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Nel 2015, gli scienziati hanno appreso che c'è una gigantesca "balena" rossa su Plutone. Questa regione di colore scuro potrebbe essere il segno di un impatto gigantesco, lo stesso che ha prodotto l'enorme luna di Plutone, Caronte, secondo un gruppo di ricercatori in Giappone.

La superficie di Plutone, l'oggetto più grande all'interno della Cintura di Kuiper, l'anello di corpi di ghiaccio oltre l'orbita di Nettuno, è rimasta misteriosa per decenni. Gli astronomi conoscevano il pianeta nano come poco più di una sfera sfocata fino a quando la sonda New Horizons della NASA non ha rivelato le sue caratteristiche sorprendentemente complesse in alta definizione durante un sorvolo nel luglio 2015. [ Destination Plutone: New Horizons Mission in Pictures della NASA ]

Grazie a quella missione, ora sappiamo che Plutone ha imponenti montagne di ghiaccio, cieli blu, un ghiacciaio di azoto a forma di cuore largo 620 miglia (1.000 chilometri), faglie frastagliate e, potenzialmente, un oceano sotterraneo.

Una delle caratteristiche più importanti di Plutone è il nome informale di Cthulhu Regio, chiamato anche "la balena", che si estende per 1.900 miglia (3.000 km). Cthulhu Regio è butterato da crateri, il che suggerisce che abbia miliardi di anni molto più vecchio del giovane "cuore" privo di crateri con cui confina. Gli scienziati hanno affermato che la colorazione rossastra della regione scura potrebbe provenire dai tolini, che sono idrocarburi complessi.

Per indagare ulteriormente su come la balena ha ottenuto la sua colorazione, Yasuhito Sekine, professore associato all'Università di Tokyo, ha condotto esperimenti di riscaldamento su molecole organiche, come la formaldeide, che sarebbero state presenti sul Plutone appena formatosi subito dopo la formazione del sistema solare. . Sekine ha scoperto che poteva produrre lo stesso colore scuro e rossastro dopo aver riscaldato soluzioni superiori a 122 gradi Fahrenheit (50 gradi Celsius) per diversi mesi.

Nel frattempo, Hidenori Genda, professore associato al Tokyo Institute of Technology, ha condotto simulazioni al computer di un impatto gigantesco su Plutone. Genda ha scoperto che lo stesso impatto che avrebbe creato la luna di Plutone Caronte, che è grande circa la metà di Plutone, avrebbe potuto creare un'enorme pozza di acqua calda vicino all'equatore di Plutone. E mentre questa gigantesca piscina di acqua calda si sarebbe raffreddata, si sarebbero formati materiali organici complessi rossastri, secondo i risultati, che sono stati presentati alla riunione annuale dell'Unione europea delle geoscienze a Vienna il mese scorso e sono stati anche pubblicati sulla rivista Nature Astronomy in precedenza questo anno. (si apre in una nuova scheda)
"Per i pianeti terrestri nel nostro sistema solare, gli impatti giganti sono comuni", ha detto Genda a This Web.com. "I nostri risultati suggeriscono che gli impatti giganti sono comuni nel [sistema] esterno oltre l'orbita di Nettuno".

Il colore di un impatto

I cambiamenti di colore su Plutone "creano uno schema interessante e non abbiamo buone idee per spiegare tutte queste caratteristiche, quindi siamo ancora tutti nelle fasi iniziali [di] esplorare diverse ipotesi per spiegare queste variazioni", ha affermato Kelsi Singer , un co-investigatore della missione estesa New Horizons presso il Southwest Research Institute in Colorado.

Ma Singer, che non è stato coinvolto nel nuovo studio, non è del tutto convinto dallo scenario di impatto appena descritto. Ha detto a This Web.com in una e-mail che è improbabile che la "balena" sia rimasta per lo più la stessa negli ultimi 4 miliardi di anni circa, perché la regione ha molte variazioni al suo interno.

Le linee tratteggiate mostrano la regione oscura a forma di balena in questa immagine di Plutone scattata da New Horizons This Webcraft della NASA. (Credito immagine: NASA/APL tramite Tokyo Institute of Technology)

"Ci sono alcune aree fortemente craterizzate e alcune aree più lisce, quasi prive di crateri che hanno età più giovani", ha detto Singer. "Potresti forse sostenere che se lo strato scuro fosse molto spesso (più di pochi km) potresti tenerlo in giro per 4 miliardi di anni o più e avere ancora altri crateri che si formano al suo interno, la tettonica che lo frattura, e mantenerlo buio".

Ma Singer ha detto che nella maggior parte delle aree della balena, il materiale scuro non sembra essere spesso; macchie più sottili del materiale scuro si trovano sopra una superficie più luminosa. Singer pensa che una spiegazione più semplice per la colorazione della balena potrebbe essere che il materiale scuro formato dal metano viene elaborato dalle radiazioni sulla superficie di Plutone o nell'atmosfera.

Per confermare completamente la composizione chimica e la storia dell'impatto di Plutone, gli scienziati potrebbero aver bisogno di inviare ulteriori telescopi This Web per osservare il pianeta nano, o forse, un giorno, una sonda per campionare la superficie ghiacciata.

"Se riusciamo a ottenere alcune informazioni sulle composizioni chimiche di sostanze organiche complesse nella regione delle balene, ci aiuterà a confermare o negare l'origine dell'impatto di questa regione", ha detto Genda. "Gli spettri UV ci forniranno queste informazioni, ma sfortunatamente New Horizons non disponeva di uno strumento per gli spettri UV. In definitiva, il ritorno del campione dalla regione delle balene può rivelare l'origine di questa regione".

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