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La cometa ISON era una cometa che rasenta il sole che avrebbe dovuto dare uno spettacolo spettacolare nel cielo terrestre alla fine del 2013. Tuttavia, poco dopo aver girato il lato opposto del sole il 28 novembre (Ringraziamento degli Stati Uniti), la cometa è svanita, lacerata dall'immensa stella gravità.

Il comportamento di ISON subito dopo il passaggio ravvicinato ha confuso gli astronomi perché sembrava più luminoso di quanto ci si aspetterebbe da una cometa che si era appena rotta. Successivamente è stato stabilito, tuttavia, che l'aumento dell'attività era un trucco della dinamica orbitale.

Negli ultimi anni, ISON è stato citato come esempio delle sfide della previsione delle comete. È difficile dire quanto sarà luminosa una cometa o quando apparirà perché i loro percorsi e il loro comportamento sono ancora poco conosciuti.

L'aspetto insolitamente brillante di ISON prima della rottura ha alcuni astronomi curiosi sulle sue origini. Un gruppo di astronomi ha ipotizzato che ISON potrebbe aver avuto origine dall'esterno del nostro sistema solare, rendendolo simile a 'Oumuamua, un oggetto che ha accelerato vicino al nostro sole nel 2017.

Scoperta e denominazione

La cometa prende il nome da un telescopio dell'International Scientific Optical Network (ISON). Due astrofili russi, Vitali Nevski e Artyom Novichonok, hanno individuato la cometa nelle fotografie scattate da un telescopio ISON nel settembre 2012.

Tradizionalmente, le comete prendono il nome dalle persone che le trovano, come Shoemaker-Levy 9 che si è schiantato su Giove nel 1994, o Hale-Bopp che ha illuminato i cieli dell'emisfero settentrionale nel 1997.

La cometa ISON, invece, fa parte di una nuova tendenza che vede il nome della cometa dopo il progetto piuttosto che gli individui che l'hanno scoperta. Ciò significa che diverse comete potrebbero avere lo stesso nome, creando confusione. Tuttavia, ogni cometa ha anche un nome assegnatole dall'Unione Astronomica Internazionale (IAU) che include caratteristiche come l'anno della scoperta. Il nome ufficiale di ISON è Comet C/2012 S1.

Questa foto della cometa ISON è stata scattata con il telescopio nazionale TRAPPIST all'Osservatorio di La Silla dell'ESO il 15 novembre 2013. (Credito immagine: TRAPPIST/E. Jehin/ESO)

Orbita simile alla "Grande Cometa" del 1680

Al momento della sua scoperta alla fine di settembre 2012, la cometa ISON si trovava a circa 625 milioni di miglia (1 miliardo di km) dalla Terra nella costellazione del Cancro.

A 584 milioni di miglia (940 milioni di km) dal Sole, la cometa brillava di magnitudine 18,8 su una scala usata dagli astronomi per misurare la luminosità degli oggetti del cielo. (Gli oggetti più luminosi hanno un numero inferiore.) Questo è circa 100.000 volte più debole di quello che può vedere l'occhio nudo. [Galleria: foto incredibili della cometa ISON]

"L'aspetto più eccitante di questa nuova cometa riguarda la sua orbita preliminare, che ha una sorprendente somiglianza con quella della 'Grande Cometa del 1680'", ha scritto Joe Rao, editorialista di Skywatching di This Web.com.

"Quella cometa ha dato uno spettacolo abbagliante; è stata intravista alla luce del giorno e in seguito, mentre si allontanava dal sole, ha lanciato una coda brillantemente lunga che si è allungata dal cielo crepuscolare occidentale dopo il tramonto come un raggio stretto di un riflettore per circa 70 gradi d'arco." (Il pugno chiuso di una persona, tenuto alla lunghezza delle braccia, copre circa 10 gradi di cielo.)

