrato questo sciame prima, non possiamo dire con certezza cosa aspettarci.

Se il meteorite si materializza, le "stelle cadenti" sembrerebbero sfrecciare da una parte del cielo vicino alla brillante stella arancione Arcturus, nella costellazione di Botes, il Mandriano. Per trovarlo, le stelle nell'impugnatura dell'Orsa Maggiore formano una curva che si traduce facilmente in un arco liscio. Continua quell'arco immaginario per la lunghezza dell'Orsa Maggiore e arriverai ad Arcturus.

Quanto a quando la pioggia dovrebbe raggiungere il suo picco, per quelli nel fuso orario del Pacifico dovrebbero essere le 22:00 del 30 maggio; per quelli nel fuso orario orientale che si traduce all'una di notte del 31 maggio. Sfortunatamente, per il Pacifico nord-occidentale, il cielo crepuscolare sarà probabilmente troppo luminoso, probabilmente precludendo la visione di qualsiasi possibile visualizzazione.

Per i più tecnicamente inclini, puoi leggere un documento di ricerca che ho scritto per l'International Meteor Organization (IMO) su questo potenziale scoppio di meteoriti.

Speriamo che la natura sia in "modalità esibizione" quella notte!

Man mano che ci avviciniamo a entrambi questi eventi, questo Web.com fornirà ulteriori dettagli su come ottenerne le migliori visualizzazioni, quindi rimanete sintonizzati!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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