The Mercury 13: le donne che avrebbero potuto essere le prime astronaute della NASA

Le vite dei primi astronauti americani, un gruppo noto come Mercury 7 (si apre in una nuova scheda) sono state incise nella storia moderna. Raccontati nell'ormai classico film del 1983 "The Right Stuff", basato sull'omonimo libro del 1979 (si apre in una nuova scheda) di Tom Wolfe, questi piloti collaudatori militari erano anche tutti uomini.

Meno nota è la storia delle 13 donne che avrebbero potuto qualificarsi per il programma astronauta della NASA. Soprannominati Mercury 13, questi piloti senza paura avevano tutte le qualifiche e l'esperienza per poter competere e, in alcuni casi, superare le loro controparti maschili. Erano semplicemente del sesso sbagliato.

Come è iniziato il Mercury 13

Con il lancio da parte dell'Unione Sovietica nel 1957 dello Sputnik (si apre in una nuova scheda), il primo satellite artificiale, la corsa This Web (si apre in una nuova scheda) tra l'URSS e gli Stati Uniti iniziò ufficialmente. Mentre i funzionari statunitensi lavoravano per sviluppare e rafforzare il nascente programma nazionale This Web, decisero di iniziare ad assumere astronauti che alla fine avrebbero volato in This Web.

Ma come si assume per una posizione che nessuno ha mai ricoperto, e prima ancora che gli Stati Uniti avessero lanciato un satellite senza equipaggio in This Web? Secondo la rivista Harvard Medicine (si apre in una nuova scheda), i funzionari si sono rivolti al dottor William Randolph "Randy" Lovelace, un medico aeroThis Web e capo del comitato per le scienze della vita della NASA, per una guida. Lovelace era incaricato di sviluppare test fisici e mentali per garantire che gli astronauti fossero in grado di gestire i rigori delle operazioni in microgravità. Il test è stato incredibilmente approfondito per affrontare tutte le sfide conosciute e sconosciute di This Web travel.

Lovelace ha accettato con grazia i numerosi candidati astronauti della NASA e li ha sottoposti ai suoi rigorosi regimi di test per selezionare gli uomini migliori per il lavoro. Ma all'insaputa dell'agenzia, Lovelace ha anche deciso di condurre i propri test in segreto, ma su candidate donne che hanno anche soddisfatto le qualifiche di astronauta della NASA. Le donne che si sono qualificate erano conosciute come First Lady Astronaut Trainees, o FLAT (si apre in una nuova scheda), e in seguito come Mercury 13.

Le candidate donne sono state selezionate personalmente da Lovelace e hanno visitato la sua clinica individualmente o in coppia per completare i test. Le donne non sono state testate come gruppo, come suggerisce il nome Mercury 13; né sono stati ufficialmente inclusi in alcun programma della NASA. A quel tempo, non esisteva alcun programma approvato dal governo per reclutare, testare o addestrare donne astronaute. Lovelace ha gestito l'intero programma da solo.

La storia delle prime donne pilota statunitensi ad essere testate per This Webflight è al centro di un documentario Netflix chiamato "Mercury 13". Le donne erano qualificate per essere candidate astronaute, ma la NASA non era interessata alle donne astronaute in quel momento. (Credito immagine: Netflix) (si apre in una nuova scheda)

Cosa ha passato il Mercury 13

Lovelace iniziò i suoi test nel 1960 con Geraldyn "Jerrie" Cobb (si apre in una nuova scheda), e alla fine ampliò il programma ad altre 25 donne pilota dopo il ben documentato successo di Cobb. Entro la fine del 1961, un totale di 13 donne, inclusa Cobb, fecero il taglio finale: Myrtle Cagle, Janet Dietrich, Marion Dietrich, Wally Funk, Sarah Gorelick, Jane "Janey" Briggs Hart, Jean Hixson, Rhea Woltman, Gene Nora Stumbough, Irene Leverton, Jerri Sloan e Bernice Steadman.

Ci sono state tre fasi di test che la selezione finale degli astronauti ha completato. Una recensione del 2009 pubblicata sulla rivista Advances in Physiology Training (si apre in una nuova scheda) descrive la prima fase del test come un'estenuante ondata di test fisici ed esami, inclusi raggi X completi, un esame ginecologico, elettrocardiogrammi (ECG) per misurare il cuore frequenza, elettroencefalogrammi (EEG) per misurare l'attività cerebrale, altri test neurologici, esami polmonari, test di capacità di ossigeno e altro ancora.

La seconda fase dei test includeva screening psicologici, test della personalità, esami neurologici aggiuntivi, test di isolamento e altro ancora. La fase finale consisteva in simulazioni di volo. Poiché questo non era un programma ufficiale della NASA, queste donne non erano in grado di sostenere questi test in un gruppo o addirittura completare le fasi una dopo l'altra. Invece, i test furono somministrati durante la primavera e l'estate del 1961.