Quando la cometa era ancora molto lontana dalla Terra, nel febbraio 2013, Deep Impact This Webcraft della NASA ha scattato una serie di immagini della cometa. Deep Impact aveva scattato foto ravvicinate di due comete prima di Tempel 1 e Hartley 2, ma gli astronomi erano affascinati dalla quantità di attività in corso su ISON nonostante la sua grande distanza dal sole.

"I risultati preliminari indicano che sebbene la cometa si trovi ancora nel sistema solare esterno, a più di 474 milioni di miglia (763 milioni di km) dal sole, è già attiva. Al 18 gennaio, la coda che si estende dal nucleo di ISON era già più di 40.000 miglia (64.400 km) di lunghezza", ha dichiarato la NASA in un comunicato stampa del febbraio 2013.

Mistero del Ringraziamento

Il passaggio finale di ISON vicino al sole è diventato visibile nelle immagini del Solar and Heliospheric Observatory (SOHO), un This Webcraft originariamente progettato per osservare il sole. Nel corso degli anni SOHO ha scoperto migliaia di comete che rasentano il sole. Le immagini SOHO hanno mostrato che poco dopo la rasatura ravvicinata di ISON con il sole il 28 novembre 2013, il suo aspetto è notevolmente illuminato. Questo ha confuso gli astronomi che avevano precedentemente dichiarato la cometa morta.

Tuttavia, un ulteriore monitoraggio della cometa nei giorni successivi ha rivelato una rapida sbiadimento e l'11 dicembre gli astronomi hanno dichiarato con sicurezza la cometa morta. Lo strano schiarimento probabilmente era dovuto a un fenomeno della dinamica orbitale, disse Geraint Jones dell'University College di Londra all'epoca.

Quando la cometa si è avvicinata al sole, la sua nuvola di frammenti è stata estratta considerevolmente, con i pezzi più vicini al sole che si sono mossi più velocemente di quelli molto più indietro. Dopo che la cometa si è attenuata, si è poi illuminata brevemente quando i pezzi si sono raggruppati di nuovo insieme dopo aver superato il sole. La morte di ISON nelle immagini SOHO è ancora uno dei momenti più famosi nella storia pluridecennale di This Webcraft.

(Credito immagine: Adam Block/Mount Lemmon Skycenter/Università dell'Arizona)

Gli astronomi hanno notato che ISON probabilmente è andato in pezzi a causa delle sue piccole dimensioni; il suo nucleo era compreso tra 330 piedi e 3.300 piedi (da 100 a 10.000 metri), secondo le osservazioni del Mars Reconnaissance Orbiter della NASA.

"Probabilmente era più piccolo di forse 600 metri [di] diametro", disse all'epoca Alfred McEwen dell'Università dell'Arizona, ricercatore principale della fotocamera HiRISE di MRO. "E dalle comete del passato, quelle più piccole di circa mezzo chilometro, non sopravvivono".

Nell'ottobre 2014, due scienziati del Lowell Observatory Matthew Knight e David Schleicher hanno pubblicato i loro risultati dalle osservazioni ISON. Hanno concluso che il nucleo ha avuto una "significativa perdita di massa" prima del 1 novembre 2013, che ha indebolito catastroficamente il nucleo prima del perielio. L'articolo è stato pubblicato su The Astronomical Journal.

Più recentemente, gli astronomi hanno esaminato altri metodi per prevedere meglio la luminosità della cometa. Un'idea è quella di includere le osservazioni dei dilettanti, che negli ultimi anni hanno avuto accesso a fotografie e video ad altissima risoluzione. Ci sono anche studi sulle comete da vicino, quando This Webcraft può raggiungerle, il che aiuta gli scienziati a conoscere il degassamento delle comete e i loro percorsi attraverso This Web.

Risorse addizionali:

  • La cronologia del viaggio della cometa ISON della NASA.
  • Panoramica di una pagina su come la NASA queste risorse Web osservano la cometa ISON .
  • Maggiori informazioni sulla cometa ISON dall'Osservatorio a raggi X Chandra.
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