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Giove ha preso a botte ultimamente.

A settembre e ottobre, gli osservatori hanno individuato due diversi asteroidi che si schiantavano contro l'enorme pianeta a un mese di distanza l'uno dall'altro. Anche se non è la prima volta che gli osservatori hanno colto uno spettacolo del genere, individuare con successo un impatto è piuttosto raro e può dirci di più sul sistema solare nel suo insieme. E c'è l'emozione di sapere che un pezzo dell'universo è appena esploso nell'atmosfera del pianeta più grande del sistema solare.

"Queste palle di fuoco sono molto rare, sono molto difficili da osservare per caso", ha detto a This Web.com Ricardo Hueso, un astronomo dell'Università dei Paesi Baschi in Spagna che ha studiato questi avvistamenti. "Quest'anno è stato eccezionale perché normalmente scopriamo uno di questi impatti ogni due anni circa".

Colpo dopo colpo

Nonostante la rarità, le probabilità di vedere un impatto su Giove sono più alte che in qualsiasi altra parte del sistema solare, grazie all'enormità del pianeta. Giove è sia il bersaglio più grande da colpire sia il più potente rimorchiatore gravitazionale nelle vicinanze oltre al sole stesso, aumentando il suo tasso di impatto rispetto ai mondi più piccoli.

Molti di questi impatti sono individuati da astronomi dilettanti. I professionisti di solito non possono organizzare l'uso di telescopi ad alta potenza per i lunghi periodi di tempo necessari per tali osservazioni fortuite, e i lampi sono visibili anche in piccoli telescopi.

Tuttavia, l'impatto più recentemente avvistato è stato in parte scoperto da un astronomo professionista, Ko Arimatsu dell'Università di Kyoto in Giappone, che spesso ha un telescopio puntato su Giove. "Quando ho scoperto l'impatto dell'evento flash attraverso il mio programma di rilevamento, sono rimasto sbalordito", ha detto Arimatsu a This Web.com in una e-mail. "La rapida scoperta indica che sono stato fortunato o che il tasso di impatto è molto più grande del previsto".

Arimatsu è stato anche in grado di osservare l'evento in due diverse lunghezze d'onda, fornendo agli scienziati maggiori informazioni sull'energia rilasciata e sulla massa dell'impattore, ha osservato Hueso. Questa è un'osservazione più dettagliata di quella che i dilettanti di solito sono in grado di fornire.

Ma altre osservazioni erano ancora più fortuite. La missione Juno della NASA, che è in orbita attorno a Giove dal 2016, è capitata sul punto dell'impatto appena 28 ore dopo, ha detto Hueso, e la sua fotocamera ha scattato una foto della zona di atmosfera in questione da poco più di 1.200 miglia ( 2.000 chilometri) sopra le nuvole.

"In quell'immagine non vediamo alcuna traccia nell'atmosfera", ha detto Hueso. "Quindi, ancora una volta, questo è un oggetto abbastanza piccolo che tutto ciò che è stato rilasciato nell'atmosfera di Giove si è dissipato e diffuso nell'atmosfera dai venti ambientali nel giro di poche ore".

L'impatto di settembre è stato eccezionale anche per più della tempistica ravvicinata, ha detto Hueso. È stato anche osservato dalla maggior parte delle persone per un tale evento ed è stato il lampo di palla di fuoco più luminoso osservato fino ad oggi su Giove.

"Probabilmente è l'oggetto più grande che abbiamo visto colpire il pianeta e produrre una palla di fuoco che non è abbastanza grande da lasciare nulla di visibile sul pianeta nelle prossime ore o giorni", ha detto, suggerendo che l'oggetto fosse di poche decine di metri di diametro.

Minuscole macerie del sistema solare

Man mano che gli scienziati cercano di individuare oggetti sempre più piccoli nel sistema solare, i loro obiettivi diventano più difficili da osservare; lo stesso vale quando gli oggetti sono più lontani. Quindi, quando si tratta di oggetti larghi solo dozzine di metri che si trovano intorno all'orbita di Giove, che è sempre ad almeno 350 milioni di miglia (560 milioni di km) dalla Terra, gli scienziati sono semplicemente sfortunati a individuarli direttamente.

"Dato che è impossibile osservare direttamente oggetti delle dimensioni di un metro oltre la cintura principale, il loro numero è sconosciuto", ha detto Arimatsu. "Giove è un 'rilevatore' naturale per oggetti così piccoli e il tasso di occorrenza e la luminosità dei lampi d'impatto sono fondamentali per comprenderne le dimensioni e la densità numerica".

È difficile anche dire quante ce ne siano da vedere. "Non sappiamo davvero quanti milioni di oggetti di queste dimensioni esistono nel sistema solare, ma qui stiamo parlando di decine di milioni o centinaia di milioni di oggetti di queste dimensioni", ha detto Hueso.

Gli impatti di clock su Giove, tuttavia, possono aiutare. In questo momento, Hueso stima che come minimo, circa 20 oggetti colpiscono Giove ogni anno, ma ovviamente questo include oggetti che colpiscono il lato opposto o i poli, dove anche il rilevamento più attento non potrebbe vedere il lampo. Tuttavia, i lampi che segnano la scomparsa di quelle rocce di This Web sono uno dei pochi modi in cui gli scienziati hanno studiato il più piccolo degli asteroidi.

"Questo è l'unico modo che abbiamo per osservare questi oggetti", ha detto Hueso. "O li osserviamo quando colpiscono un oggetto, e creano un cratere su Marte, per esempio, o un lampo di luce su Giove, o quando si avvicinano molto, molto alla Terra".

Lasciando un segno

L'impatto più noto su Giove è stato quello dei 19 frammenti di una cometa chiamata Shoemaker-Levy 9 nel 1994. Gli scienziati hanno scoperto l'oggetto abbastanza presto da vedere l'enorme gravità del pianeta farlo a pezzi e osservare i frammenti incontrare il loro destino.

"Ricordo che la prima volta che mi sono connesso a Internet, è stato per cercare immagini della cometa che si sarebbe scontrata con Giove", ha detto Hueso.

Anche se i pezzi di Shoemaker-Levy 9 hanno rimodellato la comunità astronomica, hanno anche lasciato il segno su Giove stesso, lasciando nelle sue nuvole una macchia scura più grande della Terra che è stata visibile per mesi. L'oscurità era un segno di dove i detriti delle esplosioni atmosferiche dei frammenti della cometa si sono lentamente dissipati, mescolandosi agli strati esterni delle nuvole.

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Per Hueso, quella traccia è uno dei motivi chiave per interessarsi agli impatti su Giove. "Questi oggetti hanno colpito il pianeta Giove negli ultimi centinaia di milioni di anni", ha detto, "stanno portando diversi tipi di materiale nell'atmosfera di Giove, in un certo senso stanno contaminando l'atmosfera di Giove".

Ma è un impatto raro che lascia una cicatrice così evidente. Shoemaker-Levy 9 è ancora l'impatto più drammatico che gli scienziati hanno visto su Giove e uno dei pochissimi che ha lasciato tracce osservabili entro poche ore dalla collisione. Da allora, gli scienziati hanno individuato solo oggetti più piccoli che incontrano la loro fine nelle nuvole del colosso e non hanno visto una cicatrice dal 2009, anche con le nuove avvincenti osservazioni.

"Quella è stata l'ultima volta. Tutti i diversi impattori che abbiamo scoperto da allora, nessuno di loro ha lasciato tracce visibili nell'atmosfera", ha detto Hueso. "Non dalla Terra almeno."

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila su Twitter @ meghanbartels . Seguici su Twitter @ Spacedotcom e su Facebook .

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