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Il rover Perseverance Mars della NASA ha trovato i mattoni della vita sul Pianeta Rosso.

Perseverance ha identificato sostanze chimiche organiche contenenti carbonio in alcune delle rocce che ha esaminato sul pavimento del cratere Jezero di Marte, ha annunciato mercoledì (15 dicembre) i membri del team della missione.

Per essere chiari: questo non è un rilevamento della vita su Marte . Le sostanze organiche possono essere prodotte sia con mezzi biologici che non biologici e sono necessari ulteriori lavori per capire quali processi hanno generato i composti di Jezero.

La perseveranza non dovrà fare tutto quel lavoro da sola; il rover sta raccogliendo campioni che verranno trasportati sulla Terra da una campagna congiunta NASA/European This Web Agency, forse già nel 2031 .

"Questa è una domanda che potrebbe non essere risolta fino a quando i campioni non saranno restituiti sulla Terra, ma la conservazione delle sostanze organiche è molto eccitante", ha affermato Luther Beegle, del Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA nel sud della California, in una dichiarazione (si apre in nuova scheda) .

"Quando questi campioni verranno restituiti sulla Terra, saranno una fonte di indagine scientifica e scoperta per molti anni", ha aggiunto Beegle, il ricercatore principale dello strumento SHERLOC ("Scanning Habitable Environments with Raman and Luminescence for Organics and Chemicals") di Perseverance.

Studiare un ambiente antico potenzialmente abitabile

La Perseverance, delle dimensioni di un'auto, è atterrata lo scorso febbraio all'interno del Jezero, largo 45 chilometri, che nell'antico passato ospitava un grande lago e un delta di un fiume.

La perseveranza ha due obiettivi principali della missione: cercare segni di vita antica su Marte e raccogliere il materiale per il primo sforzo dell'umanità per restituire un campione su Marte. Verso quest'ultima estremità, il rover trasporta 43 tubi di titanio, sei dei quali ha sigillato fino ad oggi. Quattro dei tubi sigillati contengono campioni di roccia carotati , uno ha un campione di atmosfera marziana e uno contiene materiale "testimone" per aiutare i membri del team della missione a individuare eventuali composti contaminanti che Perseverance potrebbe aver portato dalla Terra, hanno affermato i funzionari del JPL nella stessa dichiarazione.

Perseverance ha trascorso i suoi primi mesi su Marte controllando i suoi strumenti e sistemi e supportando i primi voli pionieristici dell'elicottero Ingenuity , che è atterrato con il rover a febbraio. Perseverance ha iniziato a concentrarsi sui suoi obiettivi scientifici all'inizio di giugno e da allora ha fatto molti progressi.

C'è la scoperta di sostanze organiche, ad esempio, che i membri del team della missione hanno svelato mercoledì alla riunione autunnale dell'American Geophysical Union a New Orleans.

SHERLOC ha identificato sostanze organiche all'interno di alcune rocce che Perseverance ha abraso con il suo trapano e anche nella polvere sopra alcune rocce non abrase, hanno affermato i funzionari del JPL nella dichiarazione di mercoledì.

"Curiosity ha anche scoperto sostanze organiche nel suo sito di atterraggio all'interno del cratere Gale", ha detto Beegle, riferendosi al rover Curiosity della NASA, che esplora il Gale largo 96 miglia (154 km) dall'agosto 2012.

"Quello che SHERLOC aggiunge alla storia è la sua capacità di mappare la distribuzione spaziale delle sostanze organiche all'interno delle rocce e mettere in relazione quelle sostanze organiche con i minerali che vi si trovano", ha aggiunto. "Questo ci aiuta a capire l'ambiente in cui si sono formate le sostanze organiche".

Questo grafico raffigura l'ingresso del rover Perseverance Mars nella regione "Stah" del cratere Jezero da una prospettiva sia orbitale che sotterranea. L'immagine in basso è un "radargram" nel sottosuolo dello strumento rover RIMFAX; le linee rosse indicano le caratteristiche del sottosuolo di collegamento con affioramenti rocciosi resistenti all'erosione visibili sopra la superficie. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/Università dell'Arizona/USGS/FFI)

Anche l'antica attività vulcanica

Un altro strumento di perseveranza, PIXL ("Strumento planetario per la litochimica a raggi X"), sta mettendo a fuoco anche quell'antico ambiente. Le analisi PIXL di una roccia abrasa in una zona di Jezero chiamata South Stah hanno rivelato una sorprendente abbondanza di cristalli di olivina in combinazione con cristalli di pirosseno, hanno annunciato mercoledì i membri del team della missione.

"Un bravo studente di geologia ti dirà che una tale consistenza indica la roccia formata quando i cristalli sono cresciuti e si sono depositati in un magma che si raffredda lentamente, ad esempio, un denso flusso di lava, un lago di lava o una camera magmatica", Ken Farley, scienziato del progetto Perseverance della California Institute of Technology di Pasadena, ha affermato nella stessa dichiarazione.

"La roccia è stata poi alterata dall'acqua diverse volte, rendendola un tesoro che consentirà ai futuri scienziati di datare gli eventi a Jezero, comprendere meglio il periodo in cui l'acqua era più comune sulla sua superficie e rivelare la storia antica del pianeta", disse Farley. "Il ritorno del campione di Marte avrà ottime cose tra cui scegliere!"

Farley e i suoi colleghi si sono chiesti a lungo se il substrato roccioso di Jezero sia vulcanico o sedimentario (composto da materiale depositato da un antico fiume, per esempio). Ora sembrano avere la risposta, ma ci sono ancora più strati da staccare. Ad esempio, la roccia fusa faceva parte di un lago di lava sul fondo del cratere? O si è formato in una camera magmatica sotterranea, che l'erosione ha poi esposto?

La perseveranza potrebbe aiutare a risolvere questo enigma e molti altri nei mesi e negli anni a venire mentre continua a prendere le misure di Jezero.

Alcune di queste intuizioni si estenderanno al sottosuolo marziano. Sempre mercoledì, il team della missione ha rilasciato il suo primo "radargram" di Perseveranza, un'istantanea del sottosuolo profondo fino a 10 metri (33 piedi) creato utilizzando i dati dello strumento radar che penetra nel terreno del rover.

"La capacità di osservare le caratteristiche geologiche anche al di sotto della superficie aggiunge una nuova dimensione alle capacità di mappatura geologica del team su Marte", hanno affermato i funzionari del JPL nella dichiarazione.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

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