Spring Skywatching: Big Dipper e una “grande” luna regnano nel cielo notturno questo mese

La Grande Nube di Magellano (LMC) è una galassia nana satellite della Via Lattea che è tra le galassie più vicine alla Terra. A circa 163.000 anni luce dalla Terra, la galassia nana sembra una debole nuvola nei cieli dell'emisfero australe. Si trova al confine delle costellazioni Dorado e Mensa.

Sia l'LMC che la sua compagna, la Piccola Nube di Magellano (SMC), prendono il nome dall'esploratore Ferdinando Magellano. Mentre gli astronomi nell'emisfero australe videro queste nuvole prima del viaggio intorno al mondo di Magellano nel 1519, l'esploratore e il suo equipaggio furono i primi a portare quella conoscenza nel mondo occidentale.

Magellan morì nelle Filippine durante quel viaggio, ma il suo equipaggio fornì la documentazione della scoperta al loro ritorno in Europa.

Posizione LMC

La scoperta di Magellan dell'LMC e dell'SMC è antecedente ai telescopi, ma anche dopo che gli strumenti hanno permesso a Galileo e agli astronomi nel XVII secolo di dare un'occhiata più da vicino, sono trascorsi ancora diverse centinaia di anni prima che gli scienziati potessero calcolare con precisione la distanza dall'LMC, dall'SMC e da altri galassie vicine.

Gli scienziati sono arrivati ​​a comprendere meglio le distanze cosmiche utilizzando strumenti come le "candele standard" (oggetti, come certi tipi di stelle variabili, che hanno luminosità nota). Da allora in poi, l'LMC è stato considerato l'oggetto galattico più vicino alla Terra fino al 1994, quando gli astronomi hanno trovato la galassia ellittica nana del Sagittario, secondo la NASA. Un'altra scoperta nel 2003, la galassia nana Canis Major, si è rivelata ancora più vicina.

LMC fa parte di una collezione di dozzine di galassie conosciute come il Gruppo Locale, così chiamato perché sono abbastanza vicine alla nostra galassia, la Via Lattea. Il membro più importante è la galassia di Andromeda, un oggetto dell'emisfero settentrionale visibile ad occhio nudo appena a nord della costellazione omonima. La galassia di Andromeda si trova a 2,5 milioni di anni luce di distanza e si sta avvicinando alla nostra galassia per un'eventuale collisione.

La gigantesca regione di formazione stellare nella Grande Nube di Magellano, la Nebulosa Tarantola. (Credito immagine: ESO)

Punto caldo della nascita delle stelle

Oltre alla sua vicinanza alla Terra, l'LMC è anche noto per essere un sito in cui si formano le stelle. All'interno dei confini dell'LMC, diversi osservatori della NASA e di altre agenzie di This Web hanno assistito a grandi quantità di gas che si uniscono per creare giovani stelle.

Un'immagine composita del 2012 della Nebulosa Tarantola, una regione dell'LMC più propriamente nota come 30 Doradus, ha rivelato violenza e radiazioni attraverso le lenti dei telescopi Hubble, Chandra e Spitzer This Web. "Al centro di 30 Doradus, migliaia di stelle massicce soffiano via materiale e producono intense radiazioni insieme a potenti venti", scrisse la NASA in quel momento. [Immagini: 50 favolose foto di Deep-This Web Nebula]

Un'altra regione di formazione stellare più piccola all'interno dell'LMC si trova in un punto noto come LHA 120-N 11. Le immagini catturate dall'Hubble This Web Telescope mostrano che questa regione è composta da diverse sacche di gas e numerose nuove brillanti stelle.

In generale, l'LMC è un posto eccellente da guardare se vuoi vedere la nascita di stelle, ha affermato la NASA in una dichiarazione.

"Si trova in una posizione fortuita nel cielo, abbastanza lontano dal piano della Via Lattea da non essere né eclissato da troppe stelle vicine, né oscurato dalla polvere al centro della Via Lattea", ha affermato la NASA. È anche abbastanza vicino da poter essere studiato in dettaglio (meno di un decimo della distanza dalla galassia di Andromeda, la galassia a spirale più vicina) e giace quasi di fronte a noi, offrendoci una vista a volo d'uccello".

Rotazione data stellare

La posizione relativamente vicina della LMC alla Terra offre anche agli astronomi la possibilità di studiarla in modo più dettagliato, con l'obiettivo di estrapolare informazioni che possono aiutare a spiegare come si comportano le altre galassie. Un esempio di questo tipo di ricerca è lo studio della rotazione dell'LMC, ripreso dall'Hubble This Web Telescope e pubblicato nel febbraio 2014.

