Vivere sottoterra sulla luna: come i tubi di lava potrebbero aiutare la colonizzazione lunare

La pioggia di meteoriti Leonid è tornata questo mese e pronta a raggiungere il suo picco la prossima settimana. Ma c'è una lunga storia associata all'evento annuale di skywatching.

Tutto iniziò la notte del 12 novembre 1833, quando l'emisfero occidentale venne inaspettatamente attaccato da una tempesta di stelle cadenti che, secondo quanto riferito, erano silenziose, ma opprimente riempirono il cielo.

Durante questa esposizione storica, che è stata vista sotto cieli sereni negli Stati Uniti orientali, sono state osservate circa 240.000 meteore. La concentrazione di meteore era così pesante che per coloro che guardavano il cielo era visivamente evidente che si stavano espandendo a ventaglio da un punto all'interno del modello stellare noto come la falce nella costellazione del Leone, il Leone. [Top10 Fatti sulla pioggia di meteoriti di Leonid]

A seguito di questa constatazione, alle meteore fu dato il nome di famiglia latino per il loro apparente luogo di origine: la pioggia di Leonidmeteor.

Nasce la pioggia di Leonidmeteora

Questa spettacolare tempesta di meteoriti Leonid del 1833 fece un'impressione profonda e terrificante sul popolo americano.

Secondo i giornali, quasi tutti l'hanno visto, risvegliato o dal trambusto per le strade o dai bagliori in movimento che brillavano nelle finestre delle camere da letto.

Questo punto di emanazione delle meteore (chiamato "radiante") era nello stesso posto per tutti gli osservatori e tale rimase mentre la notte si accendeva e il cielo girava. Ecco la prova che le meteore viaggiavano parallele l'una all'altra da qualche parte al di fuori della nostra atmosfera.

Upuntil solo alcuni anni prima, gli astronomi si erano rifiutati di credere che le meteore ? quelle strisce di luce così comunemente viste nell'atmosfera superiore? potrebbe avere qualsiasi connessione astronomica.

Questa straordinaria scoperta, che le meteore sono visitatori dei regni astronomici, ha colpito a modo suo come la pioggia stessa. Ha dato il via a un intenso studio in questo nuovo campo dell'astronomia.

Dopo il 1833, molti astronomi ricercarono la storia delle Leonidi in antichi documenti europei, arabi e cinesi. Nel 1837, il medico e astronomo tedesco Heinrich Olbers suggerì che esposizioni migliori della media si verificassero in cicli di 33 o 34 anni.

Successivamente vennero alla luce altri conti. Nel 1799, Alexander von Humboldt ? il grande naturalista ed esploratore tedesco ?ha assistito a una stupefacente esibizione di brillanti palle di fuoco durante le sue esplorazioni in Venezuela.

"Non c'era un This Web nei cieli uguale al doppio del diametro della luna che non fosse riempito ogni istante da stelle cadenti", scrisse Humboldt.

Apparentemente le Leonidi erano state osservate per quasi 1.000 anni. [Galleria: foto spettacolari della pioggia di meteoriti Leonidi]

Si è scoperto che manifestazioni particolarmente impressionanti hanno avuto luogo negli anni 1533, 1366, 1202, 1037, 967 e 934. I resoconti storici arabi hanno chiamato l'anno 902 d.C. l '"Anno delle stelle", poiché le meteore Leonidi illuminavano il cielo notturno durante il quale Ibrahim, re di Tunisia e Sicilia, giaceva morente.

La connessione della cometa Leonidi

Dopo che gli astronomi hanno iniziato a studiare lo sciame meteorico delle Leonidi, alla fine hanno fatto risalire le sue origini a un cosiddetto "nodo" denso di materia che ruotava attorno al sole in un periodo che, nel 1866, era fissato a 33,25 anni. Nello stesso anno, la probabile fonte di flussi di meteoriti fu stabilita dall'astronomo italiano Giovanni Schiaparelli: The Leonidsscame from a comet .

La scoperta delle origini dei Leonidi di Schiaparelli avvenne dopo aver stabilito che l'orbita di un altro famoso acquazzone ? le Perseidi di agosto? molto simile a quello della cometa periodica Swift-Tuttle. In quella stessa opera Schiaparelli pubblicò i suoi calcoli per l'orbita del torrente Leonide.

Altri esperti di meccanica celeste hanno notato una sorprendente somiglianza dell'orbita leonida con quella della cometa periodica Tempel-Tuttle appena scoperta. Questa cometa relativamente piccola si trova in un'orbita che nel suo punto più vicino al sole coincide quasi con l'orbita terrestre e si muove anche attraverso questa ragnatela in direzione opposta alla Terra.

Quindi, quando incontriamo la sua scia polverosa a metà novembre, queste particelle si scontrano con noi alla massima velocità possibile? 45 miglia (72 chilometri) al secondo. Dal nostro punto di vista sulla Terra, le meteore ci giungono dalla direzione della costellazione del Leone, il leone, che a metà novembre appare morto davanti a noi nel nostro cammino intorno al sole.

Questo significa che dobbiamo essere sul lato anteriore della Terra per vederli arrivare? cioè, dobbiamo essere svegli durante le ore tra mezzanotte e l'alba. Le Leonidi tendono ad essere piuttosto luminose e si tingono di verde o di blu a causa delle loro grandi velocità.