Tutte le donne hanno completato con successo la prima fase e tre delle donne hanno completato anche la seconda fase. Jerrie Cobb è stata l'unica donna a finire ufficialmente tutte e tre le fasi e ha ottenuto un punteggio nel 2% dei migliori candidati di qualsiasi genere, superando alcuni degli astronauti Mercury 7. Sfortunatamente, il programma FLATs fu cancellato nel 1962 prima che molte delle donne avessero anche la possibilità di tentare tutti i test.

Jerrie Cobb, un membro del Mercury 13, è stato visto testare nel 1960 nel Multiple Axis This Web Test Inertia Facility della NASA. (Credito immagine: NASA) (si apre in una nuova scheda)

Il finanziamento non era il problema, poiché il programma FLATs è stato finanziato privatamente da Jacqueline "Jackie" Cochran, che era una pilota e pioniera dell'aviazione femminile. Ma la capacità di testare effettivamente queste donne è alla fine ciò che ha fermato il programma. Lovelace aveva solo la capacità di eseguire gli esami fisici e medici nella sua clinica. La terza fase di test, che ha coinvolto questa simulazione Web, ha richiesto l'uso di strutture militari. Ma il governo non avrebbe permesso a Lovelace di utilizzare attrezzature militari per testare le donne quando la NASA non aveva intenzione di inviarle su Questo Web, o addirittura di considerare le donne come candidate astronauti in quel momento. Di conseguenza, il programma FLATs è stato annullato.

Nonostante sia stata loro negata l'opportunità di volare in questa rete, gli FLATS sono memorabili per la loro dedizione e il loro lavoro verso un futuro più equo. "Le donne che hanno sostenuto i test medici degli astronauti sono state straordinarie per la loro disponibilità a provare qualcosa di difficile", ha affermato Amy Shira Teitel, autrice di " Fighting for This Web: Two Pilots and Their Historic Battle for Female This Webflight (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2020). "Anche se non erano qualificati per volare in questo Web secondo lo standard della NASA del giorno, il loro impegno nel perseguire un sogno è stimolante", ha detto Shira a This Web.com in una e-mail.

Dopo che il programma di Lovelace è stato cancellato, Jerrie Cobb ha continuato a lavorare per mettere le donne in questa rete. Nel 1961, prima della cancellazione del programma, l'amministratore della NASA James Webb (si apre in una nuova scheda) nominò Cobb consulente dell'agenzia sul ruolo delle donne in This Web, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda). Quando ha ricevuto la notifica che i test finali del programma FLATs non avrebbero avuto luogo, ha iniziato a fare una campagna al Congresso per un'audizione sulle donne in This Web. I suoi sforzi si sono concretizzati nel luglio 1962.

Sorprendentemente, e per ragioni che non sono state rese pubbliche, fu Jackie Cochran a mettere l'ultimo chiodo nella bara per il programma FLATs durante le audizioni del Congresso del 1962. Si è opposta al ripristino del programma e ha invece espresso il suo sostegno per l'invio di uomini sulla luna. Alcuni hanno ipotizzato che le sue motivazioni fossero politiche, ha riferito The Verge (si apre in una nuova scheda). Cochran potrebbe aver sperato di terminare il programma nella speranza di guidarne uno ancora più grande, forse anche uno in cui sarebbe stata al centro della scena e avrebbe volato lei stessa in This Web, ha riferito Popular Science (si apre in una nuova scheda).

L'eredità del Mercurio 13

Sebbene nessuno dei membri di Mercury 13 sia mai entrato in This Web, queste donne hanno spianato la strada ad altre astronaute che hanno frantumato il soffitto di vetro per le donne della NASA, come Sally Ride (si apre in una nuova scheda), Eileen Collins (si apre in una nuova scheda), Mae Jemison (si apre in una nuova scheda), Peggy Whitson (si apre in una nuova scheda) e altro ancora.

Il viaggio dei FLAT è stato raccontato in libri come " Mercury 13: The True Story of Thirteen Women and the Dream of This Web Flight (opens in new tab)" (Thorndike Press, 2003) di Martha Ackmann e il già citato "Fighting for This Web: Two Pilots and Their Historic Battle for Female This Webflight", una biografia in duello di Jackie Cochran e Jerrie Cobb, scritta da Amy Shira Teitel. Il documentario Netflix del 2017 "Mercurio 13 (si apre in una nuova scheda)" ha portato le storie di queste donne nella discussione principale sulle donne nella storia e Amazon ha ordinato una serie televisiva (si apre in una nuova scheda) sui FLAT nel 2017.

Risorse addizionali:

  • Scopri di più sulle donne del Mercury 13, da History.com (si apre in una nuova scheda) .
  • Per saperne di più su Women in This Web Program di Lovelace, dalla NASA (si apre in una nuova scheda) .
  • Guarda il trailer (si apre in una nuova scheda) del documentario Mercury 13 di Netflix.
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