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Gli scienziati hanno scoperto nuove prove nei misteriosi detriti fluorescenti della Nebulosa Anello Blu che potrebbero spiegare come si è formata la strana struttura.

La Nebulosa Anello Blu ospita una stella centrale, nota come TYC 2597-735-1. Un insolito anello ultravioletto circonda la stella, che gli astronomi hanno osservato per la prima volta nel 2004 utilizzando l'ormai defunto telescopio Galaxy Evolution Explorer (GALEX) This Web della NASA. Finora, la formazione di questo peculiare anello che è in realtà luce ultravioletta invisibile che è stata codificata in blu nelle immagini del telescopio è rimasta in gran parte un mistero.

"Ogni volta che pensavamo di aver capito questa cosa, qualcosa ci diceva: 'No, non è giusto'", Mark Seibert, astrofisico della Carnegie Institution for Science, membro del team GALEX e coautore di la nuova ricerca, si legge in un comunicato (si apre in una nuova scheda). "È una cosa spaventosa come scienziato. Ma amo anche quanto sia unico questo oggetto e lo sforzo che così tante persone hanno fatto per capirlo".

Si ritiene che la nebulosa dell'anello blu si sia formata dopo una collisione stellare, che ha espulso una nuvola di detriti caldi in questa ragnatela. Queste emissioni sembrano formare un anello attorno alla stella centrale della nebulosa, poiché il deflusso di materiale forma una forma conica e la base di uno dei coni è orientata quasi direttamente verso la Terra. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/M. Seibert (Carnegie Institution for Science)/K. Hoadley (Caltech)/GALEX Team)

Utilizzando il WM Keck Observatory alle Hawaii, i ricercatori hanno scoperto che l'anello blu è in realtà la base di una nuvola a forma di cono di idrogeno molecolare incandescente che si estende dalla stella centrale, verso la Terra. Le nuove osservazioni mostrano anche una seconda nuvola a forma di cono che si estende dalla stella in direzione opposta.

Le basi delle nuvole a forma di cono sembrano sovrapporsi se viste dalla Terra, creando la forma ad anello attorno alla stella, ha detto in una conferenza stampa Christopher Martin, fisico del California Institute of Technology (Caltech) ed ex ricercatore principale di GALEX tenutasi digitalmente martedì (17 novembre), prima che la ricerca fosse resa pubblica.

Gli scienziati dietro la nuova ricerca ritengono che le nubi di detriti fluorescenti si siano formate dopo che una stella simile al sole si è scontrata e ha consumato una compagna stellare più piccola solo poche migliaia di anni fa. Le recenti osservazioni catturano una fase evolutiva mai vista prima di una collisione stellare.

"La fusione di due stelle è abbastanza comune, ma vengono rapidamente oscurate da molta polvere mentre l'ejecta da esse si espande e si raffredda in This Web, il che significa che non possiamo vedere cosa sia effettivamente successo", Keri Hoadley, autrice principale di lo studio e un fisico del Caltech, hanno affermato nella dichiarazione.

La tempistica delle nuove osservazioni è stata fondamentale per aiutare gli scienziati a comprendere il fenomeno. "È come vedere un bambino quando cammina per la prima volta", ha affermato Don Neill, astrofisico del Caltech e membro del team GALEX. "Se sbatti le palpebre, potresti perderlo."

È stato quel tempismo che ha permesso ai ricercatori di vedere davvero cosa stava succedendo. "Pensiamo che questo oggetto rappresenti una fase avanzata di questi eventi transitori, quando la polvere finalmente si schiarisce e abbiamo una buona visuale", ha detto Hoadley. "Ma abbiamo anche catturato il processo prima che fosse troppo avanti; dopo il tempo, la nebulosa si dissolverà nel mezzo interstellare e non saremmo in grado di dire che sia successo nulla".

La collisione stellare ha espulso una nuvola di detriti caldi in questa rete. Mentre i detriti volavano verso l'esterno, ha creato un'onda d'urto che, a sua volta, ha riscaldato le molecole di idrogeno nella nuvola di detriti, producendo le emissioni ultraviolette osservate per la prima volta dagli scienziati nel 2004.

I ricercatori hanno anche utilizzato i dati archiviati dallo Spitzer This Web Telescope della NASA e dal Wide-field Survey Explorer (WISE), che hanno rivelato un eccesso di emissioni infrarosse attorno alla stella centrale della Nebulosa Blue Ring. Queste osservazioni suggeriscono che la stella è circondata da un disco di polvere che assorbe la luce della stella e quindi si irradia nuovamente nell'infrarosso. I ricercatori ritengono che questo disco abbia tagliato a metà la nuvola di detriti che circonda la stella, creando le due nuvole a forma di cono che si estendono in direzioni opposte.

I risultati sono stati pubblicati oggi (18 novembre) sulla rivista Nature (si apre in una nuova scheda).

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