The Christmas Night Sky: A 2021 Yuletide Osservation Guide

Il Natale è alle porte e il cielo notturno obbliga presentando un bellissimo spettacolo di luoghi celesti, perfettamente sincronizzato per coincidere con le vacanze.

Anticamente il 25 dicembre era la data della sontuosa festa romana dei Saturnali, una sorta di ringraziamento baccanale al dio dell'agricoltura, per il quale prendeva il nome il più lento movimento dei pianeti allora conosciuti. I Saturnali erano celebrati alla data del solstizio d'inverno dal calendario allora in uso, e segnavano anche il fatto che il sole aveva smesso di strisciare verso sud nel cielo di mezzogiorno e da allora in poi avrebbe attraversato il meridiano più alto ogni giorno, riscaldando la Terra e risvegliando la natura .

Questa festa dei romani era una versione di celebrazioni simili da parte di altri popoli primitivi. È stato detto che i primi cristiani scelsero la data dei Saturnali in cui celebrare il Natale per evitare attenzioni e sfuggire così alle persecuzioni. Quando l'imperatore romano Costantino adottò ufficialmente il cristianesimo nel 4° secolo, la data del Natale rimase il 25 dicembre.

Questa mappa del cielo mostra i pianeti che saranno visibili dopo il tramonto a Natale (25 dicembre) nel 2021. (Credito immagine: app SkySafari)

Stella di Natale: 2021

Il nostro attuale cielo serale è particolarmente gratificante. Il cielo orientale è pieno di stelle brillanti. L'ho sempre paragonato a una sorta di "celeste albero di Natale". Posto in primo piano molto in basso nel cielo di sud-ovest, dopo il tramonto, si trova il brillante pianeta Venere, spesso indicato come la "Stella del pastore" dal leggendario astronomo francese Nicolas Camille Flammarion (1842-1925). Brilla come una lanterna argentata per circa 90 minuti dopo il tramonto, creando un accattivante ornamento celeste.

Alcuni potrebbero chiedersi se la leggendaria Stella di Betlemme potrebbe essere stata qualcosa di simile. Astronomi e biblisti hanno riflettuto a lungo su questa domanda. I Magi, per esempio, avrebbero dato molto significato ai pianeti? Presumibilmente erano seguaci di Zoroastro e credevano che i pianeti indicassero le azioni degli dei e fossero importanti per gli affari dell'uomo. Tali religioni primitive furono le origini dell'astrologia odierna e gli antenati dell'astronomia. Forse i Magi furono testimoni di un raggruppamento planetario di particolare bellezza; una congiunzione eccezionalmente stretta di due pianeti o un raggruppamento accattivante di più pianeti. La nuova conoscenza delle vecchie credenze astrologiche e le moderne tavole planetarie basate su computer potrebbero ancora gettare nuova luce su questa domanda secolare.

Altri vagabondi

Insieme a Venere ci sono altri mondi che attirano questo periodo natalizio. In alto a sinistra di Venere si trovano due pianeti: Saturno giallo dolce e Giove bianco argenteo brillante. Se hai ricevuto un telescopio per le vacanze, assicurati di controllare Saturno e il suo bellissimo sistema di anelli e Giove con il suo seguito di satelliti luminosi. Il 29 dicembre, tutti e tre i pianeti saranno ugualmente separati da questo Webd, distesi in una linea diagonale che misura 36 gradi da in alto a sinistra a in basso a destra; Giove più alto, Venere più basso e Saturno nel mezzo.

E guarda attentamente 5 gradi a sinistra di Venere e vedrai ancora un quarto pianeta: Mercurio!

