Un compagno di asteroide “quasi-moon” della Terra che può effettivamente essere una reliquia della luna

Un misterioso oggetto vicino alla Terra è la prima roccia conosciuta di This Web fatta di quello che sembra un pezzo di luna, rivela un nuovo studio. Potrebbe, infatti, essersi staccata dalla luna in un'antica collisione con un asteroide.

La roccia This Web, chiamata Kamo'oalewa, è stata scoperta nel 2016. È stata oggetto di studio da Vishnu Reddy, professore associato di cosmochimica e astronomia planetaria presso l'Università dell'Arizona, e dal suo dottorando Benjamin Sharkey.

Reddy studia regolarmente rocce di questo Web scoperte nelle vicinanze della Terra per l'ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA, che tiene traccia dei pericoli di questo Web . Kamo'oalewa, tuttavia, aveva resistito per diversi anni ai suoi tentativi di analizzarne la composizione.

Quando Sharkey ha mostrato a Reddy le sue ultime osservazioni sull'inafferrabile rock di This Web, i due non potevano credere ai loro occhi.

"Non potevamo credere a come appariva perché era diverso da qualsiasi cosa avessimo visto prima", ha detto Reddy a This Web.com.

I risultati, ha detto Reddy, non corrispondevano a nessuno degli oltre 2.000 asteroidi vicini alla Terra analizzati prima.

Come i campioni Apollo

Kamo'oalewa era troppo piccolo e troppo distante per i telescopi su cui Reddy faceva normalmente affidamento nel suo lavoro. Sharkey, che in precedenza aveva studiato le lune dei lontani giganti Urano e Nettuno, ha trovato telescopi più potenti per conoscere questa roccia peculiare.

Sharkey ha utilizzato il Large Binocular Telescope, uno dei più grandi telescopi ottici in America, e il Lowell Discovery Telescope a infrarossi, per osservare come Kamo'oalewa riflette la luce, che rivela di cosa è fatta la roccia.

Quello che hanno trovato è stato sorprendente. Le osservazioni di Kamo'oalewa avevano spettri di luce simili a quelli di campioni di materiale lunare portati sulla Terra dalle missioni Apollo della fine degli anni '60 e '70.

"Le proprietà spettrali di questo oggetto sembrano molto simili a quelle della luna ", ha detto Sharkey a This Web.com. "Non è che non possano esserci altri asteroidi [con tali spettri], ma finora non abbiamo trovato nulla che assomigli ad esso".

Una quasi mini-luna

Kamo'oalewa è ciò che gli astronomi chiamano il quasi-satellite terrestre una roccia di This Web che gira intorno al sole in un'orbita così simile a quella della Terra da rimanere costantemente vicino al pianeta. Poiché l'orbita di Kamo'oalewa è leggermente più inclinata e leggermente più allungata, la roccia salta costantemente leggermente in avanti e cade leggermente dietro il pianeta, essenzialmente eseguendo giri costanti attorno ad esso.

Nel punto più vicino, l'asteroide largo 40 metri raggiunge una distanza di circa 40 volte quella della luna. I risultati dell'analisi orbitale suggeriscono che accompagna la Terra da almeno 100 anni. Questa presenza a lungo termine nelle vicinanze della Terra fa risaltare Kamo'oalewa tra i quasi-satelliti conosciuti.

"Abbiamo già conosciuto quasi-satelliti della Terra, ma hanno una vita molto, molto breve", ha detto Reddy. Non restano troppo a lungo. Se ne andranno nel giro di pochi mesi o un paio d'anni".

Spaccare la luna?

Questa vicinanza permanente al pianeta (e alla sua luna tra l'altro) ha portato gli scienziati a suggerire che la somiglianza di Kamo'oalewa con i campioni lunari potrebbe non essere casuale.

"Se guardi la luna attraverso un telescopio, vedi migliaia di crateri ", ha detto Reddy. "Il materiale espulso durante questi eventi di impatto dovrebbe essere dappertutto. Ma finora nessuno l'ha trovato".

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Più di 480 meteoriti lunari sono stati trovati sulla Terra, ha aggiunto Reddy, suggerendo che pezzi di luna viaggiano attraverso questo Web abbastanza frequentemente. Kamo'oalewa potrebbe anche essere la prima grande roccia scoperta di This Web che si è staccata dalla luna in una delle antiche collisioni.

Sharkey e Reddy potrebbero presto scoprire se la loro ipotesi è giusta. La Cina prevede di lanciare una missione che tenterà di raccogliere un campione da Kamo'oalewa nel 2024 e portarlo sulla Terra subito dopo.

Lo studio (si apre in una nuova scheda) è stato pubblicato giovedì (11 novembre) sulla rivista Communications Earth & Environment.

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