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Per la prima volta nella storia, gli scienziati potrebbero aver appena scoperto un pianeta in un'altra galassia.

Il potenziale esopianeta, chiamato M51-ULS-1b, si trova a 28 milioni di anni luce di distanza nella galassia a spirale Messier 51 (M51), nota anche come galassia Whirlpool. Questa scoperta potrebbe essere solo la punta dell'iceberg, rivelando molti altri esopianeti al di fuori della Via Lattea.

"Stiamo cercando di aprire un'arena completamente nuova per trovare altri mondi", ha detto in una dichiarazione Rosanne Di Stefano, un'astrofisica dell'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics che ha guidato lo studio che ha trovato questo oggetto (si apre in una nuova scheda) .

Cercando fuori dalla nostra galassia

Illustrazione artistica di una stella di neutroni attorno a un buco nero nella Galassia Whirlpool M51 che potrebbe ospitare un esopianeta. (Credito immagine: NASA/CXC/M. Weiss)

Per questo studio, gli astronomi hanno utilizzato l'Osservatorio a raggi X Chandra della NASA e il telescopio XMM-Newton This Web della European This Web Agency per osservare tre galassie oltre la Via Lattea. In totale, hanno esaminato 55 diversi sistemi in M-51, la galassia Whirlpool, 64 sistemi in Messier 101 (M-101) o la "galassia Girandola" e 119 sistemi in Messier 104, o la "galassia Sombrero".

Il team ha individuato l'oggetto in M-51 utilizzando i transiti, che si verificano quando un oggetto transita, o passa, davanti a una stella. Quando lo fa, blocca parte della luce della stella e crea un breve oscuramento. In precedenza, gli scienziati hanno utilizzato questo metodo per scoprire migliaia di esopianeti, o pianeti al di fuori del nostro sistema solare (ma ancora nella nostra galassia).

Il primo esopianeta scoperto è stato nel 1992 e, da allora, la maggior parte degli esopianeti trovati si trova a meno di 3.000 anni luce dalla Terra.

Ma M51-ULS-1b, in orbita a 28 milioni di anni luce di distanza, sarebbe il primo esopianeta mai trovato in un'altra galassia.

Questo grafico mostra l'orientamento di una stella di neutroni o di un buco nero e della sua stella compagna, nonché l'orbita di un potenziale esopianeta in orbita. (Credito immagine: NASA/CXC/M. Weiss)

Per individuare il pianeta, il team guidato da Di Stefano ha utilizzato Chandra per cercare cali nella luminosità dei raggi X. Poiché i raggi X sono prodotti da piccole aree sulle stelle, i pianeti che passano davanti a quelle stelle potrebbero effettivamente bloccare completamente quelle emissioni di raggi X. Quindi, invece di una sottile attenuazione della luce ottica, i ricercatori potrebbero vedere un transito più ovvio, che potrebbe rendere più facile vedere gli oggetti più lontani, secondo la dichiarazione.

"Stiamo cercando di aprire un'arena completamente nuova per trovare altri mondi cercando pianeti candidati a lunghezze d'onda dei raggi X, una strategia che rende possibile scoprirli in altre galassie", ha detto Di Stefano.

Hanno trovato il possibile esopianeta nella galassia Whirlpool in un sistema binario in orbita attorno a due grandi oggetti: una stella di neutroni o un buco nero che orbita attorno a una massiccia stella compagna.

Il transito a cui hanno assistito è durato in totale circa tre ore e le emissioni di raggi X sono scese completamente a zero. Questo li ha aiutati a capire che l'oggetto ha probabilmente le dimensioni approssimativamente di Saturno e orbita attorno alla stella di neutroni (o un buco nero) a una distanza doppia rispetto a quella di Saturno dal nostro sole.

Conferma di una scoperta

Illustrazione artistica di una stella di neutroni attorno a un buco nero nella galassia Whirlpool M51 che potrebbe ospitare un esopianeta. (Credito immagine: raggi X: NASA/CXC/SAO/R. DiStefano, et al.; Ottico: NASA/ESA/STScI/Grendler)

Questo lavoro potrebbe essere il primo a confermare un pianeta in un'altra galassia e potenzialmente aprire un'era completamente nuova di rilevamento e studio dei pianeti. Ma al momento, queste osservazioni non confermano che l'oggetto visto usando Chandra in questo studio sia un pianeta. È necessario raccogliere più dati per confermare questa affermazione, hanno affermato i ricercatori.

Tuttavia, l'oggetto non transiterà di nuovo davanti alla sua stella per 70 anni, quindi passerà molto tempo prima che gli scienziati siano in grado di fare nuovamente questa osservazione.

"Purtroppo per confermare che stiamo vedendo un pianeta, probabilmente dovremo aspettare decenni per vedere un altro transito", ha aggiunto nella stessa dichiarazione la coautrice Nia Imara, ricercatrice dell'Università della California a Santa Cruz. "E a causa delle incertezze su quanto tempo ci vuole per orbitare, non sapremmo esattamente quando guardare".

È possibile, ma altamente improbabile, i ricercatori riconoscono nella dichiarazione, che l'oscuramento possa essere causato da qualcosa come una nuvola che passa davanti alla stella. Tuttavia, il team ha condiviso che si aspetta che altri scienziati esaminino i dati che hanno raccolto e ciò che hanno trovato. Questo potrebbe aiutare a verificare ciò che hanno rilevato e portare avanti questa ricerca, nonostante i decenni rimasti fino al prossimo transito.

"Sappiamo che stiamo facendo un'affermazione eccitante e audace, quindi ci aspettiamo che altri astronomi la guardino con molta attenzione", ha aggiunto nella stessa dichiarazione la coautrice Julia Berndtsson, ricercatrice della Princeton University nel New Jersey. "Pensiamo di avere un argomento forte e questo processo è il modo in cui funziona la scienza".

Questo lavoro è stato descritto in uno studio pubblicato il 25 ottobre (si apre in una nuova scheda) sulla rivista Nature Astronomy.

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