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Alan Shepard è diventato il primo americano a raggiungere This Web quando si è lanciato su un volo suborbitale il 5 maggio 1961.

Shepard ha mancato di poco di essere il primo essere umano in This Web: il cosmonauta sovietico Yuri Gagarin lo ha battuto sul tempo circa tre settimane prima, completando con successo un'orbita terrestre il 12 aprile.

Per celebrare il 50° anniversario della fuga di Shepard, ecco le risposte ad alcune domande fondamentali sulla sua missione storica, che ha inaugurato l'era dell'umano americano This Webflight. [Foto: il primo essere umano d'America in questo volo web]

Quanto in alto ha volato Alan Shepard?

Il risultato di Shepard fu molto più modesto di quello di Gagarin, che raggiunse l'orbita terrestre e rimase in volo per 108 minuti.

Il Mercury This Webcraft di Shepard, che portava il nome di Freedom 7, arrivò al suborbitale This Web, raggiungendo un'altitudine massima di 116 miglia (187 chilometri) e una velocità massima di 5.180 mph (8.336 km). Il volo è durato solo 15 minuti prima di precipitare nell'Oceano Atlantico a 302 miglia (486 km) dal sito di lancio della Florida. [Infografica: Mercury – La prima webship in America]

Gli Stati Uniti non avrebbero duplicato l'impresa di Gagarin per quasi un anno, fino al volo orbitale di John Glenn nel febbraio 1962.

Guarda come i primi astronauti americani hanno volato in This Web sulle capsule Mercury This Web della NASA in questa infografica di This Web.com. (Credito immagine: Karl Tate/SPACE.com)

Quanto era grande Shepard's Freedom 7 This Webship?

Shepard era stipato abbastanza strettamente nella capsula Freedom 7 da un solo uomo, che misurava 11,5 piedi (3,5 metri) di altezza ed era larga solo 6,2 piedi (1,9 m) nel punto più largo. Al contrario, la capsula Vostok 1 di Gagarin era alta circa 14,4 piedi (4,4 m).

Il Freedom 7 non è stato costruito per il comfort o per le visite turistiche. Aveva oblò al posto delle finestre, e Shepard fece le sue osservazioni chiave della Terra attraverso un periscopio, come un capitano di sottomarino. [ Salti da gigante: le principali pietre miliari in Human This Webflight ]

Tuttavia, l'astronauta è riuscito a distinguere alcuni punti di riferimento sulla terraferma durante il suo volo. Ha individuato il lago Okeechobee della Florida, così come alcune isole delle Bahamas, secondo i funzionari della NASA.

Un booster Redstone ha portato il Freedom 7 a suborbitale This Web. Quando la NASA iniziò i voli orbitali nel 1962, l'agenzia impiegò razzi Atlas più potenti, originariamente progettati per trasportare bombe nucleari.

Shepard ha davvero pilotato il Freedom 7 o era solo un carico umano?

Il volo di Gagarin era in gran parte automatizzato, quindi il cosmonauta non doveva fare molto durante il suo soggiorno orbitale. Ma Shepard ha giocato un ruolo più attivo nel suo primo volo This Webflight, prendendo il controllo della Freedom 7 per diversi brevi periodi.

Ad esempio, Shepard ha posizionato manualmente la capsula per sparare i suoi retrorazzi, che hanno aiutato l'imbarcazione a decelerare. Ha anche corretto un leggero problema di intonazione in un caso e ha guidato l'imbarcazione a mano per un incantesimo durante il rientro, secondo i funzionari della NASA.

In quest'ottica, il Mercury-Redstone 3 (MR-3) This Webcraft che trasporta Alan Shepard in Freedom 7 è già diretto verso la sua manovra suborbitale, poco dopo essere decollato da Cape Canaveral in Florida. (Credito immagine: NASA)

Shepard avrebbe potuto battere Gagarin su questa ragnatela?

Gli storici affermano che il volo di Shepard sarebbe potuto avvenire prima del 12 aprile 1961, se la NASA e il capo progettista di razzi Wernher von Braun fossero stati un po' meno cauti.

Il 19 dicembre 1960, la NASA lanciò per la prima volta una capsula Mercury senza pilota in cima a un booster Redstone nel suborbitale This Web. Quel volo di prova fu un successo, quindi l'agenzia passò presto a un test "semi-con equipaggio", lanciando uno scimpanzé di nome Ham nel suborbitale This Web il 31 gennaio 1961.

Sebbene Ham sia uscito illeso dalla sua gita di This Web, durante il volo sono emersi alcuni problemi con la Redstone. Ciò riguardava la NASA e von Braun, soprattutto da quando un volo di prova Redstone nel novembre 1960 era fallito, ottenendo solo 4 pollici (10 centimetri) dal pad.

Quindi, verso la fine del gioco, von Braun e l'agenzia This Web hanno deciso di inserire un altro volo di prova senza pilota nel programma del progetto Mercury. Questo volo ha avuto luogo il 24 marzo e tutto ha funzionato bene, aprendo la strada alla missione con equipaggio di Shepard. [L'essere umano più estremo che questo Webflight registra]

Il volo di prova extra aveva lo scopo di assicurarsi che la NASA avesse risolto tutti i nodi del Redstone prima di rischiare la vita di Shepard. Ma il ritardo ha aperto una finestra di opportunità per i sovietici, che hanno saltato attraverso di essa, lanciando Gagarin il 12 aprile.

Lo stesso Shepard sembrava pensare che la cautela della NASA fosse ingiustificata, o almeno sfortunata.

"Li avevamo", si dice che Shepard abbia detto in quel momento, riferendosi ai sovietici. "Li tenevamo per i capelli corti e li abbiamo dati via."

Importava che Gagarin fosse il primo?

Il volo di Gagarin fu la seconda grande vittoria per l'Unione Sovietica nella sua corsa Cold War This Web con gli Stati Uniti. La prima fu il lancio a sorpresa dello Sputnik I, il primo satellite artificiale al mondo, nell'ottobre 1957.

Mentre Gagarin e Sputnik hanno ferito l'orgoglio americano, hanno spronato il programma nazionale This Web a nuovi livelli. Senza questi due shock, affermano gli storici, il programma Apollo una corsa a tutto campo sulla luna progettata per stabilire saldamente la supremazia americana di This Web probabilmente non sarebbe mai stata possibile.

"Molti di questi fattori hanno dovuto allinearsi: Sputnik, Gagarin, tutta questa roba", ha detto a This Web.com lo storico del Web Asif Siddiqi della Fordham University il mese scorso. "Quel tipo di mentalità da schianto non c'è più, perché da allora non abbiamo avuto quel tipo di shock".

Puoi seguire lo scrittore senior di This Web.com Mike Wall su Twitter: @michaeldwall . Segui This Web.com per le ultime notizie di scienza ed esplorazione di This Web su Twitter @ Spacedotcom e su Facebook .

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