Circa la metà delle Leonidi crea scie luminose e luminose, nei casi più estremi, sospese nell'aria per otto o anche 10 minuti. I temiti iniziano a fluire quando sono ancora a quasi 160 km di altezza perché, come le meteore Orionidi di ottobre, sono sottili fiocchi del nucleo della loro cometa madre. Quindi la relazione è diventata chiara: i flussi di meteoriti sono i detriti delle comete che si sgretolano.

Giove, lo spoiler

Dopo la scoperta di Schiaparelli nel 1866, le tempeste di meteoriti Leonidi tornarono nei tempi previsti nello stesso anno e nel 1867, anche se non così abbondanti come quelle osservate nel 1833. Le velocità meteoriche riportate in quegli anni erano circa 5.000 all'ora dall'Europa nel 1866 e circa 1.000 all'ora dal Nord America nel 1867.

Un'altra grande pioggia era prevista con fiducia per il 1899 e fu data abbastanza ampia pubblicità alla possibilità di rappresentazione degli eventi del 1867 e soprattutto del 1833.

Ma invece, l'atteso spettacolo delle Leonidi non si è concretizzato. Successivamente è stato determinato che la loro orbita era stata notevolmente perturbata da Giove ? come accade alla maggior parte delle comete e delle meteore prima o poi, o forse, come alcuni hanno suggerito, le meteore nel flusso delle Leonidi si stavano diffondendo in modo più uniforme e sottile lungo la loro orbita.

Le Leonidi una volta grandi erano apparentemente diventate solo un flusso minore. Peggio ancora, la cometa Tempel-Tuttle, la fonte del meteordebris, non fu vista né nel 1899 né nel 1932 e si presumeva fosse andata perduta.

Ma non era così.

Sono tornati ?

Nel 1961, lo sciame meteorico delle Leonidi iniziò a riprendersi, raggiungendo inaspettatamente velocità fino a 50 all'ora. Poi, nel 1965, la cometa Tempel-Tuttle, perduta per quasi un secolo, fu finalmente ritrovata.

Osservatori quello stesso anno alle Hawaii e in Australia hanno assistito a tassi di Leonid di 120 all'ora, molti di questi che sembravano spettacolari palle di fuoco. Poi un anno dopo, il 17 novembre 1966, una tremenda tempesta spesso di migliaia di Leonidi cadde per un breve intervallo programmato per gli osservatori del cielo negli Stati Uniti centrali e occidentali.

Il tasso è stato stimato da alcuni come 40 al secondo!

Questo funziona a 144.000 all'ora. Era una vera tempesta di meteore Leonidi, la più grande esposizione di meteoriti mai vista in epoca storica.

La cometa Tempel-Tuttle ha attraversato ancora una volta il sistema solare interno all'inizio del 1998. Nuovi studi che utilizzano la modellazione al computer hanno indicato che non si trattava di un singolo nodo, ma piuttosto di diverse dense scie di materiale immerse nel flusso delle Leonidi che hanno dato origine a spettacolari tempeste di meteoriti.

Nel 1998 è apparsa una spettacolare esibizione di centinaia di meteore con palle di fuoco. Questa è stata seguita da tempeste di meteoriti che si sono contate nell'arco di mille ore nel 1999, 2001 e 2002.

Sono trascorsi più di un decennio dalla visita più recente della cometa e le Leonidi stanno ora producendo schermi molto più modesti. Al loro apice, forse una dozzina o più di meteore potrebbero essere viste sfrecciare fuori dalla Falce del Leone.

Sembra che dovremo aspettare che Tempel-Tuttle ritorni nelle vicinanze del sistema solare interno nel 2031 per il prossimo grande ciclo di Leonidi.

Giove di nuovo!

Tuttavia, i calcoli orbitali a lungo raggio indicano che si prevede che un incontro ravvicinato con Giove nel 2028 perturberà ancora una volta gravemente sia il percorso della cometa che le dense scie di materiale che lo accompagnano, rendendo improbabili tempeste di magnitudo storica (velocità delle meteore nell'ordine delle migliaia all'ora) per molti decenni a venire .

Il meglio che possiamo sperare è che le esposizioni di Leonid non siano migliaia, ma forse solo centinaia all'ora per diversi anni a partire forse dall'anno 2033. Le Leonidi hanno il potenziale per essere piuttosto impressionanti in quegli anni? una visualizzazione di, diciamo, 500 meteore all'ora sarebbe più meteore di quanto la maggior parte delle persone vedrebbe in un'intera vita.

Ma ogni speranza di una ripetizione degli incredibili spettacoli del 1799, 1833 o 1966 non sembra probabile fino a qualche tempo dopo l'inizio del 22° secolo; qualcosa che i nostri pronipoti non vedono l'ora.

  • I primi 10 fatti sulla pioggia di meteoriti di Leonid
  • Immagini – Il meglio di Leonid Meteor Shower,2,3,4,5
  • MeteorsDalla cometa Hartley 2 stupisce gli osservatori del cielo

JoeRao è istruttore e relatore ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per il New York Times e altre pubblicazioni, ed è anche un camerameteorologo per News 12 Westchester, New York.

Ir arriba