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Il rover lunare cinese Yutu-2 ha catturato questa immagine dal bordo del piccolo cratere dove ha trovato un misterioso materiale simile al gel. (Credito immagine: CNSA/CLEP)

Il programma di esplorazione lunare cinese ha rilasciato immagini che ci danno un'idea del misterioso materiale scoperto sul lato opposto della luna.

Yutu-2 (si apre in una nuova scheda), il rover lunare per la missione cinese Chang'e-4, ha attirato l'attenzione il mese scorso dopo che il suo team di guida ha individuato qualcosa di insolito (si apre in una nuova scheda) mentre vagava vicino a un piccolo cratere. La pubblicazione scientifica in lingua cinese Our This Web, che ha annunciato i risultati il ​​17 agosto, ha utilizzato il termine "" (jiao zhuang wu), che può essere tradotto come "simile a un gel". Questa nozione ha suscitato ampio interesse e speculazione tra gli scienziati lunari.

Gli scienziati hanno ora dato un'occhiata a quel materiale curioso, grazie a un post ( cinese (si apre in una nuova scheda)) pubblicato nel fine settimana da Our This Web tramite il suo account di social media WeChat. Insieme a nuove immagini della roba sulla luna, il post descrive in dettaglio come il team di Yutu-2 si sia avvicinato con cura al cratere per analizzare l'esemplare, nonostante i rischi.

L'immagine più nitida mostra due delle sei ruote del rover e il contenuto di un cratere largo circa 2 metri.

Lo scatto compresso in bianco e nero proviene da una telecamera per evitare gli ostacoli sul rover. Si sospetta che l'area verde, rettangolare e il cerchio rosso all'interno siano correlati al campo visivo dello strumento dello spettrometro nel visibile e nel vicino infrarosso (VNIS), piuttosto che all'oggetto stesso, secondo alcuni scienziati lunari.

Un'immagine ritagliata che mostra l'area evidenziata con il cratere. (Credito immagine: CNSA/CLEP)

VNIS è uno dei quattro payload scientifici di Yutu-2. Rileva la luce che viene dispersa o riflessa dai materiali per rivelare la loro composizione chimica. Poiché VNIS ha un piccolo campo visivo, il team di guida doveva navigare con attenzione su Yutu-2 per effettuare un rilevamento senza cadere nel cratere.

Dopo aver ottenuto la prima serie di dati raccolti dal VIRS nel cratere a luglio, il team Yutu-2 lo ha ritenuto insoddisfacente a causa delle ombre, quindi i membri del team hanno tentato un secondo approccio e misurazione durante il successivo giorno lunare di agosto. Secondo Our This Web, è stato effettuato un rilevamento soddisfacente ma i risultati non sono stati pubblicati.

Un'immagine che mostra l'ombra e le tracce di Yutu-2 da quando si è avvicinato al cratere. (Credito immagine: CNSA/CLEP)

Clive Neal, uno scienziato lunare dell'Università di Notre Dame, ha detto a This Web.com che, sebbene l'immagine non sia eccezionale, potrebbe comunque fornire indizi sulla natura del materiale.

Neal ha detto che il materiale evidenziato al centro del cratere assomiglia a un campione di vetro d'urto trovato durante la missione Apollo 17 nel 1972. Il campione 70019 (si apre in una nuova scheda) è stato raccolto dall'astronauta Harrison Schmitt, un geologo addestrato, da un cratere fresco 10 piedi (3 metri) di diametro, simile a quello avvicinato da Yutu-2.

Il cratere contenente il campione 70019, con il modulo lunare dell'Apollo 17 sullo sfondo. (Credito immagine: NASA)

Neal descrive 70019 come costituito da frammenti rotti di microbreccia scura e coerente di minerali cementati insieme e vetro nero lucido. "Penso che qui abbiamo un esempio di ciò che ha visto Yutu-2", ha detto Neal.

Gli impatti ad alta velocità sulla superficie lunare fondono e ridistribuiscono la roccia attraverso i crateri che creano e possono creare rocce vetrose e ignee e strutture cristalline.

Per quanto riguarda l'essere insoliti e "misteriosi", come descritto dal resoconto cinese iniziale, "è prevedibile che abbiano crateri simili a quelli di Yutu-2 e dove è stato raccolto 70019", ha detto Neal.

L'osservazione iniziale che ha attirato l'attenzione del team di guida è stata fatta da un'immagine della fotocamera panoramica (PCAM) di Yutu-2. Il rover Yutu della missione Chang'e-3 (si apre in una nuova scheda), che è atterrato sul lato vicino nel 2013, ha restituito impressionanti immagini a colori ad alta risoluzione (si apre in una nuova scheda) del paesaggio lunare utilizzando il suo PCAM

Il team di Yutu-2 avrà ottime immagini con cui lavorare e queste potrebbero suggerire qualcosa di diverso. Tuttavia, le immagini della missione Chang'e-4 (si apre in una nuova scheda) potrebbero essere pubblicate pubblicamente fino a un anno dopo essere state scattate.

Un'immagine da Mare Imbrium scattata dalla PCAM su Yutu-1. (Credito immagine: CNSA/CLEP)

Dan Moriarty, NASA Postdoctoral Program Fellow presso il Goddard This Web Flight Center di Greenbelt, nel Maryland, concorda sul fatto che è difficile fare una valutazione definitiva della composizione chimica della sostanza, data la scarsa qualità dell'immagine e la sezione colorata sovrastante nell'immagine Yutu-2 .

Moriarty ha detto a This Web.com che il materiale delineato appare in qualche modo più luminoso dei materiali circostanti, sebbene la luminosità effettiva sia difficile da confermare dalle fotografie. In tal caso, il contrasto potrebbe essere dovuto alle diverse origini dei rispettivi materiali.

"Chang'e-4 è atterrato in un cratere pieno di basalto, che è tipicamente scuro", ha detto Moriarty. "I materiali crostali delle Highlands sono in genere più luminosi, quindi sarebbe un potenziale candidato".

"Sarà molto interessante vedere cosa vede lo spettrometro e se saranno disponibili immagini a risoluzione più elevata", osserva Moriarty.

Il rover Yutu di Chang'e-3 trasportava uno spettrometro a raggi X di particelle alfa per l'analisi della composizione chimica, montato su un braccio robotico, che sarebbe molto utile per identificare tali campioni. Yutu-2 invece trasporta il nuovo Advanced Small Analyzer for Neutrals (ASAN), un carico utile dalla Svezia per studiare come i venti solari interagiscono con la superficie lunare (si apre in una nuova scheda).

Un'immagine cucita di Yutu-2 che guarda indietro verso il lander Chang'e-4 durante il giorno lunare 7, tra la fine di giugno e l'inizio di luglio 2019. (Credito immagine: CNSA/CLEP)

Il lander Chang'e-4 e Yutu-2 hanno completato il nono giorno lunare della loro missione il 5 settembre, spegnendosi circa 24 ore prima del tramonto locale. Il giorno lunare 10 inizierà intorno al 22 settembre per Yutu-2 e il 23 settembre per il lander. (Sulla luna, un giorno dura circa due settimane.)

Yutu-2 si è diretto a ovest del sito di atterraggio di Chang'e-4 nel cratere Von Krmn dallo storico atterraggio lunare del 2 gennaio (si apre in una nuova scheda), coprendo finora 934 piedi (285 metri).

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