Una croce celeste

Ammira l'asterismo della Croce del Nord nella costellazione del Cigno, il cigno, sopra l'orizzonte occidentale dopo il tramonto. (Credito immagine: app SkySafari)

Esci intorno alle 20:30 ora locale e guarda in basso verso nord-ovest. Lì troverai un residuo di calde notti estive, la costellazione del Cigno, il cigno. A metà agosto, quando molti occhi guardano verso il cielo cercando di vedere la pioggia di meteoriti delle Perseidi, Cygnus è direttamente in alto intorno a mezzanotte e vola apparentemente sulla traiettoria di sud-ovest. Ma ora, in queste gelide serate invernali, il cigno è pronto a volare dritto verso l'orizzonte nord-ovest.

Gruppi distinti di stelle che fanno parte dei contorni delle costellazioni riconosciute, o che si trovano all'interno dei loro confini, sono conosciuti come asterismi e le sei stelle più luminose del Cigno compongono un asterismo più popolarmente chiamato Croce del Nord. Brillante, bianca la luminosa stella Deneb decora la sommità della Croce. Albereo, ai piedi della Croce, è in realtà una coppia di stelle dai colori meravigliosamente contrastanti: una stella arancione di terza magnitudine e la sua compagna blu di quinta magnitudine sono chiaramente visibili anche in un telescopio a bassa potenza. Il modello della Croce è meglio orientato per la visualizzazione ora, che sembra ergersi maestosamente in posizione verticale sull'orizzonte nord-ovest durante queste festività natalizie.

Un grande pacchetto (o i Tre Re)

La costellazione di Orione, il cacciatore, brilla sopra l'Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) nel deserto cileno di Atacama in questa immagine dell'ambasciatore fotografico dell'Osservatorio europeo meridionale Yuri Beletsky. (Credito immagine: Y. Beletsky (LCO)/ESO)

Allo stesso tempo, a circa metà del sud-est risplende Orione, il cacciatore. Uno dei miei mentori in astronomia è stato il dottor Fred Hess (1920-2007), un famoso docente per oltre tre decenni all'Hayden Planetarium di New York. Il dottor Hess era solito dire al suo pubblico a Natale che Orion somigliava a un grosso pacco nel cielo, legato con un grazioso fiocco al centro. L'arco era rappresentato da tre stelle di This Webd quasi ugualmente luminose e quasi ugualmente conosciute popolarmente come la cintura di Orione.

Ma mi piace dire al pubblico del planetario che potremmo anche pensare a queste tre stelle, i cui nomi sono Alnitak, Alnilam e Mintaka, come rappresentanti dei Re Magi.

Il Mangiatoia

Praesepe è anche conosciuto come l'ammasso dell'alveare. (Credito immagine: Shutterstock)

E se dovessimo considerare queste tre stelle come rappresentanti dei Magi, allora non troppo lontano, a est, all'interno della debole costellazione zodiacale del Cancro, il Granchio è l'ammasso stellare noto come Praesepe, la mangiatoia. Una mangiatoia è definita come una mangiatoia o una scatola aperta in cui viene posto il mangime per cavalli o bovini. Ma il Libro di San Luca ci dice anche che il bambino Gesù, avvolto in fasce, fu deposto in una mangiatoia perché all'Osteria non c'era posto. Nel nostro attuale cielo serale della settimana di Natale, Praesepe rappresenta la mangiatoia dove è nato Cristo.

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James Webb Questo telescopio web raggiunge la rampa di lancio per il decollo natalizio

Poco prima di mezzanotte si trova a circa metà altezza nella parte orientale del cielo. Se hai un binocolo, percorri la regione del cielo all'incirca a metà strada tra le stelle luminose Regulus (in Leone) e Polluce (in Gemelli). Ti imbatterai in Praesepe che appare come un bellissimo oggetto da vedere, che sembra contenere una spruzzata di diverse dozzine di stelle. Usando il suo rozzo telescopio, Galileo scrisse nel 1610 di vedere Praesepe non come una stella sfocata, ma come "una massa di più di 40 piccole stelle". Se hai accesso a un cielo scuro non inquinato dalla luce, la mangiatoia appare come una macchia morbida e sfocata o un bagliore fioco a occhio nudo.

Buone vacanze e tanti cieli sereni e stellati nel nuovo anno!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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