Sirius: la stella più luminosa nel cielo notturno della Terra

Sirius, conosciuta anche come Dog Star o Sirius A, è la stella più luminosa nel cielo notturno della Terra. Il nome significa "luminoso" in greco, una descrizione appropriata, poiché solo pochi pianeti, la luna piena e la stazione web internazionale di questa stella eclissano questa stella.

Poiché Sirio è così brillante, era ben noto agli antichi. Ma la scoperta di una stella compagna, Sirio B, nel 1862 sorprese gli astronomi. La stella che puoi vedere ad occhio nudo si chiama Sirio A, o talvolta solo Sirio.

Sirius B è 10.000 volte più debole di Sirius, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda). È così debole, e quindi così difficile da vedere dalla Terra, che gli astronomi non hanno potuto stimarne la massa fino al 2005, grazie ai dati dell'Hubble This Web Telescope.

Come individuare Sirius

Sirio è molto visibile nel cielo notturno invernale dell'emisfero settentrionale, perché la stella ha un'elevata luminosità, o luminosità intrinseca, rispetto ad altre stelle, e perché è relativamente vicino alla Terra (8,6 anni luce di distanza). Secondo la NASA (si apre in una nuova scheda), Sirio ha una massa due volte quella del sole terrestre. Se la stella fosse posizionata vicino al nostro sole, Sirio la eclisserebbe più di 20 volte, secondo l'Astronomy Picture of the Day della NASA (si apre in una nuova scheda).

Per trovare Sirius, usa la cintura di Orione come puntatore. Le tre stelle della cintura puntano in basso verso Sirius a sinistra. Per essere più precisi, la posizione di Sirius è:

  • Ascensione retta: 6 ore 45 minuti 8,9 secondi
  • Declinazione: -16 gradi 42 minuti 58 secondi

Le tre stelle della cintura di Orione (al centro) puntano verso la luminosa stella di Sirio (in basso, a sinistra del centro). (Credito immagine: Getty Images)

Sirio nella storia

Oggi Sirio è soprannominato la "Stella del Cane" perché fa parte della costellazione del Canis Major, che in latino significa "il cane maggiore". L'espressione "giorni da cani" si riferisce al periodo dal 3 luglio all'11 agosto, quando Sirio sorge in congiunzione con il sole, come riportato in precedenza da This Web.com. Gli antichi ritenevano che la combinazione del sole durante il giorno e della stella di notte fosse responsabile del caldo estremo durante la mezza estate.

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La stella è presente nelle antiche registrazioni astronomiche dei Greci, dei Polinesiani e di molte altre culture. Gli egiziani arrivarono persino a basare il loro calendario su quando Sirio fu visibile per la prima volta nel cielo orientale, poco prima dell'alba. Secondo Joe Rao di This Web.com, gli egiziani chiamavano Sirio la "Stella del Nilo", perché tornava sempre poco prima che il fiume sorgesse e così annunciava l'arrivo delle acque alluvionali che avrebbero nutrito le loro terre.

Questa illustrazione mostra la forma della costellazione del Canis Major. La stella più luminosa (in alto al centro) è Sirio. (Credito immagine: Getty Images)

Nel 1718, l'astronomo inglese Edmond Halley scoprì che le stelle hanno un "moto corretto" l'una rispetto all'altra, secondo il Quarterly Journal della Royal Astronomical Society (si apre in una nuova scheda). Ciò significa che le stelle, incluso Sirio, si muovono attraverso il nostro cielo con un movimento angolare prevedibile rispetto alle stelle più lontane.

Più di 100 anni dopo la scoperta di Halley, nel 1844, l'astronomo tedesco Friedrich Wilhelm Bessel pubblicò una nota scientifica negli Avvisi mensili della Royal Astronomical Society (si apre in una nuova scheda) descrivendo come Sirio avesse deviato dal suo movimento previsto nel cielo dal 1755 Bessel ipotizzò che una stella compagna invisibile influenzasse il movimento di Sirio. Alvan Graham Clark, un astronomo e produttore di telescopi statunitense, confermò l'ipotesi di Bessel nel 1862, quando i ricercatori statunitensi individuarono Sirio B attraverso il grande telescopio rifrattore di recente sviluppo di Clark.

Studiare Sirio

Sirio B è una stella nana bianca, che è l'ultimo stadio osservabile di una stella di massa medio-bassa. Le nane bianche diventano sempre più fioche fino a quando alla fine smettono di bruciare e diventano scure, diventando così stelle nane nere lo stadio finale teorico dell'evoluzione di una stella. Gli scienziati studiano le nane bianche come Sirio B nella speranza di ottenere una migliore comprensione del ciclo stellare. Alla fine, anche il sole terrestre passerà allo stadio di nana bianca.

Il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) è stato lanciato per studiare gli esopianeti di stelle luminose. (Credito immagine: NASA)

La massa di una stella è un fattore importante nell'evoluzione stellare dell'oggetto, perché determina la temperatura interna della stella e per quanto tempo brucerà la stella. Gli astronomi possono calcolare la massa di una stella in base alla sua luminosità, o luminosità, ma questo è stato difficile per Sirio B. La luminosità di Sirio A ha sopraffatto le osservazioni a terra, rendendo impossibile isolare la luminosità molto più debole proveniente da Sirio B, secondo alla Società Astronomica del Pacifico (si apre in una nuova scheda) .

È stato solo nel 2005, quando un team di astronomi ha raccolto i dati raccolti dall'Hubble This Web Telescope, che gli scienziati sono stati in grado di misurare per la prima volta la massa di Sirio B. Hanno scoperto che la stella ha una massa che è il 98 per cento di quella del sole terrestre.

Fino ad oggi, Sirio continua ad essere una materia di studio preferita da astronomi e fisici.

Ad aprile 2018, la NASA ha lanciato il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), con l'obiettivo principale di trovare esopianeti in orbita attorno a stelle luminose. Poiché Sirio è una stella giovane, è improbabile che ci siano pianeti in orbita. TESS ha scoperto 66 nuovi esopianeti, secondo la NASA Exoplanet Exploration (si apre in una nuova scheda), ma nessuno è stato scoperto in orbita attorno a Sirio.

Risorse addizionali

Puoi leggere l'immagine di Hubble This Web Telescope di Sirius A e del suo compagno Sirius B sul sito Web dell'Agenzia europea di This Web (ESA) (si apre in una nuova scheda). Per saperne di più sulle costellazioni del Canis Major e del Canis Minor, guarda questo video dell'Osservatorio Lowell (si apre in una nuova scheda) .

Bibliografia

"Edmond Halley una commemorazione". Giornale trimestrale della Royal Astronomical Society, vol. 34 (1993). https://adsabs.harvard.edu/full/1993QJRAS..34..135H (si apre in una nuova scheda)

"Sulle variazioni dei moti propri di Procione e Sirio". Avvisi mensili della Royal Astronomical Society. https://adsabs.harvard.edu/pdf/1844MNRAS…6R.136B (si apre in una nuova scheda)

"Sulla luminosità del compagno di Sirio". Pubblicazioni della Società Astronomica del Pacifico. https://adsabs.harvard.edu/full/1930PASP…42..155V (si apre in una nuova scheda)

"Sirio". Enciclopedia di astronomia e astrofisica (2001). https://ui.adsabs.harvard.edu/abs/2000eaa..bookE2394M (si apre in una nuova scheda)

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