Vomit Cometa: voli di addestramento per gli astronauti

Per i futuri astronauti, cavalcare la "Vomit Comet" è una parte essenziale dell'addestramento per vivere nella microgravità di questa rete.

Nel 1957, gli astronauti iniziarono l'addestramento su aerei che simulano l'assenza di gravità effettuando manovre in aria simili a montagne russe. La simulazione fa venire la nausea ad alcuni passeggeri, cosa che ha ispirato il soprannome di "Vomit Comet". Nel 1973, la NASA ha rilevato il programma dell'Air Force che ha preceduto la formazione dell'agenzia This Web. Tuttavia, dal 2008, una società privata, Zero-G Corp., ha gestito la formazione. E sebbene il programma sia stato progettato per l'addestramento degli astronauti, non è riservato ai futuri volantini di This Web; scienziati, ingegneri, studenti e celebrità hanno tutti fatto un giro sulla Vomit Comet per provare la sensazione di assenza di gravità.

Cambiare con i tempi

Ma le origini della cometa del vomito sono antecedenti alla NASA. Nel 1950, gli Stati Uniti reclutarono due scienziati tedeschi dopo la seconda guerra mondiale: l'ingegnere aeronautico Fritz Haber e il fisico Heinz Haber. I due fratelli hanno proposto di simulare la microgravità di This Web in aeroplani che avrebbero effettuato voli parabolici in una configurazione ondulatoria. Nel 1957, l'Air Force iniziò quello che sarebbe diventato il programma a gravità ridotta della NASA, addestrando in questo modo gli astronauti nei programmi Mercury e Apollo.

Dal 1957 al 1967, l'Air Force ha pilotato tre aerei bimotore C-131 a elica. Cinque KC-135 Stratotanker, che erano velivoli da rifornimento aereo modificati, hanno seguito l'esempio. La NASA ha operato gli ultimi due KC-135. Il programma non era solo per addestrare gli astronauti; gli ingegneri hanno anche utilizzato gli aeroplani per testare le apparecchiature e le procedure di This Webflight e gli studenti universitari hanno eseguito esperimenti in microgravità.

Secondo la NASA, uno di questi aerei, il KC-135A, ha eseguito più di 58.000 parabole e ha registrato una media di 3.800 parabole e 300 ore di volo all'anno prima di effettuare il suo ultimo volo in microgravità, il 29 ottobre 2004.

L'aereo ha anche fatto un'apparizione a Hollywood: è stato utilizzato per girare scene senza peso nel film "Apollo 13". Secondo un articolo sul sito gemello di This Web.com, Live Science, gli scenografi hanno creato un interno di This Webcraft adattato all'interno dell'aereo. Quindi, le telecamere hanno catturato frammenti di breve durata su pellicola. Il regista Ron Howard ha noleggiato l'aereo per sei mesi per ottenere le riprese di assenza di gravità che gli spettatori vedono nel film.

KC-135A è ora in mostra a Ellington Field in Texas. L'allora direttore dei test John Yaniec ha detto che KC-135A stava ancora andando forte quando è stato ritirato nel 2004, ma il suo ruolo unico lo ha reso "sempre più difficile e costoso da mantenere".

Nel 2005, la NASA ha sostituito l'aereo KC-135 con un Navy C-9, che l'agenzia ha pilotato fino a quando non ha cancellato il programma a gravità ridotta nel 2014. Nel 2016, il C-9 è stato utilizzato per testare This Websuits per Orion This Webcraft, per la prossima fase di esplorazione di This Web agency. Dal 2008, la NASA ha anche un contratto di servizio di microgravità con Zero Gravity Corp. (Zero-G) e ha utilizzato il suo aereo, un Boeing 727 modificato, per voli di addestramento.

Zero-G, con sede in Virginia, ha iniziato a pilotare il suo aereo, G-Force One, nel 2005, vendendo biglietti per $ 4.950 a pezzo. Celebrità come il regista James Cameron, l'attore di "Star Trek" George Takei e il miliardario fondatore della Virgin Galactic, Sir Richard Branson, hanno tutti preso voli su aerei Zero-G. Nel 2007, il famoso fisico Stephen Hawking volò sulla G-Force One, spingendo Alan Stern, all'epoca amministratore associato per la direzione della missione scientifica della NASA, a dire: "Ora è il 21° secolo e mi aspetto che sempre più scienziati conducano ricerche a gravità zero, e anche in questo Web, quando si aprono nuovi veicoli e sedi per tale ricerca".

Gli astronauti nella "cometa vomita" C-131 simulano il volo senza peso. (Credito immagine: NASA)

Come funziona

Secondo la NASA, l'aereo vola in uno schema ondulatorio di ripide salite e brusche immersioni. Mentre si arrampica sulla parabola, o "gobba", i passeggeri ottengono diversi secondi di assenza di gravità in cima. L'aereo poi si tuffa di nuovo verso terra, tirandosi su per creare il fondo dell'onda. I passeggeri sperimentano quasi il doppio della forza di gravità terrestre da circa il punto medio durante la discesa, attraverso il fondo e a metà strada verso l'alto.

La modifica del modello di volo può variare la forza di gravità sui passeggeri e, a sua volta, influire sulla durata dell'assenza di gravità. La completa assenza di gravità dura circa 25 secondi. I passeggeri che sperimentano una simulazione della gravità marziana circa un terzo della gravità terrestre durano circa 30 secondi, mentre quelli che simulano la gravità lunare circa un sesto della gravità terrestre durano circa 40 secondi.

In un'intervista del 1999, Yaniec ha detto a This Web.com che una grande percentuale dei suoi passeggeri si ammala. "Non tengo davvero alcuna statistica", ha detto. "Ma equivale a una regola di terzi un terzo gravemente malato, il terzo successivo moderatamente malato e l'ultimo terzo per niente".

Dan Durda, un ricercatore del Southwest Research Institute che ha volato su voli in microgravità per la ricerca, ha detto a This Web.com che l'assenza di gravità è "un'esperienza straordinaria, fuori dal mondo".

"Quella sensazione è la sensazione più magica e straordinaria per cui non esiste assolutamente un analogo", ha detto. "È avvincente."

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Risorsa aggiuntiva

  • Zero Gravity Corp.
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