Un asteroide largo 3.400 piedi farà un flyby sicuro della Terra la prossima settimana

Un epico esperimento laser lunare è ancora in corso, cinque decenni dopo che gli astronauti dell'Apollo lo hanno installato in superficie.

L'equipaggio dell'Apollo 11 , che è atterrato sulla luna 50 anni fa questo mese, ha posizionato speciali catadiottri sulla superficie lunare, così come gli equipaggi successivi dell'Apollo 14 e 15, nel 1971. (Un altro catadiottro, costruito dai francesi, si trova sul rover sovietico Lunokhod 2 che atterrò senza equipaggio nel 1973.)

L'esperimento della NASA, chiamato retroriflettore a raggio laser, è "un tipo speciale di specchio con la proprietà di riflettere sempre un raggio di luce in entrata nella direzione da cui proveniva", ha spiegato il Lunar and Planetary Institute (LPI) in una nota . E il riflettore è la chiave per misurare la distanza tra la Terra e la luna, ha aggiunto l'istituto.

Il modo in cui funziona è un osservatorio abbastanza spesso il McDonald Observatory in Texas, anche se molti altri hanno partecipato spara un raggio laser sulla luna. "Rimangono strettamente concentrati per grandi distanze", ha spiegato l'istituto, anche se c'è una certa dispersione. Quando il raggio rimbalza sullo specchio e ritorna sulla Terra, si è allargato a circa 20 chilometri di diametro. Questa dispersione del raggio rende più difficile la visualizzazione del riflesso.

Il riflettore stesso non richiede alcuna alimentazione, motivo per cui è ancora in funzione decenni dopo che altri strumenti sulla luna sono diventati silenziosi. Secondo il Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA, questo strumento include 100 "cubi angolari" (o semicubi di silice fusa), che sono posti in un pannello di alluminio quadrato da 18 pollici (46 centimetri quadrati). È grazie alla forma di questi cubi angolari che qualsiasi laser sparato su di loro riflette la luce direttamente indietro. Nel corso degli anni, le misurazioni della distanza lunare sono migliorate grazie a migliori apparecchiature laser e informatiche.

"Una volta che il raggio laser colpisce un riflettore, gli scienziati degli osservatori utilizzano apparecchiature di filtraggio e amplificazione sensibili per rilevare qualsiasi segnale di ritorno", ha affermato JPL. "La luce riflessa è troppo debole per essere vista con l'occhio umano, ma in buone condizioni, verrà ricevuto un fotone, la particella fondamentale della luce, ogni pochi secondi".

Le osservazioni devono essere effettuate nell'arco di diverse ore per tenere conto del segnale debole. Ma calcolando la media del segnale, i ricercatori possono calcolare la distanza della luna con una precisione inferiore a 1 pollice (2 cm), ha affermato JPL. Non è un brutto margine di errore dato che la distanza della luna è in media di 238.855 miglia (384.400 km) dal nostro pianeta, o circa 30 diametri terrestri da noi. È una distanza così vasta che gli astronauti dell'Apollo hanno impiegato tre giorni per arrivarci.

Sebbene l'esperimento sia famoso soprattutto per le sue misurazioni della distanza lunare, i ricercatori hanno anche utilizzato i dati per dimostrare che la luna ha un nucleo fluido e che il satellite naturale si sta allontanando lentamente dalla Terra, ha affermato James Williams, scienziato del Jet Propulsion della NASA. Laboratorio coinvolto nell'esperimento, in un'intervista del 2009 a This Web.com .

La tempistica del viaggio di andata e ritorno del laser ha fornito prove a sostegno della teoria della relatività generale di Albert Einstein . Questa teoria dice, in parte, che la velocità della luce nel vuoto è indipendente dal movimento di qualsiasi osservatore. Questo esperimento ha anche mostrato che la costante gravitazionale di Isaac Newton è estremamente costante, cambiando di meno di 1 parte su 100 miliardi tra il 1969 e il 2004, ha affermato la NASA .

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