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Cosa accadrebbe se un asteroide stesse per schiantarsi sul nostro pianeta?

Con la missione di deflessione degli asteroidi DART della NASA che sta per essere lanciata e un nuovo film sul disastro degli asteroidi in arrivo su Netflix, questa domanda è calda nella mente di molte persone. Ora, uno scienziato della NASA ha valutato cosa farebbe l'agenzia se ci fosse davvero un asteroide in procinto di entrare in collisione con la Terra.

Per fortuna, la NASA non ha trovato minacce imminenti di asteroidi sulla Terra durante i suoi molti decenni di ricerche. Ma per ogni evenienza, l'agenzia ha sempre un piano di riserva (o più), come afferma la scienziata del programma della NASA Kelly Fast in un nuovo video.

Per coloro che desiderano divertirsi pensando a "e se", il film immaginario sugli astronauti di Netflix, "Don't Look Up", uscirà a dicembre.

La missione DART della NASA testerà le tecniche di difesa degli asteroidi conducendo un test di reindirizzamento degli asteroidi. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins, APL/Steve Gribben)

Fast, il program manager per il programma di osservazione di oggetti vicini alla Terra della NASA, fa parte dell'Ufficio di coordinamento della difesa planetaria dell'agenzia. L'ufficio, con il mandato di studiare queste minacce dal Congresso, lavora con una serie di telescopi partner per scansionare i cieli e aiutare a capire le questioni logistiche negli scenari di impatto.

"È importante trovare gli asteroidi prima che ci trovino, nel caso dovessimo prenderli prima che ci prendano", dice Fast nel video. "L'impatto di un asteroide è l'unico disastro naturale che potrebbe essere evitato. L'ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA sostiene progetti per scoprire asteroidi e calcolare le loro orbite nel lontano futuro".

Fast ha anche parlato dell'imminente lancio del Double Asteroid Redirection Test (DART), la cui partenza è prevista per il 23 novembre. Il This Webcraft finirà per sbattere contro un piccolo asteroide in orbita attorno a un asteroide più grande per vedere se la manovra cambierà rotta in modo che orbita più vicino. Saranno effettuate misurazioni sull'orbita della luna per vedere se il percorso si è spostato, in collaborazione con un'agenzia europea This Web This Webcraft.

L'obiettivo finale di questa missione è testare potenziali tecnologie di deviazione degli asteroidi nel caso in cui una piccola roccia di This Web si trovasse su un percorso minaccioso verso la Terra.

La NASA ha anche una serie di altre missioni, passate e presenti, per studiare asteroidi e comete (per non parlare della serie di missioni internazionali, alcune delle quali hanno raccolto campioni lungo il percorso). Questi studi non riguardano solo la diversione degli asteroidi ma anche sul tentativo di capire come questi piccoli corpi si inseriscono nell'evoluzione del sistema solare.

Il 16 ottobre, la NASA ha lanciato la missione Lucy per studiare gli asteroidi troiani nell'orbita di Giove. La missione Psyche della NASA verrà lanciata nel 2022 per studiare da vicino un asteroide metallico. Quindi, nel 2023, dovremmo vedere alcuni granelli di polvere atterrare sulla Terra dall'asteroide Bennu, tramite la missione di restituzione del campione di asteroide OSIRIS-REx (Origins-Spectrale Interpretation-Resource Identification-Security-Regolith Explorer).

Una grande vittoria per la scienza degli asteroidi è arrivata all'inizio di quest'anno, quando nuove misurazioni dell'asteroide potenzialmente minaccioso Apophis hanno stabilito che non ci colpirà dopotutto, in qualsiasi momento nel prossimo futuro. Tutti gli asteroidi e le comete conosciuti hanno le loro orbite pubblicate pubblicamente sul sito web del Jet Propulsion Laboratory della NASA e sul sito web del Minor Planet Center dell'Unione Astronomica Internazionale, tra le altre entità.

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