The Crab Nebula (M1): fatti, scoperta e immagini

Quando una stella muore in una morte violenta e infuocata, vomita le sue viscere nel cielo, creando un'onda in espansione di gas e polvere nota come nebulosa di supernova. Probabilmente il più famoso di questi resti di supernova è M1, chiamata anche Nebulosa del Granchio, una macchia simile a una macchia visibile anche con un binocolo a bassa potenza. Diamo un'occhiata a questo tesoro di osservazione.

The Hubble This Web Telescope ha catturato la vista più dettagliata della Nebulosa del Granchio in una delle immagini più grandi mai raccolte dall'osservatorio basato sul Web di This. (Credito immagine: NASA/ESA e Jeff Hester (Arizona State University).)

Prime osservazioni

Gli astronomi cinesi che osservavano il cielo il 4 luglio 1054 notarono l'apparizione di una nuova stella "ospite" appena sopra il corno meridionale del Toro. Ma la conoscenza dei campi stellari non era necessaria per individuare questo visitatore sorprendente secondo i registri, la sorgente luminosa era visibile durante il giorno per 23 giorni, brillando sei volte più brillantemente di Venere. Chi conosceva bene il cielo notturno avrebbe potuto vederlo per 653 giorni, quasi due anni ad occhio nudo. Altre osservazioni dell'esplosione sono state registrate da osservatori di stelle giapponesi e arabi.

Nel 1731, l'astronomo britannico John Bevis osservò una macchia nuvolosa nel cielo e la aggiunse al suo atlante stellare. Ma è stato solo quando l'astronomo francese Charles Messier (si apre in una nuova scheda) lo ha osservato in modo indipendente 27 anni dopo che le cose hanno iniziato a migliorare per questo resto stellare.

Messier era un vorace cacciatore di comete, ma scoprì che la qualità dei telescopi dell'epoca rendeva facile confondere le sfocate e fiammeggianti palle di ghiaccio con le nebulose nebulose che punteggiano il cielo notturno. Durante la ricerca di una cometa che Edmond Halley aveva previsto sarebbe tornata nel 1758, Messier scoprì una macchia nebbiosa nel cielo, che in seguito avrebbe aggiunto al suo catalogo come Messier 1, o M1. Lo studio della nebulosa nel tempo ha rivelato che, a differenza di una cometa, non si muoveva nel cielo notturno e quindi era una caratteristica completamente diversa.

Dopo alcune altre identificazioni errate, Messier era determinato a mettere insieme un catalogo di questi oggetti per evitare che altri astronomi commettessero lo stesso errore. M1 è diventato il suo primo ingresso. Sebbene si sia accreditato della sua scoperta nella sua prima pubblicazione del catalogo Messier (si apre in una nuova scheda), ha riconosciuto la scoperta originale di Bevis nelle versioni successive dopo aver ricevuto una lettera dall'astronomo. Messier ha continuato ad espandere la sua lista per includere 110 oggetti, comprese alcune altre nebulose insieme ad ammassi stellari e galassie.

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Intorno al 1844, l'astronomo britannico William Parsons, terzo conte di Rosse, disegnò la nebulosa. La somiglianza di quell'immagine con un crostaceo ha portato all'altro nome di M1, la Nebulosa del Granchio.

All'inizio del XX secolo, gli astronomi sono stati in grado di effettuare misurazioni più dettagliate di M1 e hanno determinato che si sta espandendo. Lavorando a ritroso, hanno determinato la sua data di origine e hanno confrontato l'esplosione con le osservazioni dei documenti dell'XI secolo.

Alcuni astronomi credevano che anche le pitture rupestri nella riserva Navajo, situata nel sud-ovest americano, raffigurassero la nebulosa. Ma secondo Scientific American (si apre in una nuova scheda), ricerche più recenti suggeriscono che quei dipinti non hanno nulla a che fare con la Nebulosa del Granchio.

Il LAT di Fermi ha scoperto un "superflare" di raggi gamma dalla Nebulosa del Granchio il 12 aprile 2011. Queste immagini mostrano il numero di raggi gamma con energie superiori a 100 milioni di elettronvolt da una regione del cielo centrata sulla Nebulosa del Granchio. Entrambe le viste eliminano l'emissione dalla pulsar del granchio mostrando il cielo tra i suoi impulsi. In entrambe le immagini, la sorgente luminosa sottostante è la pulsar Geminga. A sinistra, la regione 20 giorni prima del bagliore; a destra, 14 aprile. (Credito immagine: NASA/DOE/Fermi LAT/R. Buehler)

Le viscere della nebulosa

Un residuo di supernova si forma quando la pressione all'interno di una stella è più forte della gravità che la tiene insieme e la stella esplode. Quando il gas si precipita verso l'esterno, riempie la Rete che lo circonda. Il materiale espulso dalla Nebulosa del Granchio si sta muovendo a oltre 3 milioni di miglia orarie (4,8 milioni di km/h). [Foto Supernova: fantastiche immagini di esplosioni stellari]

La nebulosa si estende per 10 anni luce, anche se continua ad espandersi. Si trova a circa 6.300 anni luce dalla Terra, nella costellazione del Toro. M1 può essere visto ad occhio nudo in un cielo scuro, ma solo a malapena. Un paio di binocoli rileveranno una macchia debole, mentre più delle caratteristiche identificative della nebulosa diventeranno visibili con un telescopio a basso ingrandimento. Un telescopio da 16 pollici di qualità superiore inizierà a perfezionare più nebulosa.

Una fonte luminosa all'interno

Nell'estate del 1967, l'ufficiale dell'aeronautica americana Charles Schisler era in servizio radar presso la Clear Air Force Base in Alaska quando notò una sorgente radio fluttuante. La fonte è apparsa nel corso di diversi giorni e Schisler ha notato che la sua posizione coincideva con la Nebulosa del Granchio. Tuttavia, i risultati non furono pubblicati dall'Air Force in quel momento e la scoperta non fu realizzata fino al 2007.

Un anno dopo, gli astronomi di Porto Rico scoprirono la stessa sorgente radio pulsante. Determinato a essere una pulsar, l'oggetto è una stella di dimensioni urbane in rapida rotazione che lampeggia circa 30 volte al secondo. Conosciuta come NP0532, o Crab Pulsar, la stella di neutroni è 100.000 volte più energetica del sole. Sebbene sia largo solo poche decine di miglia, brilla tanto quanto il nostro sole più vicino.

Ulteriori letture:

  • Biografia di Charles Messier
  • Il sito del catalogo Messier (M1)
  • La Nebulosa Aquila (M16)
  • Galassia di Andromeda (M31)

Questo articolo è stato corretto il 1 febbraio 2021 dall'editore di riferimento di questo Web.com Vicky Stein. In precedenza, l'articolo affermava che "Messier ha continuato ad espandere il suo elenco per includerne 110
oggetti, la maggior parte dei quali resti di supernova." In effetti, la maggior parte dell'elenco di Messier consisteva in ammassi stellari e galassie.

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