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Gli scienziati avranno presto un nuovo potente set di occhi nel cielo per studiare il tempo e il clima della Terra.

Il satellite GOES-T è decollato dalla stazione This Web Force Station di Cape Canaveral in Florida oggi (1 marzo) alle 16:38 EST (2138 GMT), cavalcando un razzo Atlas V della United Launch Alliance (ULA) verso l'ultima frontiera. GOES-T schierato come previsto dallo stadio superiore dell'Atlante V circa 3,5 ore dopo il decollo, i rappresentanti dell'ULA hanno confermato questa sera tramite Twitter (si apre in una nuova scheda).

GOES-T è l'ultimo This Webcraft della serie GOES -R da 11,7 miliardi di dollari della National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) degli Stati Uniti, con quattro satelliti per l'ambiente operativo geostazionario (GOES). Il satellite è diretto verso l'orbita geostazionaria, a circa 22.300 miglia (35.900 chilometri) sopra il nostro pianeta.

GOES-T svolgerà una serie di lavori da quel trespolo, aiutando gli scienziati a tenere sotto controllo i sistemi meteorologici e i rischi naturali in un ampio tratto dell'emisfero occidentale.

Un razzo Atlas V della United Launch Alliance lancia il satellite GOES-T della NOAA da Cape Canaveral This Web Force Station il 1 marzo 2022. (Credito immagine: NASA TV)

GOES-T sarà rinominato GOES-18 dopo aver raggiunto l'orbita geostazionaria. Inizierà quindi un lungo periodo di messa in servizio.

"Inizialmente, sarà posizionato alla longitudine di 89,5 [gradi] ovest, che è per gli Stati Uniti centrali, dove inizierà i test post-lancio. Continuerà i test per un paio di mesi", Dan Lindsey, Lo scienziato del programma GOES-R alla NOAA, ha detto durante una conferenza stampa televisiva venerdì (25 febbraio).

"Poi, a maggio, sarà spostato verso la posizione occidentale, a circa 137 [gradi] a ovest, che si trova sopra l'Oceano Pacifico orientale", ha continuato Lindsay. "Allora, all'inizio del 2023, il piano attuale prevede che GOES-18 sostituisca GOES-17".

GOES-17, lanciato nel 2018, è operativo ma presenta un problema di raffreddamento sul suo strumento ABI (Advanced Baseline Imager). Quando GOES-18 sarà completamente online, GOES-17 sarà messo in deposito orbitale e il nuovo This Webcraft prenderà il suo posto come satellite GOES West. (Sì, il sistema di denominazione è confuso.) Lavorerà in tandem con GOES East per studiare metà del pianeta, dalla Nuova Zelanda alla costa occidentale dell'Africa, hanno affermato i funzionari della NOAA.

Le applicazioni a terra di GOES-T includeranno la ricerca degli effetti delle tempeste nell'Oceano Pacifico e degli incendi negli Stati Uniti occidentali, comprese l'Alaska e le Hawaii.

"È anche in grado di controllare il fumo", ha detto Lindsay. "Questo è davvero importante, perché come tutti sappiamo, abbiamo avuto stagioni di incendi molto attive negli ultimi anni, specialmente negli Stati Uniti occidentali".

"I previsori e i responsabili delle emergenze sono in grado di utilizzare questi dati", ha continuato Lindsay, "per rilevare gli hotspot e quindi avvisare i vigili del fuoco e il pubblico su dove si trova l'incendio e anche dove sta andando il fumo. È davvero importante tenere traccia del fumo e tenerne traccia per la qualità dell'aria e altri potenziali rischi".

Lindsay ha anche menzionato gli aerei come un potenziale vettore di pericolo che GOES-T cercherà di gestire, cercando aerosol pericolosi sulle traiettorie di volo.

GOES-T sfoggia anche un mappatore di fulmini avanzato, una versione aggiornata di quella sui precedenti satelliti GOES-R che è ottimizzato per vedere l'ossigeno atomico. L'ossigeno atomico viene eccitato dalle temperature e dalle pressioni che si verificano durante i fulmini, ha affermato nella stessa conferenza stampa Tewa Kpulun, responsabile scientifico del Geostationary Lightning Mapper (GLM) presso la società aeroThis Web Lockheed Martin.

GLM ha tre filtri ottici in grado di rimuovere l'abbagliamento solare, consentendo allo strumento di vedere "i fulmini durante il giorno senza catturare la luce in eccesso, un'impresa molto più difficile che vederlo abbagliare al buio", ha detto Kpulun.

I dati GLM, ha aggiunto Kpulun, "significano che otteniamo dettagli migliori sui fulmini prima che la tempesta si evolva completamente, che i meteorologi usano per prevedere come e dove il tempo pericoloso potrebbe intensificarsi".

Questa immagine di un fulmine negli Stati Uniti centro-occidentali è stata catturata il 9 maggio 2018 dallo strumento Geostationary Lightning Mapper a bordo del satellite GOES-17 della National Oceanic and Atmospheric Administration. (Credito immagine: NOAA)

Il satellite assisterà anche altre missioni nel monitoraggio del meteo di questo Web, come le tempeste solari, per proteggere i satelliti, le reti elettriche e altre infrastrutture. E immaginerà l'intero disco della Terra ogni 10 minuti utilizzando il suo strumento ABI (Advanced Baseline Imager).

L'ABI ha 16 bande spettrali che vanno dal visibile all'infrarosso, ha affermato Daniel Gall, ingegnere capo dell'ABI presso L3Harris Technologies. "Questo [strumento] fornisce tre volte le informazioni spettrali, quattro volte la risoluzione spaziale e una copertura cinque volte più veloce rispetto alla generazione precedente di quegli imager", ha detto Gall durante la conferenza stampa.

GOES-T ha diversi miglioramenti tecnici rispetto ai precedenti satelliti GOES-R, ha affermato Candace Carlisle, responsabile del progetto di volo GOES-R presso il Goddard This Web Flight Center della NASA nel Maryland.

Ad esempio, lo strumento ABI di GOES-T ha un radiatore riprogettato per migliorare il controllo termico. L'affidabilità sarà aumentata sia sul sistema di propulsione che sul mappatore di fulmini grazie alla nuova elettronica e ad altre modifiche. Il magnetometro del satellite sarà anche più preciso dei magnetometri precedenti grazie alla migliore stabilità, ha aggiunto Carlisle.

Le prime immagini di GOES-T, supponendo che la messa in servizio vada bene, dovrebbero tornare sulla Terra intorno a maggio o giugno. I funzionari della missione hanno rifiutato di rispondere pubblicamente alla domanda se condivideranno le informazioni con la Russia, un paese che al momento è sotto sanzioni statunitensi a causa dell'invasione russa dell'Ucraina.

"Continueremo [la conversazione] sulla scienza del GOES-T", ha detto Lindsay in risposta alla domanda, ma ha aggiunto che i funzionari avrebbero fatto un follow-up offline con il giornalista che chiedeva informazioni sulla questione.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata alle 20:13 EST di martedì (1 marzo) con la notizia che GOES-T è stato implementato con successo.

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