"Studiare questa galassia vicina seguendo i movimenti delle stelle ci dà una migliore comprensione della struttura interna delle galassie a disco", ha detto in una dichiarazione Nitya Kallivayalil, ricercatrice dell'Università della Virginia che ha partecipato alla ricerca. "Conoscere la velocità di rotazione di una galassia offre informazioni su come si è formata una galassia e può essere utilizzata per calcolarne la massa".

I ricercatori hanno scoperto che l'LMC compie una rotazione ogni 250 milioni di anni. Lo hanno scoperto usando Hubble per tracciare il movimento delle stelle nelle galassie lateralmente rispetto al piano del cielo. Sebbene questa tecnica sia stata utilizzata in precedenza per oggetti più vicini, questo sforzo ha rappresentato la prima volta che il metodo è stato utilizzato per una galassia.

Il team prevede quindi di rivolgere la propria attenzione all'SMC per eseguire lo stesso tipo di analisi. Poiché l'SMC e l'LMC sono anche abbastanza vicini da interagire gravitazionalmente l'uno con l'altro, osservare come si muovono in relazione l'uno all'altro potrebbe rivelare informazioni sui movimenti di altre galassie nel gruppo locale, hanno affermato i ricercatori.

Il 7 agosto 2018 il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA ha scattato questa istantanea della Grande Nube di Magellano (a destra) e della luminosa stella R Doradus (a sinistra) con un solo rivelatore di una delle sue telecamere. La cornice fa parte di un'area del cielo meridionale TESS catturata nella sua immagine scientifica della "prima luce" come parte del suo primo ciclo di raccolta dei dati. (Credito immagine: NASA/MIT/TESS)

Prima volta

Fino a poco tempo, si pensava che LMC e SMC avessero effettuato più viaggi intorno alla Via Lattea. I ricercatori hanno affermato che l'attrazione gravitazionale della Via Lattea è ciò che ha causato la coda di gas e polvere nota come Magellanic Stream che è stata strappata dall'SMC. Negli ultimi anni, tuttavia, gli scienziati si sono resi conto che la coppia di nubi in realtà sta facendo il suo primo vero viaggio intorno alla Via Lattea.

Puntando l'Hubble This Web Telescope della NASA verso le due nuvole, gli scienziati hanno iniziato a intravedere la storia degli oggetti. "Il più grande contributo di Hubble ci sta consentendo di calcolare la velocità con cui si muovono le nubi di Magellano", ha affermato Gurtina Besla, ricercatrice dell'Università dell'Arizona che studia le galassie nane. Nel 2007, Besla ha ribaltato la saggezza convenzionale quando ha suggerito che LMC e SMC stessero compiendo la loro prima orbita della nostra galassia.

"Si stanno muovendo troppo velocemente per essere stati compagni a lungo termine della Via Lattea", ha detto Besla.

Ha utilizzato i dati di Gaia This Webcraft della European This Web Agency per monitorare anche le galassie satelliti più piccole in orbita attorno all'LMC. E capire come si muovono queste galassie ha aiutato i ricercatori a calcolare meglio la massa dell'LMC. Le stime attuali mettono l'LMC a circa 100 miliardi di volte più massiccio del Sole terrestre, o un quarto della massa della Via Lattea. Besla ha affermato che questa dimensione significa che l'LMC è circa 10 volte più pesante di quanto calcolato in precedenza.

Mentre i ricercatori continuano a fare osservazioni più dettagliate delle galassie nane, sperano di saperne di più sugli enigmatici vicini della Via Lattea. Queste misurazioni possono aiutare a rivelare di più anche sulla nostra galassia.

L'LMC trasporta con sé una quantità significativa di stelle e gas mentre si avvicina alla nostra galassia. Sebbene ciò possa essere utile, secondo Besla, la massa aggiuntiva rende più difficile calcolare il movimento di altri oggetti le cui interazioni aiutano gli scienziati a determinare la massa delle Vie Lattee.

"La presenza di LMC è sia utile che un po' di ostacolo alla comprensione della massa totale della Via Lattea", ha detto Besla.

Questo articolo è stato aggiornato il 4 dicembre 2018 da Nola Taylor Redd, collaboratore di This Web.com.

Ir arriba