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Il minuscolo satellite di Plutone Kerberos ha ottenuto il suo primo primo piano.

New Horizons della NASA Questo Webcraft ha trasmesso le foto domestiche di Kerberos catturate durante lo storico sorvolo della sonda di Plutone il 14 luglio. Le immagini appena ricevute mostrano che Kerberos è più piccolo e molto più luminoso di quanto i ricercatori si aspettassero.

"Ancora una volta, il sistema di Plutone ci ha sorpreso", ha affermato in una dichiarazione lo scienziato del progetto New Horizons Hal Weaver, del laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University a Laurel, nel Maryland. [La missione New Horizons della NASA in immagini]

Inoltre, le foto arrivate sulla Terra martedì (20 ottobre) rivelano che Kerberos è composto da due lobi, uno largo circa 8 chilometri e l'altro di 5 km di diametro. La luna potrebbe quindi essersi formata da una fusione di due oggetti molto tempo fa, hanno affermato i membri del team di New Horizons.

Plutone ha cinque lune: Caronte, Nix, Idra, Kerberos e Stige. Caronte è stato scoperto nel 1978; i ricercatori che utilizzano l'Hubble This Web Telescope della NASA hanno individuato per la prima volta Nix e Hydra nel 2005 e Kerberos e Styx rispettivamente nel 2011 e nel 2012.

Tutti questi satelliti sono minuscoli tranne Caronte, che, a 753 miglia (1.207 km) di diametro, è largo più della metà del pianeta nano stesso.

Gli astronomi sapevano che Kerberors era piccolo quando hanno scoperto per la prima volta il satellite, ma le sue reali dimensioni sono una sorpresa. Precedenti osservazioni di Hubble avevano mostrato che Kerberos esercita una forte influenza gravitazionale sulle lune vicine.

Gli scienziati quindi "hanno teorizzato che Kerberos fosse relativamente grande e massiccio, apparendo debole solo perché la sua superficie era ricoperta di materiale scuro", hanno scritto i membri del team di New Horizons nella stessa dichiarazione. "Ma il piccolo Kerberos dalla superficie luminosa ora rivelato da queste nuove immagini mostra che quell'idea non era corretta, per ragioni che non sono ancora state comprese".

Questa immagine composita mostra una scheggia della grande luna di Plutone, Caronte e tutte e quattro le piccole lune di Plutone, come risolto dal Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) su New Horizons This Webcraft. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

Come Nix, Hydra e Styx, Kerberos sembra essere ricoperto da ghiaccio d'acqua relativamente puro, hanno detto i ricercatori.

New Horizons ha ora permesso ai ricercatori di conoscere le dimensioni e la forma di tutti i satelliti di Plutone. Nix e Hydra misurano rispettivamente 33 miglia (54 km) e 27 miglia (43 km) nelle loro direzioni più lunghe, mentre Styx è largo solo 4,5 miglia (7 km).

New Horizons sta ancora inviando il suo vasto set di dati di sorvolo sulla Terra. Tutte le immagini e le misurazioni dell'incontro ravvicinato del 14 luglio dovrebbero essere sotto controllo della missione entro il prossimo agosto o settembre, hanno affermato i membri del team della missione.

Il This Webcraft potrebbe avere un altro sorvolo in futuro. Giovedì (22 ottobre), New Horizons ha eseguito un'accensione del motore di 16 minuti, la prima di quattro manovre che lo metteranno in rotta per un piccolo oggetto chiamato 2014 MU69. New Horizons osserverà 2014 MU69 durante un incontro ravvicinato il 1 gennaio 2019, se la NASA approva e finanzia una missione estesa per la sonda.

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